Previa de la Premier League 2015/16

The Premier League Trophy before the Barclays Premier League match at Stamford Bridge, London
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24/05/2015

“Hay claramente cinco equipos que pueden ganar el título. Uno de ellos será campeón y otro ni siquiera se clasificará para la Champions League”, observó hace unos días el técnico del vigente campeón de la Premier League, Jose Mourinho. Hay prácticamente unanimidad entre los analistas y la propia gente de la liga inglesa a la hora de señalar al Chelsea, al Manchester City, al Arsenal y al Manchester United. Menos precisos son los pronósticos acerca del Liverpool: ¿candidato real al título o aspirante únicamente a acceder al Top-4? Lo que si está claro es que a partir de ahí se cierra el abanico de candidatos: esta ya no es la época de Luka Modric y/o Gareth Bale, por lo que el Tottenham ya no se sitúa en ninguna quiniela por el campeonato. 38 jornadas. Un inicio, este 8 de agosto, y un final, el próximo 15 de mayo. Y una liga que quiere demostrarle a Europa y al mundo que es la mejor y, sobre todo, que sus clubes pueden competir mejor en los torneos continentales. Ese es el gran reto al que se enfrentan este año las principales entidades del país: lograr un salto cualitativo en Europa.

CHELSEA

Nada como el sabor europeo – ¿Cuánto motiva la Premier League cuando la acabas de vencer y deseas resarcirte de tu mal papel en la última Champions League? Para el Chelsea del curso pasado, un equipo en crecimiento, ganar la Premier era un alimento básico, un alimento de primera necesidad. Unos meses más tarde, no habrá nadie que le diga que no a un dulce, como sería repetir ese éxito conquistando la Premier en 2016, pero será inevitable para la plantilla -que en gran medida repite con respecto al año anterior- valorar la Champions League como un premio de una categoría superior. Y la necesidad de revancha en la Champions es primordial: caer en octavos de final es absolutamente insuficiente para una entidad como la londinense. No es un gran amante Jose Mourinho de las rotaciones, ni de priorizar unas competiciones por encima de otras, pero no se sorprendan si instintivamente el Chelsea afronta con (bastantes) más ganas la Champions que la Premier llegados los meses de marzo o abril. Para el Chelsea 2015/16 no habrá nada mejor que el sabor del éxito continental. Para alcanzarlo y para prolongar por segundo año el dominio en la liga inglesa, el Chelsea ha experimentado escasas variaciones en su plantilla.

Jose Mourinho: “La gente a menudo pide oportunidades, oportunidades, oportunidades y quizás esa sea una buena excusa para que los jóvenes jugadores estén donde están. Quizás por el bien del fútbol inglés, se debería ir en la otra dirección. ¿Estás tú preparado para tener una oportunidad? El otro día tuvo un debate interno con mi staff: ¿debe el manager dar confianza al jugador o debe el jugador dar confianza al manager? Llegamos a la conclusión de que los jugadores se eligen a sí mismos, esa es la responsabilidad que ellos deben tener. Los jugadores y los agentes dicen: necesito 5 partidos seguidos para demostrar de lo que soy capaz. Tú no necesitas 5 partidos seguidos. En 10 minutos tú puedes demostrarme si estás preparado o no. En 10 minutos es difícil marcar un gol como Maradona -coger el balón en el mediocampo, driblar a diez rivales y marcar-, pero eso no es lo que se espera de un futbolista. Tú puedes demostrar que estás preparado mentalmente, que estás físicamente preparado, que puedes soportar la presión, que no eres el tipo de chico que está listo para entrar y jugar contra otros chicos de su misma edad pero que luego no lo está para jugar a alto nivel.

Hace años, los mejores jugadores de los mejores equipos de otros países se iban a los grandes clubes de Inglaterra. Ahora en Francia dicen que el fútbol francés está perdiendo jugadores incluso que se van a equipos ingleses medianos. Esa es la realidad. Cada club tiene muy buenos jugadores, así que es complicado para los clubes ‘Top’ en Inglaterra debido a la competitividad y porque ellos tienen jugadores que podrían estar en nuestros equipos. Cabaye podría jugar en el Chelsea, Wijnaldum podría jugar en el Chelsea, Gradel podría jugar en el Chelsea, ¿qué duda hay?

