Sorteado el Play-off de la UEFA Champions League

Champions League Draw

Se acaba de celebrar en la Casa del Fútbol Europeo de Nyon el sorteo del Play-off de la UEFA Champions League 2015-16, la cuarta y última ronda previa del torneo antes de su Fase de Grupos. En este sorteo, cuyo resultado aparece a continuación, ya han participado algunos representantes de las ligas más potentes de Europa:

uclpo1516Nota: los equipos eliminados en esta ronda jugarán la Fase de Grupos de la UEFA Europa League.

Ruta de los No Campeones

Uno de los representantes mencionados es el Valencia CF, subcampeón de Europa en 2000 y 2001. Su undécima aventura en la Champions League comienza en este Play-off frente al rival más duro de los posibles, el AS Monaco, también subcampeón de Europa (en 2004) y cuartofinalista la pasada temporada. El conjunto de Nuno Espírito Santo ejercerá de local en la ida ante el conjunto del Principado, que ha iniciado su decimotercera aventura en la máxima competición continental frente al BSC Young Boys suizo añadiendo goles (7 en total) a la seguridad defensiva que atesoraba tras la llegada de Leonardo Jardim. Esa fortaleza sin balón, provista por jugadores como Jérémy Toulalan, se complementa ahora con la frescura de unos jóvenes atacantes que, por el momento, no echan en falta al colchonero Yannick Ferreira Carrasco. Se trata de futbolistas como Anthony Martial, Stephan El Shaarawy, Mario Pašalić o Adama Traoré, que constituirán junto a João Moutinho una amenaza para la zaga ché.

Artículo complementario: AS Monaco 2.0

Por su parte, el Manchester United, tricampeón de Europa, iniciará su vigésimo séptima participación en la máxima competición continental recibiendo en Old Trafford al Club Brugge, subcampeón de Europa en 1978. El conjunto belga viene de remontar ante Panathinaikos la eliminatoria anterior (2-4 en el global). Mantiene buena parte de la plantilla que consiguió alcanzar los Cuartos de Final de la pasada UEFA Europa League y quiere volver a jugar la Fase de Grupos, algo que no hace desde 2005. Conseguirlo será una difícil empresa ante los hombres a los que dirige Louis van Gaal.

Otro subcampeón de Europa como el Bayer 04 Leverkusen alemán (2002) inicia su décima participación en la máxima competición continental frente a la SS Lazio, que vuelve a la Champions League tras 8 años de ausencia. El equipo italiano aparece por sexta vez en la historia en la competición y quiere alcanzar su Fase de Grupos como hiciera por última vez en 2007. Los biancocelesti, cuartofinalistas en su debut en el año 2000, han alcanzado al menos la Fase de Grupos siempre que han participado en la competición, dato del que también presume el equipo alemán. En esta ocasión, solo puede quedar uno.

En esta ruta también se van a enfrentar el Sporting CP, cuartofinalista en 1983, y el CSKA Moskva, cuartofinalista en 2010. Es la segunda vez que se ven las caras en competición europea: la primera fue en la Final de la Copa de la UEFA 2005, en la que el conjunto ruso fue campeón al ganar por 1-3 al Sporting en su estadio, el José Alvalade. Los lisboetas pretenden estar por segunda temporada consecutiva en la Fase de Grupos de la máxima competición continental. Iniciarán, con Jorge Jesus en el banquillo, su decimonovena participación en la Champions League/Copa de Europa frente al otrora equipo del Ejército Soviético. El club moscovita se ha impuesto con apuros al AC Sparta Praha en la ronda anterior (5-4 en el global) en el comienzo de su duodécima experiencia entre la élite europea. No obstante, ha comenzado su temporada con 3 victorias de 3 posibles en la Russian Premier League. Además, el CSKA es hoy noticia porque su técnico, Leonid Slutsky, ha sido nombrado sucesor de Fabio Capello al frente de la selección rusa, cuestión que marcará el contexto previo a este duelo europeo.

