El nuevo formato del EFL Trophy

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El EFL Trophy -conocido durante los últimos años como el Johnstone’s Paint Trophy- experimentará esta temporada con un nuevo formato. La principal novedad es que ya no sólo participarán en la competición los 48 equipos que conforman la Football League One y Football League Two (tercera y cuarta división inglesa), sino que también habrá 16 equipos sub-21 de clubes con academia de Categoría 1 (las más potentes a nivel deportivo y económico). No obstante, este cambio ha suscitado polémica, pues algunas entidades de la Football League y sus respectivos aficionados no quieren que filiales de equipos de la Premier League y de Championship participen en su torneo.

El Peterborough United ganó el EFL Trophy en 2014. (Foto: David Horn/Focus Images Ltd).
El Peterborough United ganó el EFL Trophy en 2014. Las finales del torneo se disputan en Wembley. (Foto: David Horn/Focus Images Ltd).

El nuevo formato

Más allá de la inclusión de los filiales, el renovado formato introduce otros cambios. A diferencia de las últimas ediciones, en las que se comenzaba directamente con rondas eliminatorias, esta vez habrá una fase de grupos que constará de tres jornadas. La primera se disputará el 29 de agosto, la segunda el 3 de octubre y la tercera el 7 de noviembre. Habrá un total de 16 grupos divididos geográficamente (se distinguirá entre zona Norte y Sur y se subdividirá a cada región en dos secciones) y cada uno contará con 4 equipos: un filial invitado y tres clubes de League One o League Two (como mínimo uno de cada división). Los equipos sólo se enfrentarán una vez entre sí. Como es habitual, una victoria dará 3 puntos y un empate 1 punto, pero en caso de empate habría una tanda de penaltis y el ganador obtendría otro punto adicional. Los dos primeros clasificados de cada grupo avanzarán a las rondas eliminatorias.

Los ocho grupos de la zona Norte (Imágenes: @EFLTrophy)
Los ocho grupos de la zona Norte. Imágenes: @EFLTrophy.
Los ocho grupos de la zona Sur (Imágenes: @EFLTrophy)
Los ocho grupos de la zona Sur. Imágenes: @EFLTrophy.

Una vez termine la fase de grupos, empezarán las eliminatorias. Los emparejamientos de dieciseisavos de final (5 de diciembre) mantendrán orden geográfico, es decir, el primer clasificado de un grupo se enfrentará en casa al segundo de otro grupo de la misma región. Los encuentros de octavos de final (9 de enero), de cuartos (23 de enero) y de semifinales (20 de febrero) se determinarán por sorteo y también serán a partido único. La final (2 de abril) se jugará en Wembley. En caso de empate, la eliminatoria se decidiría directamente con una tanda de penaltis. Todavía no se ha confirmado si habría prórroga en las semifinales y en la final.

La controversia

El nuevo formato del EFL Trophy se aprobó en la reunión anual de la English Football League que tuvo lugar en Portugal. No hubo unanimidad absoluta, ni mucho menos, ya que bastantes clubes votaron en contra de que los filiales de equipos de la Premier League fueran invitados. Muchos aficionados de equipos de la Football League mostraron su descontento por la reforma del torneo y la Football Supporters’ Federation afirmó que el nuevo formato “debilita la integridad de la competición”.

Pero, ¿qué ventajas tiene el cambio? “Nos ayudará a generar más y mejores jugadores ingleses que más adelante beneficiarán a la selección nacional y al fútbol inglés en todos los niveles” declaró Shaun Harvey, director general de la EFL. La integración de equipos sub-21 al torneo se ve como una oportunidad para el desarrollo de los jóvenes futbolistas que no han tenido la opción de marcharse cedidos. Otro aspecto positivo para la competición es que la participación de clubes de la Premier League y de Championship supone un aumento de un millón de libras al premio del torneo y también hace que crezca el interés por una competición prácticamente ignorada por los medios. Por ahora se sabe que Sky Sports y Facebook Live retransmitirán encuentros de la fase de grupos. Equipos como el Walsall o el Oxford United apoyaron el cambio porque creen que es necesario rejuvenecer el torneo y aumentar su visibilidad.

La EFL quiere renovar una competición que estaba en la sombra. En la imagen: el Leyton Lorient juega un partido de la EFL con una grada entera vacía. (Foto: David Horn/Focus Images Ltd).
La EFL quiere renovar una competición que estaba en la sombra (Foto: David Horn/Focus Images Ltd).

Por otro lado, hay clubes que se han mostrado totalmente en contra del nuevo formato, como por ejemplo el AFC Wimbledon, el Luton Town o el Accrington Stanley. Creen que el EFL Trophy debe de ser un torneo exclusivo para los equipos de divisiones inferiores. Ese es su motivo principal. Además, no consideran que el millón extra en premios sea un incentivo suficiente -ya que no será una suma sustancial al repartirse entre muchos equipos- ni que la visita de los clubes de la Premier pueda dar altos ingresos por la venta de entradas. “No hay un entusiasmo real por los equipos sub-21 o reservas o como los quieras llamar” declaró el director del Accrington. Los detractores del nuevo formato también temen que esto podría ser un primer paso hacia la posible integración de los filiales de la Premier en la Football League. Cabe recordar que un gran sector de los clubes de la EFL no quieren que los equipos ‘B’ de las grandes entidades jueguen en el mismo sistema que todos los demás -actualmente las academias compiten en ligas separadas- tal y como sucede en España.

Los propios clubes de la Premier League tampoco mostraron un gran entusiasmo con el nuevo formato. En una primera instancia, la EFL esperaba contar con los equipos sub-21 de 16 de las mejores academias de la Premier, pero Arsenal, Liverpool, Manchester United, Manchester City y Tottenham declinaron la oferta. Entonces, la EFL tuvo que invitar a equipos de Championship.

Finalmente, las 16 academias de Categoría 1 que disputarán el EFL Trophy son: Blackburn Rovers, Brighton & Hove Albion, Chelsea, Derby County, Everton, Leicester City, Middlesbrough, Norwich City, Reading, Southampton, Stoke City, Sunderland, Swansea City, West Bromwich Albion, West Ham United y Wolverhampton Wanderers.

El nuevo formato no ha sido bien recibido por todas las partes, pero por lo menos permitirá el crecimiento de una siempre emocionante competición copera.

Foto de portada: Richard Calver/Focus Images Ltd

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