Es más difícil porque no puedes dar descanso a los jugadores, no tienes partidos fáciles, no ganas 5-0, no juegas partidos los viernes previos a la Champions League. En otros países protegen el calendario de los equipos ‘Top’ y nunca juegan un gran partido antes de un encuentro de Champions League. Todo el mundo piensa en dar las mejores condiciones a sus clubes.”

¿Quién acompaña a Hazard? – Que Eden Hazard puede liderar a un equipo está fuera de toda duda. El belga, que con 24 años ya ha sido el mejor de la Premier League, canaliza buena parte de los ataques posicionales del Chelsea cuando recibe en el costado izquierdo. Su clásica jugada, por previsible que pueda parecer en ocasiones, resulta sumamente difícil de contrarrestar por parte de las defensas rivales, sobre todo si enfrente no hay zagueros de primera talla mundial. Que Hazard siga resolviendo partidos en Stamford Bridge está casi garantizado, en la medida que las lesiones no lo impidan. La incógnita en el Chelsea no es Hazard, sino quienes rodean al belga en ataque. Diego Costa puede ser el máximo goleador de la Premier League si está sano, pero esa es la gran incógnita: ¿cuánto tiempo estará sano Costa y cuántos partidos se perderá por problemas o molestias musculares? ¿Será capaz Radamel Falcao, como mínimo, de ofrecer diez o doce tantos al conjunto blue? ¿Habrá un salto cualitativo por parte de Oscar y Willian, especialmente en cuanto a goles o asistencias? ¿Serán algo más que meros suplentes los Juan Cuadrado, Victor Moses, Bertrand Traoré, Loïc Rémy y cía? ¿Quién no ha pensado durante este verano lo que agradecería el Chelsea la presencia de un atacante como Marco Reus o Antoine Griezmann?

Mediocampo – Hace escasamente siete u ocho meses, el binomio compuesto por Nemanja Matic y Cesc Fàbregas estaba considerado mayoritariamente como la mejor pareja de centrocampistas del campeonato. Los últimos acontecimientos han derivado en un escenario donde no diríamos que la crítica hacia el serbio y el español es abundante, pero sí se puede apreciar. Otra cosa distinta es compartirla. De Matic se recalcan algunos de sus defectos en el juego, mientras que de Cesc se vuelve a cuestionar su irregularidad y su determinación en los momentos cruciales. En cualquier caso, no creo que el Chelsea tenga en sus centrocampistas titulares un verdadero problema. La preocupación real en este caso pasa por sus recambios. Si Cesc o Matic caen lesionados (algo que apenas sucedió la pasada campaña), los blues pueden tener apuros: las limitaciones de John Obi Mikel son conocidas, Kurt Zouma puede ser un recurso puntual (no sabemos si algo más que eso), Ramires es un buen complemento (no una pieza sobre la que deba girar el mediocampo) y la evolución del joven Ruben Loftus-Cheek se seguirá con lupa durante los siguientes meses. Jose Mourinho, por cierto, estableció antes de que empezase este verano que la de centrocampista era una de las posiciones que deseaba reforzar: de momento no ha llegado nadie.

Más información: “Montreal, la primera piedra”

Más información: “Preocupaciones blues”

Pronóstico: 1º

¿Quién acompaña a Hazard? / Foto: Focus Images Ltd
¿Quién acompaña a Hazard? / Foto: Focus Images Ltd

ARSENAL

Cambio de escenario – “Solíamos vender a nuestros mejores jugadores, ahora compramos a algunos de los mejores”, advierte Mikel Arteta. No hace falta ser un lince para comprender que algo está cambiando en el Emirates, situando quizás el año 2013 (Mesut Özil convertido en el fichaje más caro de la historia del club y ninguna venta de jugadores titulares) como el punto de inflexión. Esta vez la única incorporación estival se llama Petr Cech, pero es una apuesta que eleva el nivel del equipo, su solidez y su credibilidad. Es el efecto inmediato que supone contar con uno de los cinco mejores guardametas del mundo.