Por último, el Rapid Wien, semifinalista en 1961, se medirá al Shakhtar Donetsk, cuartofinalista en 2011. Los austriacos han vuelto a la Champions League tras 7 años de ausencia eliminando a un campeón continental como el AFC Ajax (5-4 en el global) en una eliminatoria marcada por los fallos defensivos. Los austriacos quieren jugar en la Fase de Grupos como hicieran por última vez en 2005, pero para ello han de superar a un Shakhtar que viene de golear al Fenerbahçe SK turco (3-0) pese a ejercer de local en Leópolis por la Guerra del Dombás. Su decimosexta participación en la máxima competición continental está condicionada por el conflicto que afecta a su ciudad y por la salida del club de futbolistas importantes como Douglas Costa o Luiz Adriano.

Ruta de los Campeones

La eliminatoria con mayor cartel de las que enfrenta a campeones de liga es la que va a medir al Celtic FC y al Malmö FF. Los escoceses, campeones de Europa en 1967, quieren superar esta ronda tras su eliminación en ella la pasada campaña. Eso supondría alcanzar la Fase de Grupos en su trigésima participación en la máxima competición continental, después de haber eliminado con apuros al Qarabağ azerí (1-0 en el global) esta semana. Para ello deben sobreponerse al Malmö, que viene de remontarle de nuevo al Red Bull Salzburg en una eliminatoria Champions (esta vez, por 2-3 en el global) y que quiere repetir representando a Suecia en la Fase de Grupos. De conseguirlo, sería la primera vez en este siglo en la que el país escandinavo tiene, al menos, a un representante en Fase de Grupos en dos Champions League consecutivas.

Por su parte, el FC Basel, cuartofinalista en 1974, tendrá que doblegar al Maccabi Tel Aviv si quiere participar en la Fase de Grupos por tercera vez consecutiva en su decimoséptima participación en la Champions League. Los campeones de Suiza vienen de eliminar al Lech Poznań polaco (1-4 en el global), algo que puede intimidar un Maccabi que quiere volver a jugar la Fase de Grupos de la Champions League como hiciera por última vez en 2004. De conseguirlo, sería el primer israelí en hacerlo desde que lo lograra por última vez su rival ciudadano, el Hapoel Tel Aviv, en 2010. Estos dos equipos ya se enfrentaron en la Ronda 3 de la Champions League 2013-14, con un resultado favorable al FC Basel (4-3 en el resultado global).

En otra eliminatoria comparecerá el FC Astana, el segundo representante en la historia del fútbol kazajo que alcanza el Play-off de la Champions League tras el Shakhter Karagandy (2013). De conseguir imponerse al APOEL FC chipriota (como hizo ante el HJK finlandés el miércoles) sería el primer equipo de esta exrepública soviética que juega en Fase de Grupos. El campeón chipriota, cuartofinalista en 2012, no se lo pondrá fácil pese a que viene de superar con apuros al FC Midtjylland danés (2-2 global). Si gana, el APOEL encadenaría por primera vez en su historia dos temporadas en las que participa en Fase de Grupos.

Un debutante en estas lides es el Skënderbeu Korçë, el primer equipo albanés que alcanza el Play-off de la Champions League desde que esta tiene el formato actual. El campeón de Albania ha conseguido llegar hasta esta ronda en la que es su quinta participación en el torneo (las 5, consecutivas), tras eliminar al Milsami Orhei moldavo (0-4 en el global). Su rival en este duelo histórico será el GNK Dinamo Zagreb croata, que quiere volver a la Fase de Grupos tras 2 temporadas de ausencia pese a haber sufrido para eliminar, gracias al valor doble de los goles en campo contrario, al Molde FK noruego (global de 4-4).

La última eliminatoria configurada en la Ruta de los Campeones es la que enfrentará al FK Partizan, subcampeón de Europa en 1966, y al BATE Borisov bielorruso, que quiere igualar su récord en la competición alcanzando la Fase de Grupos por quinta vez en su historia, tras haber dejado en el camino al Videoton FC húngaro (1-2 en el global). La misión será complicada ante un Partizan que ha superado la tercera ronda clasificatoria tras haber caído eliminado en ella en las últimas 4 temporadas. Lo ha conseguido, además, ante un campeón continental como el Steaua București (global de 3-5), demostrando sus ganas de volver a jugar la Fase de Grupos como hiciera por última vez en 2010.

Foto de portada: Focus Images Ltd.

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