Kazajistán disfrutará de la Europa League en febrero

Astana Arena Foto: Oliver W

La clasificación del Astana para los dieciseisavos de final de la Europa League es uno de los grandes titulares que deja la última jornada de la fase de grupos de la segunda competición continental. El equipo de la capital kazaja se convirtió en el primer club de su país que supera la ronda de grupos de un torneo UEFA tras ganar al Slavia de Praga (0-1) en la sexta fecha. El Astana sigue derribando barreras que hasta hace poco parecían imposibles: fundado en diciembre de 2008, en 2014 ganó su primer título de liga y pocos meses después alcanzó la fase de grupos de la Champions, en la que empató los tres encuentros que disputó como local en la capital kazaja. El éxito del club amarillo es producto de la inversión realizada en su estado, que cada vez da más importancia al rol del deporte. De hecho, el FC Astana forma parte del llamado Astana Presidential Sports Club, conglomerado de equipos de distintas disciplinas impulsado por el único presidente que ha tenido Kazajistán desde la disolución de la URSS, Nursultan Nazarbayev.

“En 1997 su gobierno decidió que la capital, Almaty, se encontraba demasiado alejada, tan cercana a la frontera sur con Uzbekistán. Así que se trasladó la capital a la pequeña ciudad de Akmola. Se le cambió el nombre por el de Astana (‘capital’ en la lengua kazaja) y desde entonces se han invertido millones para construir una ciudad llena de lujos y edificios impresionantes”. Toni Padilla en Kazajistán pide paso.

Lo más llamativo del concurso europeo del Astana en la temporada 2017-18 es la notable mejoría de sus prestaciones en los encuentros disputados lejos de la capital kazaja. De hecho, el Astana ha sumado más puntos a domicilio que en su propio estadio, donde empató ante el Slavia de Praga y ganó al Maccabi Tel Aviv. Sin embargo, el elenco kazajo fue capaz de ganar por 0-1 en sus visitas a Israel y la República Checa. Particularmente meritorio fue el triunfo en la última jornada, en el estadio de otro club que invirtió para fichar a nombres ilustres como Stoch, Necid, Danny o Rotan, viejos rockeros de las competiciones europeas. El calendario a priori no favorecía al Astana, que debía ganar en Praga después de llevar un mes prácticamente sin competir. La liga de Kazajistán terminó el pasado 5 de noviembre, y desde entonces el club amarillo solo había disputado un encuentro en casa contra el Villarreal. Lejos de verse mermado su rendimiento por este parón, que es lo que a menudo sucede con muchos equipos procedentes de los países más fríos de Europa en las primeras eliminatorias de febrero, el Astana aprovechó la oportunidad para aterrizar en Praga ocho días antes del choque decisivo e incluso disputó un amistoso contra el modesto Viktoria Zizkov, un clásico del fútbol checo que actualmente sobrevive como puede en la segunda división. Así, los futbolistas del Astana se concentraron durante una semana en la capital checa y se prepararon para afrontar un choque que acabó siendo histórico. Un solitario tanto de Anicic a balón parado bastó para adelantarse ante el Slavia, que luego fue incapaz de igualar la contienda. Salvo en los partidos contra el Villarreal (en los que recibió 6 de los 7 goles encajados) la zaga kazaja se ha mostrado relativamente sólida a lo largo de la fase de grupos, a pesar de que defiende más por acumulación de efectivos que por calidad de su sistema de cobertura.

Cedric Bakambu of Villarreal Cf celebrates his goal during the UEFA Europa League match at Estadio El Madrigal, Villarreal Picture by Maria Jose Segovia/Focus Images Ltd +34 660052291 10/03/2016
Cedric Bakambu fue uno de los futbolistas que más castigó al Astana en la fase de grupos de la Europa League. Foto: Focus Images Ltd.