Arsène Wenger: “Las expectativas son muy grandes y eso es comprensible porque tú no puedes ganar la FA Cup, acabar tercero en la liga y después decir ‘mira, el próximo año no queremos hacer nada’. La gente espera mucho de nosotros y es la primera vez en mucho tiempo que todos nosotros tenemos confianza en nuestro entorno. Antes perdíamos grandes jugadores y se nos cuestionaba pronto. Los ingredientes están ahí, pero tengo la suficiente experiencia en este trabajo para saber que tenemos que demostrarlo con puntos. Tengo confianza porque hemos jugado bien, pero también soy realista. La consistencia de tu plantilla es vital si quieres tener éxito. Creo que el éxito se construye por un lado a partir de la consistencia y por el otro con el talento. ¿Tenemos suficiente talento? Pienso que sí, y la consistencia está ahí porque estos futbolistas llevan varios años jugando juntos.”

Múltiples alternativas – Si las lesiones respetan al equipo (en el Emirates esto es mucho suponer), la cantidad de alternativas de mediocampo hacia delante dará auténticos quebraderos de cabeza a Arsène Wenger. Francis Coquelin, por su perfil y su estado de forma, se ha ganado la condición de indiscutible, al igual que Alexis Sánchez o Mesut Özil. Santi Cazorla, en esa faceta de creador que le ha pedido Wenger desde la llegada de Alexis, y Aaron Ramsey son casi fijos en el equipo. No queda mucho hueco -tan solo una plaza realmente- para los Walcott, Giroud, Oxlade-Chamberlain, Wilshere o Welbeck. La plantilla del Arsenal, como analizamos la semana pasada, es la más amplia (cualitativamente) que se recuerda en el Emirates.

Las lesiones – Ahora el Arsenal ya no presenta ningún tipo de debilidad en la portería, tiene más solidez en defensa (una línea bien conjuntada con Bellerín, Mertesacker, Koscielny y Monreal), cuenta con múltiples variantes a partir de mediocampo y jugadores desequilibrantes en ataque (sobre todo Alexis Sánchez o Mesut Özil). El mayor obstáculo en este intento del Arsenal de pelear de verdad por la Premier League 2015/16 no es otro que las lesiones: lesiones crónicas en el caso de Jack Wilshere -que vuelve a sufrir problemas de tobillo y estará de baja varias semanas- o de cualquier otro tipo. Que las lesiones penalizan al equipo es la peor pesadilla del Arsenal.

Más información: “Clima positivo en el Emirates”

Pronóstico: 2º

 

MANCHESTER UNITED

Van Gaal cree en el 4-3-3 – La idea de Louis van Gaal, y así lo ha reiterado durante esta temporada, es emplear una especie de 4-3-3. “Más o menos un 4-3-3”, contestó el técnico neerlandés en una de sus últimas ruedas de prensa cuando se le preguntó acerca de cuál sería el dibujo táctico de los red devils en la próxima Premier League. “Ya lo practicamos en la segunda mitad de la pasada temporada y he dicho que es el sistema que quiero emplear, es el sistema que prefiero y el que he utilizado en todos los sitios en los que he estado”, concluye Van Gaal. A priori, tiene piezas para ejecutarlo. Y plasmar ese dibujo en el césped supone utilizar a Wayne Rooney como único ‘9’, algo que parece agradar al delantero inglés, contradiciendo así una teoría bastante extendida según la cual la posición favorita de Wayne es la de segundo punta.

Wayne Rooney: “No tengo dudas de que podré marcar 20 goles. Mi mejor posición, y siempre lo he dicho, es la de ‘9’, ocupando el área. Y las dos temporadas en las que realmente jugué como único punta han sido las dos mejores de mi carrera en cuanto a goles. El entrenador y yo creemos que es mi mejor posición, es donde me gusta jugar y es donde jugaré. Espero marcar 20 o más goles de nuevo esta temporada. La última vez que jugué una temporada completa como ‘9’ fue la 2011/12 [Nota del autor: justo antes del fichaje de Robin van Persie]. Las siguientes temporadas he estado arriba, en mediocampo o en un costado. Pero con la calidad que hemos añadido a la plantilla, el entrenador tiene opciones en mediocampo, así que no debería haber una necesidad de que juegue ahí.”

