Football League Tales: EFL finale

Newcastle United v BarnsleySky Bet Championship

El pasado fin de semana se disputó la última jornada de Championship y League Two (League One había concluido una semana antes). El sábado, con los partidos de cuarta división, y el domingo, con los de segunda, fueron dos días cargados de emociones.

Championship

En segunda división, muchas papeletas ya estaban vendidas: se conocía a los dos equipos que ascenderían de forma directa, a los cuatro que disputarían el playoff y a dos de los tres descendidos. Pero en lo más alto y en lo más bajo de la tabla todavía quedaban dos asuntos por zanjar.

El título

Ascendidos ya de forma matemática, Brighton & Hove Albion y Newcastle United se disputaban el título en esta última fecha del campeonato. El Newcastle ganaba con comodidad su partido ante el Barnsley, aunque para ser líder necesitaba que el Brighton fallase. Los del sur del país no lograban pasar del empate a nada en Birmingham ante el Aston Villa. En St James’ Park celebraban ese 0-0 hasta que el Brighton se adelantó en la segunda parte con un gol de penalti. Iban a ser segundos. Aun así, el balance de la temporada seguía siendo positivo, al menos sobre el papel: hace un año descendieron y ahora ya estaban de vuelta en la Premier League. Pero tras haber invertido más de cincuenta millones de libras en mantener un equipo fuerte, al Newcastle se le exigía mucho. Hasta esa segunda plaza sabía a poco. Entonces, en el último minuto de juego en Villa Park, el conjunto local empató con un gol de Jack Grealish y el encuentro terminó en 1-1. De este modo, el Newcastle de Rafa Benítez se convertía en campeón y el Brighton de Chris Hughton se tenía que conformar con ser segundo. Benítez ya ha confirmado que seguirá al frente del club en su regreso a la Premier.

El Newcastle United ganó el título de Championship y un año después de haber descendido de la Premier League. Foto: Simon Moore/Focus Images Ltd.
El Newcastle United ganó el título de Championship y un año después de haber descendido de la Premier League. Foto: Simon Moore/Focus Images Ltd.

La permanencia

A los ya descendidos Wigan y Rotherham les iba a acompañar un tercer equipo a League One: el Blackburn Rovers (22º), el Nottingham Forest (21º) o el Birmingham City (20º). En el primer cuarto de hora de su partido en Brentford, el Blackburn ya ganaba por 0-2. Su misión era tan simple como complicada: tenían que defender el resultado y desear que o Forest o Birmingham se dejaran puntos. Pero ninguno falló -el Forest venció por 3-0 al Ipswich Town y el Birmingham (dirigido por Harry Redknapp desde hace solo unas semanas tras la destitución de Gianfranco Zola) sacó los tres puntos de su visita al Bristol City. Así que el Blackburn Rovers, campeón de la Premier League en 1995, descendió a tercera división.

Los aficionados del Blackburn Rovers desplazados a Londres vieron cómo su equipo caía descendido a League One. Foto: Liam McAvoy/Focus Images Ltd.
Los aficionados del Blackburn Rovers desplazados a Londres vieron cómo su equipo caía descendido a League One. Foto: Liam McAvoy/Focus Images Ltd.

League Two

Igual que en Championship, en League Two ya estaban decididos los puestos de ascenso directo. Eso sí, todavía quedaban plazas por asignar en los puestos de playoff y descenso, así como un título que repartir.

El título

Plymouth Argyle (1º con 86 puntos), Doncaster Rovers (2º con 85) y Portsmouth (3º con 84) ya estaban ascendidos y ahora se disputaban el título de campeón de la cuarta división inglesa. El Plymouth de Derek Adams –a quien entrevistamos hace dos semanas– empataba a uno en Grimsby, por lo que el Doncaster, que ganaba por 0-1 en casa del Haterpool, tenía la primera plaza en bandeja. En Portsmouth disfrutaban de una holgada goleada por 6-1 ante el Cheltenham, pero el triunfo del Doncaster les dejaba sin opciones de dar la sorpresa. Entonces sucedió lo menos esperado: a falta de un cuarto de hora para el final, el Doncaster encajó dos goles y perdió su partido, dándole así el título al Portsmouth. El Pompey no había ocupado la primera plaza en toda la liga y pasaba a hacerlo en el momento más importante. Su entrenador Paul Cook dijo en la celebración: “Donde quiera que esté el trofeo, ya sea en Grimsby o Haterpool, más vale que nos lo bajen rápido a Porstmouth”. Hasta 2010, este equipo jugaba en Premier, y en 2008 había ganado la FA Cup. Aunque sufrió un serio declive, su masa social no le falló y siguió llenando el campo en la Football League: primero en Championship, luego en tercera y después en cuarta. Los propios fans se volvieron los dueños del club y el proyecto está progresando, prueba de ello es este título. Ahora puede que tengan que afrontar una decisión trascendental, y es que se dice que el empresario americano Michael Eisner, antiguo CEO de Disney, quiere comprar el club. ¿Seguirá el Portsmouth perteneciendo a sus aficionados, con todo el romanticismo que eso implica, o será vendido a un dueño externo, con todo el capital que eso supone? Por ahora, la única certeza es que jugarán en League One.

