Manchester United-Southampton: la primera final del año en Inglaterra

Las finales de los tres playoffs de ascenso se disputarán en Wembley.

-Championship:  lunes 29 de mayo

-League One: sábado 20 de mayo

-League Two: domingo 28 de mayo

Llega el último domingo de febrero y con ello la primera final del año en Wembley. El legendario templo del fútbol inglés abre sus puertas para acoger a Manchester United y Southampton, que inauguran la fase decisiva de la temporada en las Islas con un aperitivo de lujo. Aunque a pesar de que tradicionalmente la Copa de la Liga inglesa se ha considerado el menos prestigioso entre los trofeos británicos, la cita de este domingo es muy importante para ambos. El Manchester United le ha otorgado una relevancia capital a esta competición a lo largo del curso y ha mandado un mensaje de que quería ganar el torneo desde el primer día, con alineaciones plagadas de titulares y unos pocos suplentes para estimular la competencia interna. Un ejemplo evidente es la selección del portero, pues David De Gea ha jugado en cuatro de las cinco eliminatorias anteriores. Es una prueba más de uno de los rasgos característicos de José Mourinho, pues una de sus prioridades siempre ha sido llegar a las rondas finales de todos los torneos. Por otra parte, la cita de este domingo es incluso más relevante para los Saints, que aspiran a romper una racha de 41 años sin ganar un gran título. Su último major trophy fue la FA Cup de 1976, que ganaron precisamente contra el Manchester United. Aunque el club sureño alzó el Johnstone’s Paint Trophy en su última visita a Wembley en 2010, al fin y al cabo se trataba de un trofeo menor (sin la participación de clubes de Premier o Championship) para una entidad histórica en las Islas. Así pues, su última gran final copera corresponde a la FA Cup de 2003, en la que cayeron contra el Arsenal por 1-0.

Southampton celebrate scoring their fourth goal during the Premier League match at the Stadium Of Light, Sunderland Picture by Simon Moore/Focus Images Ltd 07807 671782 11/02/2017
Southampton. Foto: Focus Images Ltd.

Para ganarse el privilegio de disputar una final en Wembley el Southampton venció en el Emirates y en Anfield y encadenó cinco partidos seguidos sin encajar un solo gol, por lo que ahora los de Claude Puel se creerán capaces de derrotar a otro de los gigantes del fútbol inglés. Sin embargo, el técnico francés no podrá contar con los lesionados Charlie Austin, Virgil van Dijk, Jérémy Pied, Matt Targett y Alex McCarthy, aunque por lo menos regresa Boufal y quizás juegue Martín Cáceres, incorporación de última hora que ya ha completado varias sesiones de entrenamiento con el Southampton. En la final los Saints esperan poder imponer el ritmo que les interesa en el centro del campo, parcela clave para Puel con Romeu, Davies y seguramente Ward-Prowse, capacitados tanto para mover el esférico como para defender sin él. Por otra parte, en las últimas semanas el joven Jack Stephens se ha asentado en el eje de la zaga junto a Yoshida tras la venta de José Fonte al West Ham y la lesión del citado Van Dijk. En ataque, una de las grandes esperanzas del club sureño es su fichaje estrella del mercado de invierno. Manolo Gabbiadini ha caído de pie en el fútbol inglés, pues en sus dos primeros partidos anotó tres dianas. El impacto del delantero italiano ha sido inmediato en uno de los equipos con peores cifras anotadoras en la Premier League.

“Es un partido que llevábamos mucho tiempo deseando. La afición ha demostrado que le hace mucha ilusión ir a Wembley. Tanto ellos como nosotros no queremos ir allí sólo para jugar y participar; las finales hay que jugarlas y ganarlas, luego nadie se acuerda de los subcampeones. La ambición y la ilusión de todo el club es inmensa”.

Oriol Romeu, en una entrevista a MarcadorInt.

Manolo Gabbiadini of Southampton during the Premier League match at the Stadium Of Light, Sunderland Picture by Simon Moore/Focus Images Ltd 07807 671782 11/02/2017
Manolo Gabbiadini ha marcado tres goles en dos partidos con el Southampton. Foto: Focus Images Ltd.

Gabbiadini se medirá a una de las mejores defensas del fútbol inglés. El Manchester United llega a la final de Wembley en el mejor momento de la temporada, tras encontrar el equilibrio en la medular a partir de la consolidación de Pogba, Ander Herrera y Carrick en una parcela clave. A partir de su terna de centrocampistas el resto del equipo ha mejorado: Ibrahimovic marca más goles, Mkhitaryan se ha enganchado a la dinámica del equipo, Martial ha firmado algunos buenos choques o la defensa se ha visto menos expuesta. Los de José Mourinho han ganado cinco partidos seguidos y solo han perdido uno de sus últimos 35 compromisos oficiales. En seis de los últimos siete encuentros han dejado la portería a cero. Son datos impactantes para un equipo que lamenta la baja de Mkhitaryan, lesionado el pasado miércoles en la visita al Saint-Étienne en la Europa League. Además, Mata es duda tras no viajar a Londres con el resto de sus compañeros, pero se espera que llegue a tiempo para la final. Por otro lado, Carrick, Rooney y Jones regresan a la convocatoria de los red devils, que en las últimas semanas se han acostumbrado a mantener un ritmo competitivo superior a su próximo rival. Mientras el Southampton ha disfrutado de un parón de dos semanas para preparar la final -eliminado de la FA Cup por el Arsenal y de la Europa League por el Hapoel Beersheba en la fase de grupos-, el Manchester United ha disputado tres partidos oficiales.

Alineaciones probables: Manchester United-Southampton, 17:30h

United vs Southampton - Football tactics and formations

Foto de portada: Focus Images Ltd.

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