De Gea – No se contempla en Manchester, porque el portero no ha dado síntoma alguno de querer ampliar su vinculación, que David de Gea siga más de un año en Old Trafford. O cumple su última temporada de contrato o deja la entidad antes de que cierre el mercado, no hay mucho más margen. Si cumple su quinta campaña en Old Trafford, la portería estará en buenas manos: en las del mejor portero de la pasada liga y el futbolista más destacado del Manchester United. Ahora bien, si en algún momento Louis van Gaal duda del rendimiento o de la concentración del español, no tendrá reparo alguno en entregar la portería al recién llegado Sergio Romero, a quien ya dirigió en el AZ Alkmaar.

Eje de la zaga –  “Cuando compramos futbolistas, tienen que ser mejores que los que ya tenemos”, explicó Van Gaal durante la pretemporada. La línea defensiva presenta una única novedad (Matteo Darmian), si bien su entrenador no garantiza que vaya a ser titular indiscutible, ya que valora muy positivamente el desempeño de Luis Antonio Valencia como lateral diestro. En principio, esa demarcación está bien cubierta -por partida doble-, mientras que la banda opuesta será propiedad de Luke Shaw, que no brilló en su año rookie en Manchester, debido fundamentalmente a las lesiones y también a su irregularidad. Tras haber hecho la pretemporada completa, todo está listo para que Shaw recorra la banda izquierda de Old Trafford recordando al fantástico lateral que vimos en Southampton. Menos seguridad transmiten los red devils en el eje de la zaga, donde finalmente no ha recalado Sergio Ramos, ni tampoco ningún otro central. Siguiendo la lógica de Van Gaal, debemos interpretar esto como que el Manchester United no ha encontrado centrales mejores que Marcos Rojo, Phil Jones, Chris Smalling, Jonny Evans, Paddy McNair o Tyler Blackett.

Más información: “El plus de la experiencia”

Pronóstico: 3º

Quiero ser delantero, aquí y ahora / Focus Images Ltd
Quiero ser delantero, aquí y ahora / Focus Images Ltd

MANCHESTER CITY

El talento está ahí – Agüero, Sterling, Silva, Yaya Touré. El Etihad disfrutará cada quince días de varios de los mejores futbolistas de la Premier. Su talento es indiscutible y las dudas giran más en torno a la figura del entrenador, Manuel Pellegrini, que de las propias figuras. ¿Será capaz el técnico chileno de aprovechar el talento ofensivo disponible? Recursos, desde luego, hay para plantar cara a cualquier rival y no sentirse inferior a nadie. Desde el banquillo, mejorar el trabajo táctico será necesario. En el césped, el compromiso y la actitud también deben mejorar por parte de una plantilla que, en ocasiones, puede llegar a carecer líderes, sobre todo cuando Kompany o Zabaleta no están presentes.

Manuel Pellegrini: “Sterling es un muy buen jugador, por eso lo hemos traído. Posee muchas cosas que no teníamos en nuestra plantilla. Tiene mucha velocidad y estoy seguro de que en el futuro demostrará por qué pagamos tanto dinero por él.”

Mucho por demostrar – Hace tan solo 15 meses que el Manchester City se proclamó vencedor de la Premier League 2013/14, algo que no evita que distintos cargos del equipo estén ahora en una situación de cierta presión: desde el entrenador hasta el director deportivo Txiki Begiristain o una serie de futbolistas que deben exhibir un rendimiento elevado y soportar la carga que llevan a su espalda en forma de precio pagado en su momento por ellos. Los skyblues se han centrado este verano en el mercado inglés, algo que en cierto modo necesitaban para cumplir con los cupos de jugadores nacionales: Fabian Delph, por 8 millones de libras; Patrick Roberts, por una cantidad variable que puede llegar a alcanzar los 11 millones de libras; y Raheem Sterling, por 44 M £ más 5 M £ por objetivos. A algunas contrataciones anteriores, como Eliaquim Mangala, Wilfried Bony o Fernando, se les reclama una mejoría.