El pase a las eliminatorias de la Europa League supone un paso importante para un proyecto que desde 2014 dirige el búlgaro Stanimir Stoilov. El entrenador búlgaro es uno de los artífices del éxito del Astana, pues con él los kazajos han conquistado sus cuatro títulos ligueros y han roto su techo tanto en la Champions como en la Europa League. El que fuese seleccionador de Bulgaria busca emular su éxito con el Levski de Sofía, al que condujo hasta los cuartos de final de la UEFA 2005-06. Unos meses después también clasificó al Levski para la fase de grupos de la Champions League. En Kazajistán, Stoilov cuenta con una plantilla estable, que mantiene cierta continuidad. Se han marchado algunos futbolistas como Foxi Kethevoama o Roger Cañas, pero el esqueleto y la mayor parte de los pesos pesados continúa respecto a sus primeros meses en el Astana. Eso dota al campeón kazajo de una serie de automatismos que le permiten ser más competitivos. Y más todavía cuando en ataque cuenta con un velocista como el ghanés Twumasi y un tanque como el congoleño Junior Kabananga, que garantizan goles. No aspiran a alcanzar los octavos de final, pero quién sabe qué puede suceder en una eliminatoria europea inédita que arrancará en el estadio cubierto de Astana a mediados de febrero.

La Europa League reparte alegrías

El Sheriff Tiraspol se quedó a las puertas de convertirse en el primer equipo moldavo capaz de superar la fase de grupos de la Europa League. Tras encadenar cinco jornadas sin perder, el Sheriff sucumbió ante el Copenhague en la capital danesa por culpa de dos goles originados en jugadas a balón parado. Moldavia no pudo ampliar una lista de debutantes que finalmente se reduce al Astana, pero aun así hay varios países que celebran el fin de una sequía. Por ejemplo, Suecia. El Östersunds empató en Berlín y aunque no pudo terminar el grupo como primero -el hijo de Klinsmann paró un penalty en el minuto 87 para evitarlo- es el primer club sueco que pisa los dieciseisavos de final de la segunda competición continental desde que lo lograra el Helsingborgs en la UEFA 2007-08. Entonces cayó ante el PSV, que no tuvo piedad del conjunto escandinavo. Aún más larga ha sido la espera del fútbol serbio, que estará representado por partida doble en el sorteo del próximo lunes. Belgrado disfrutará con el Estrella Roja y el Partizán, segundos en sus respectivos grupos, en una ronda que no disputaban los elencos serbios desde que el Partizán alcanzó los octavos de final de la UEFA 2004-05.

También resulta reseñable el desempeño de los clubes rusos. Solo España e Italia igualan en número de representantes al anfitrión del próximo Mundial, con cuatro equipos que aspiran a alzar la UEFA Europa League. Lokomotiv de Moscú y Zenit compraron su billete como cabezas de serie tras ganar en la última jornada de la fase de grupos, mientras el Spartak de Moscú y el CSKA de Moscú aterrizan rebotados desde la Champions tras llegar a la sexta fecha con opciones de seguir con viva en la máxima competición europea. Son buenas noticias para el fútbol ruso, que vive con cierto optimismo el resurgir de sus clubes en los torneos internacionales a pocos meses de hospedar el Mundial. No hace tanto tiempo alzaron la UEFA el CSKA (2005) y el Zenit (2008), los dos únicos clubes rusos que han saboreado la gloria europea.

Leandro Paredes of FC Zenit St Petersburg during the UEFA Europa League Qualifying match at Stadion Galgenwaard, Utrecht Picture by Joep Joseph Leenen/Focus Images Ltd +316 5261929 16/08/2017
El Zenit ganó a la Real Sociedad en la última jornada y será primero de grupo. Foto: Focus Images Ltd.
Foto de portada: Oliver W.

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3 comments

Pedazo Europa League, mucha progresión de los equipos del este de europa estos últimos años. Poco a poco se está viendo una competición más abierta y con equipos de todos los rincones del continente.

Una gozada que seguiremos disfrutando.

Pedazo de europa league? pues dime cual europa league ve usted ,por que la que yo he visto ha estado infumable, espero que la siguiente fase suba el nivel de juego

Yo creo que lo mejor de la Europa League llega sobre todo en las eliminatorias, que son preciosas e impredecibles. La fase de grupos sí que se hace un poco más larga, porque normalmente los favoritos suelen rotar mucho y la mayoría acaban superándola sin demasiadas dificultades. No obstante, a raíz de lo que comenta Wyatt Earp, esta temporada hemos visto alguna que otra sorpresa que le ha dado picante a la fase de grupos: Hoffenheim, Colonia y Hertha de Berlín han caído antes de lo esperado, el Everton se ha estrellado con estrépito o Olympique de Marsella y Athletic han sufrido hasta el final… Ha tenido sus alicientes, aunque lo mejor claramente llega ahora.

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