Tras tres duros descensos en un margen de apenas siete años, los aficionados del Portsmouth finalmente pueden celebrar un ascenso. Foto: Simon Moore/Focus Images Ltd.
Tras tres duros descensos en un margen de apenas siete años, los aficionados del Portsmouth finalmente pueden celebrar un ascenso y celebrar un título. Foto: Simon Moore/Focus Images Ltd.

El playoff

Con hasta siete equipos jugándose dos plazas, el acceso al playoff en la última jornada de League Two se planteaba apasionante. El Luton Town (4º) y el Exeter City (5º) ya habían certificado su presencia en las eliminatorias de promoción. Eran Carlisle United (6º), Blackpool (7º), Stevenage (8º), Cambridge United (9º), Colchester United (10º),  Wycombe Wanderers (11º) y Mansfield Town (12º) los que se disputaban esas dos últimas plazas para soñar por el ascenso. El Carlisle, que dependía de sí mismo, no lo tuvo fácil en su visita a Exeter, pero los de Cumbria acabaron ganando por un ajustado 2-3. El Blackpool, el otro equipo que no dependía de otros resultados, tampoco falló y venció por un cómodo 3-1 al Leyton Orient. Lo que prometía ser una gran carambola final terminó del mismo modo que había empezado: con el Exeter y el Blackpool en playoffs.

La permanencia

La lucha por la salvación. Eso sí que fue una locura. Newport County (22º con 45 puntos) o Hartlepool United (23º con 43): uno de los dos abandonaría la Football League junto con el ya descendido Leyton Orient (un equipo que atraviesa una situación delicada). Pasada la media hora de juego, el Newport se adelantó de penalti ante el Notts County y el Hartlepool encajó un gol ante el Doncaster. Las pocas esperanzas del Hartlepool recibirían un impulso cuando el Newport encajó en la segunda parte. Acto seguido, el Hartlepool remontó su partido y algunos de sus jugadores se pensaron que estaban salvados porque creían que el Newport no había conseguido superar el empate. Pero lo cierto es que sí que lo habían logrado: en el 89’, el equipo galés anotó el 2-1 que les dio la permanencia. La remontada del Newport, otro club que pertenece a sus fans, es memorable: en marzo estaban a 11 puntos de la salvación.

El Hartlepool United logró remontar en los últimos minutos, pero aun así acabó descendido a quinta división. Foto: Christopher Booth/Focus Images Ltd 07711958291 06/05/2017
El Hartlepool United logró remontar en los últimos minutos, pero aun así acabó descendido a quinta división. Foto: Christopher Booth/Focus Images Ltd.

Con los campeonatos de liga ya resultados, lo que queda por delante son los playoffs. En League One ya se han disputado las semifinales, por lo que se sabe que la final será el próximo 20 de mayo entre el Bradford City (eliminó al Fleetwood Town) y el Millwall (eliminó al Scunthorpe United). En Championship, los cruces son: Fulham-Reading y Huddersfield Town-Sheffiled Wednesday; y en League Two: Blackpool-Luton Town y Carlisle United-Exeter City.

Las finales de los tres playoffs de ascenso se disputarán en Wembley. -Championship:  lunes 29 de mayo -League One: sábado 20 de mayo -League Two: domingo 28 de mayo
Las finales de los tres playoffs de ascenso se disputarán en Wembley. Foto: Focus Images Ltd.
-Championship: lunes 29 de mayo
-League One: sábado 20 de mayo
-League Two: domingo 28 de mayo
Foto de portada: Simon Moore/Focus Images Ltd

Football League Tales: cada viernes, una historia sobre la segunda, tercera o cuarta división inglesa.

-19 de agosto de 2016: El Burton de Clough.
-26 de agosto de 2016: Oliver Burke.
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-7 de octubre de 2016: Un West London Derby en Craven Cottage.
-14 de octubre de 2016: Oxford.
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-2 de diciembre de 2016: Matt Bloomfield, un futbolista peculiar.
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-23 de diciembre de 2016: Sunday League Mandeville.
-30 de diciembre de 2016: Pies fríos en Wigan.
-6 de enero de 2017: Play it again, Elokobi.
-13 de enero de 2017: Desde el barro.
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-27 de enero de 2017: A Hard Day’s Night.
-4 de febrero de 2017: Del Rovers al City, todo es Bristol.
-10 de febrero de 2017: El desolado Coventry irá a Wembley.
-17 de febrero de 2017: Un paso atrás para ganar minutos.
-24 de febrero de 2017: Segundas oportunidades.
-3 de marzo de 2017: Tiempos duros en Brisbane Road.
-10 de marzo de 2017: Tom Cairney disfruta como nunca.
-17 de marzo de 2017: Un vínculo especial.
-24 de marzo de 2017: Late equaliser.
-31 de marzo de 2017: The Brian Clough Way.
-7 de abril de 2017: Day out at Wembley.
-14 de abril de 2017: Día festivo en Griffin Park.
-21 de abril de 2017: Sergi Canós, un regreso idílico.
-28 de abril de 2017: “Este ascenso ha sido vital para el Plymouth”.
-5 de mayo de 2017: Los dos toffees que lideran la medular del Oxford.

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