¿Quién defiende? – El Manchester City debe formular dos cuestiones y resolver ambas acertadamente si quiere recuperar el trono de la Premier. La primera afecta a los centrocampistas y a los delanteros de la plantilla, especialmente a los titulares habituales: cómo se va a organizar el equipo sin el balón. La pasividad defensiva de estrellas como Yaya Touré o David Silva generó problemas a los skyblues en algunos de los partidos más importantes del último curso. La segunda cuestión afecta a los zagueros: ¿recuperará Vincent Kompany, errático la temporada pasada, su nivel de años atrás?, ¿demostrará Mangala en su segundo año que invertir en él no fue un error?, ¿cerrarán bien el carril izquierdo Gael Clichy o Aleksandr Kolarov?, ¿logrará Bacary Sagna arrebatar el puesto a Pablo Zabaleta?

Pronóstico: 4º

 

LIVERPOOL

Calidad técnica – Si el Liverpool quisiese organizar una competición para comprobar qué equipo inglés atesora mayor nivel técnico, artístico y visual entre sus mediapuntas, los reds tendrían muchas papeletas para vencer. Roberto Firmino, cuyo rol idóneo es el de mediapunta (otra cosa es que pueda adaptarse a ser falso ‘9’ o partir desde un costado), se une a Philippe Coutinho o Adam Lallana. Sin embargo, si Brendan Rodgers sigue firme en su idea de emplear el 4-3-3 visto durante la pretemporada, el dibujo táctico no utilizaría un ’10’ al uso: unos jugarían cerca de un costado, otros podrían hacerlo como interiores (Coutinho ya sabe lo que es actuar ahí en Anfield).

Brendan Rodgers: “Creo que Benteke demostrará que ha sido una ganga. “

Henderson+Can para olvidar a Stevie – Si la temporada no marcha bien en Anfield será más fácil acordarse de Steven Gerrard, ahora en Los Angeles Galaxy, que si los resultados son los deseados. Para que la parroquia red no añore en exceso a Steven Gerrard – partiendo de la premisa de que es sencillamente imposible cubrir el vacío que deja Gerrard en todos los aspectos-, Rodgers confiará la parcela central a Jordan Henderson (nombrado capitán del equipo), Emre Can (dejando atrás sus episodios como zaguero) y quizás a James Milner, un veterano multiusos que puede encajar en diversos roles. El engranaje de esa medular dirá mucho acerca del funcionamiento colectivo. Ni Henderson, ni Can son organizadores puros, tampoco son especialistas defensivos, pero ambos atesoran un abanico amplio de virtudes: desde su carácter hasta su despliegue físico, pasando por su ida y vuelta o su buen entendimiento del juego.

Dudas atrás – ¿Qué se ha hecho para corregir la debilidad defensiva? El Liverpool recibió 48 goles en la pasada Premier, por lo que mejorar esas prestaciones defensivas se antoja imprescindible. Para corregir ese apartado, el club ha optado por no introducir ninguna novedad en el eje de la zaga, más bien dar continuidad a las piezas ya existentes. A Martin Skrtel se le ha ampliado el contrato, de Mamadou Sakho se espera que por fin las lesiones le permitan disputar más de un 50% de encuentros con el Liverpool y de Dejan Lovren se espera que, en la medida de lo posible, se parezca más al zaguero croata que habitó en Southampton que al defensa balcánico de su año rookie en Anfield -de Nathaniel Clyne también se desea que se parezca al lateral diestro de St Mary’s-. Joe Gómez es una apuesta de futuro (quizás también de presente) y Kolo Touré sirve para un roto y para un descosido. De Alberto Moreno hay que esperar una evolución en la faceta defensiva después de mostrar bastantes lagunas en su estreno inglés.

