El estadio de los aviadores

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Dos temas han marcado la actualidad en la ciudad de Kaunas en la última semana. Primero, la presencia del Europeo sub-19. Es fácil encontrarse con jugadores paseando por las calles más céntricas o ver a entrenadores y miembros del cuerpo técnico de varias selecciones tomándose un café. Además, varios carteles y autobuses vestidos de verde nos recuerdan que se está disputando este torneo en Lituania. Pero el Europeo sub-19 convive con un tema algo más misterioso, al menos para aquellos que venimos de fuera. Un solo paseo por el centro de la ciudad basta para encontrarse con referencias a un par de aviadores en todas partes.

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Dos de los muchos carteles que hay en el centro de Kaunas haciendo referencia a los aviadores

Realmente, los aviadores son omnipresentes. Sospechamos que en los restaurantes, mientras nosotros intentamos comprender lo que está escrito en la carta, a nuestro lado deben de estar hablando sobre ellos. Porque están en todas partes. Al principio parece anecdótico: “Mira, aquí hay un banderín con una avioneta que pone 1933-2013, parece que es el aniversario de algo histórico”. Pero se acaba convirtiendo en algo enfermizo. Paseas por la ciudad y te encuentras con una reproducción de un avioneta naranja. O cartelitos y banderitas bajo las farolas. Y claro, cuesta entender esta locura. Al final puede resultar hasta molesto.

El Kauno Diena saca en portada al avión "Lituanica"
El Kauno Diena saca en portada al avión “Lituanica”

Por si no fuera suficiente, la prensa también se hace eco del avión de color naranja y su octogésimo aniversario. Aparece en portada, en las páginas centrales o en cualquier otro rincón. Entonces, ¿qué celebran? ¿El primer vuelo en Lituania? ¿Una hazaña de gran importancia simbólica? Como no sabemos lituano, nos cuesta bastante comprender el significado global de esta historia. Lo único que leemos siempre es “Darius”, “Girenas”, “Lituanica” y “1933-2013”. Tampoco nos es de gran ayuda, así que decidimos investigar un poco más. Sobre todo cuando las dos caras y el avión están hasta en los billetes de 10 litas.

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Los aviadores, hasta en los billetes de 10 litas

Cuando ya estábamos hartos de verlos en todas partes, conocimos quiénes eran estos dos rostros que aparecen en los carteles de las calles, en el periódico y en los billetes lituanos. Stepanos Darius y Stasys Girenas fueron dos aviadores lituanos que intentaron viajar desde Nueva York hasta Kaunas en uno de los vuelos más largos de la historia. Ambos nacieron en Lituania, pero acabaron viviendo en Estados Unidos. Sin embargo, su idea era una locura. Unos 7.000 kilómetros separaban ambas ciudades. Y ellos querían completar el viaje sin detenerse ni a repostar.

Volaron durante 37 horas y 11 minutos. El Lituanica protagonizó el cuarto vuelo más largo de la historia (en duración). No obstante, no llegaron a Kaunas. El avión se estrelló cerca de la ciudad alemana de Soldin (actualmente Mysliborz, Polonia) después de recorrer 6411 kilómetros, lo cual supuso la segunda mayor distancia sobrevolada en avión en toda la historia. Esto ocurrió el 17 de julio de 1933 y todavía no conocemos las causas del accidente, aunque la versión más extendida culpa a las malas condiciones meteorológicas.

Los cuerpos de Darius y Girenas llegaron a Kaunas el 19 de julio y, pese a no haber cumplido con el objetivo marcado inicialmente, se convirtieron en héroes. Eran leyendas. Se habían quedado a 650 kilómetros de su destino, relativamente cerca. Muy cerca, según los lituanos. En cualquier caso, uno de los dos aviadores estaba muy relacionado con el deporte. Steponas Darius, después de vivir durante varios años en Estados Unidos, regresó a Lituania e introdujo varios deportes, especialmente el béisbol y el baloncesto, que es el deporte más popular del país. Impulsó la creación de las ligas de fútbol y béisbol y fundó una revista deportiva, Sporto Zurnalas, además de poner por escrito las reglas de algunos de estos deportes. Esto último se puede visitar en el museo Vytautas el Grande de Kaunas. Darius fue todo un pionero.

Los restos del Lituanica, expuestos en un museo de Kaunas
Los restos del Lituanica, expuestos en un museo de Kaunas

Por lo tanto, descubrimos quiénes eran los dos aviadores y por qué resultaban un motivo de orgullo para Lituania. Especialmente para Kaunas. Además, la relación de Darius con el deporte es evidente. Lo que desconocíamos por completo, no obstante, era que el estadio de Kaunas llevaba el nombre de estos dos aviadores. Nos dimos cuenta de que los tres partidos de la selección lituana sub-19 se habían jugado en el Darius and Girenas Stadium, nombre que adoptó en 1993, poco después de la independencia.

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Un austero monumento en honor a los aviadores se erige cerca del estadio de Kaunas

Una vez en el estadio los guiños hacia los aviadores son constantes. No se trata sólo de su nombre, sino que uno se encuentra con un monumento en su honor antes de toparse con los aledaños del campo. Pero hay otros detalles. Por ejemplo, en la sala de prensa hay otra referencia a los dos aviadores que dan nombre al recinto:

Las caras de los aviadores, presentes en la sala de prensa del estadio de Kaunas
Las caras de los aviadores, presentes en la sala de prensa del estadio de Kaunas

Este estadio acogerá la segunda de las semifinales que se disputará mañana (Francia-España, 20h). Será el último encuentro de este Europeo sub-19 que se disputará en Kaunas al jugarse la final en Marijampole. Como ocurrió con Darius y Girenas, una de las dos selecciones caerá antes de tiempo, a poca distancia del objetivo marcado tras haber recorrido un largo y duro camino. Falta muy poco para conocer a los finalistas.

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