Más información: “Todos los fichajes de la era Rodgers”

Más información: “Cuestión de supervivencia”

Pronóstico: 5º

Con 25 años, Jordan Henderson es el nuevo capitán del Liverpool / Foto: Focus Images Ltd
Con 25 años, Jordan Henderson es el nuevo capitán del Liverpool / Foto: Focus Images Ltd

EVERTON

Nadie como Lukaku – Pasan los años y, por tercera Premier consecutiva, la responsabilidad goleadora en Goodison Park recae fundamentalmente sobre los hombros de Romelu Lukaku. “Quiero ganar títulos. Quiero saber qué se siente al jugar los grandes partidos. Tengo 22 años, es momento de ganar títulos”, aseguró Lukaku al término de la pasada campaña en un diario belga. “No jugaré nunca más en la banda, ya se lo he dicho al entrenador: no soy útil como extremo, solo marcaré goles como delantero”, añadió en aquellas declaraciones Romelu. Lo cierto es que ningún otro futbolista de la parcela ofensiva toffee puede resolver partidos tan bien como Lukaku, si bien él también ha de ser exigente y autocrítico consigo mismo, ya que sus registros goleadores no mejoran ostensiblemente (tampoco empeoran). Firmó 20 tantos la pasada campaña (solo 10 de ellos en la Premier), pero necesitando un total de 48 partidos; mientras que en su cesión al West Brom dos años antes ya había llegado a hacer 17 tantos en 38 partidos.

Nadie gasta menos que el Everton – A escasas horas de que arranque la competición en Inglaterra, el desembolso en fichajes por parte de la entidad de Liverpool no supera los 6 millones de euros, cifra requerida para efectuar el fichaje de Gerard Deulofeu. Le acompaña el joven belga David Henen y Tom Cleverley, que ha llegado libre. Cleverley, que ya estuvo a las órdenes de Roberto Martínez en el Wigan, formará parte de la rotación de centrocampistas centrales junto a Gareth Barry, James McCarthy y Muhamed Besic. Influye, por supuesto, en la escasa inversión realizada el hecho de que no se haya obtenido ni una sola libra a partir del capítulo de bajas: varios futbolistas quedaron libres, pero no ha habido ninguna venta. Por tanto, el Everton apenas ha movido dinero con la operación de Deulofeu y, en líneas generales, es el conjunto de la Premier League con mayor continuidad en su plantilla con respecto a la anterior temporada. Eso sí, Martínez dice que necesita otras tres incorporaciones. Recuperar el nivel exhibido por Seamus Coleman, Phil Jagielka o Leighton Baines hace dos temporadas o que Ross Barkley deje a un lado la irregularidad se antoja fundamental para las aspiraciones del club.

Pronóstico: 

 

TOTTENHAM

Harry Kane, el rostro del equipo – Durante algo más de un año, el tiempo que transcurrió desde la venta de Gareth Bale hasta la fortísima irrupción de Harry Kane, White Hart Lane estuvo huérfano de una figura que liderase al equipo, que marcase diferencias y que emocionase a la grada. El reto para Kane será mantener el nivel del curso pasado y repetir los registros goleadores de entonces: 31 goles entre todas las competiciones. La presión y la responsabilidad es ahora mayor para el ariete de la selección inglesa.

Corregir errores defensivos – Si algo ha penalizado sobremanera al Tottenham últimamente han sido sus graves (y numerosas) concesiones defensivas, especialmente en aquellos duelos frente a los equipos más fuertes del país, encuentros en los cuales muy pocos zagueros de los spurs solían obtener buena nota. Como los que están no rinden al nivel deseado, prácticamente cada verano llega gente nueva. Hace doce meses fue Federico Fazio quien aterrizó en Londres y ahora es Toby Alderweireld, contratado en parte como consecuencia del discreto rendimiento del central argentino, la gran novedad del equipo. 16 millones de euros por Toby, una forma de recuperar en el año 2015 y en Londres aquella pareja Vertonghen-Alderweireld de años atrás en el Ajax.

Pronóstico:

En White Hart Lane, hay que seguir a Harry Kane / Foto: Focus Images Ltd
En White Hart Lane, hay que seguir a Harry Kane / Foto: Focus Images Ltd

WEST HAM

Slaven Bilic regresa a Londres – Su carrera como futbolista ya incluyó un breve paso por el West Ham londinense, así como una estancia de tres temporadas en el Everton. Ahora Bilic, tras dirigir a Croacia, al Lokomotiv Moscú y al Besiktas, conocerá la sensación de sentarse en un banquillo inglés. Si su rendimiento se asemeja al de su última campaña en Francia, Dimitri Payet marcará diferencias entre líneas. En el mediocampo, la figura del centrocampista español Pedro Obiang puede suponer una grata sorpresa para los aficionados de Boleyn Ground.

Adiós a Europa – Aún no ha comenzado la Premier League y el West Ham, que lleva algo más de un mes compitiendo, ya ha sido eliminado de la Europa League (por el Astra Giurgiu), donde Bilic ha apostado por hacer numerosas rotaciones. Ya sin competición europea, lo que compromete ahora el arranque liguero de los londinenses son los percances sufridos en ataque: Andy Carroll permanecerá de baja hasta el mes de octubre y Enner Valencia, lesionado hace unos días, no volverá hasta mediados o finales de ese mes de octubre. El West Ham pierde así alternativas en una delantera que depende ahora de Diafra Sakho, a la espera de que el club materialice alguna negociación que mantiene abierta en busca de un nuevo atacante, como podría ser Raúl Jiménez.

Cuando vean jugar al West Ham, procuren fijarse en Dimitri Payet. No se lo pierdan.

Pronóstico:

 

CRYSTAL PALACE

La ambición de un proyecto – Hay pocos clubes de la zona media de la tabla que hayan efectuado contrataciones tan ambiciosas como la de Yohan Cabaye por parte del Crystal Palace. Después de su gris papel en París y con la mente puesta en llegar a la Euro 2016, Cabaye ha encontrado acomodo en Londres. Hace unos meses, cuando destituyeron a Neil Warnock durante las pasadas Navidades, este equipo ocupaba un puesto en la zona de descenso. Ahora sueña con entrar en el Top-8 y acercarse así a Europa.

Sin dueño para el ‘9’ – Si en defensa y en la medular está clara la estructura del equipo y quienes va a ocupar esos roles, en ataque surgen más dudas. Yannick Bolasie, sensacional la pasada campaña, es fijo en uno de los costados; Wilfried Zaha aspira a adueñarse de la otra banda; mientras que en el área todo es más incierto. Glenn Murray acabó a buen nivel el último año, Connor Wickham es una apuesta costosa -que quizás en Selhurst Park actúe más cerca del área que en Sunderland- y Patrick Bamford, cedido por el Chelsea, tiene un gran porvenir.

Cuando vean jugar al Crystal Palace, procuren fijarse en Yannick Bolasie. No se lo pierdan.

Pronóstico:

Más información: “El sueño de ser Top-8 de la Premier”

Yannick Bolasie, sus inseparables guantes, su peinado y sus regates: una maravilla / Foto: Focus Images Ltd
Yannick Bolasie, sus inseparables guantes, su peinado y sus regates: una maravilla / Foto: Focus Images Ltd

SWANSEA

Ayew refuerza lo mejor del Swansea – Si uno trata de identificar la mejor zona del Swansea la pasada campaña, verá que las mejores prestaciones en el conjunto dirigido por Garry Monk se obtuvieron en la línea de tres cuartos de campo: con la presencia de gente rápida en los costados (Jefferson Montero, Nathan Dyer o Wayne Routledge) y, sobre todo, con la inspiración y la habilidad para marcar diferencias de Gylfi Sigurdsson. Esa línea recibe ahora a André Ayew, que presumiblemente ocupará uno de los costados en ese 4-2-3-1 del Swansea. Por ejemplo, Montero y Ayew por las bandas; Sigurdsson como ’10’. Suena lo suficientemente bien como para ilusionar a una afición de Liberty Stadium que empieza a ser un clásico de la Premier. Lo mejor del ghanés Ayew, pensarán en Gales, es que no ha costado nada: llegó libre tras finalizar su vinculación con el Olympique de Marsella y puede ser una de las gangas del verano en la liga inglesa.

Sin sitio para Michu – Parece olvidado Michu, no tanto para aquellos clubes españoles que persiguen su contratación, después de pasar el último año y medio sin apenas jugar, debido a unas dolencias de tobillo que no han remitido pese a someterse a una operación, distintos tratamiento y pasar por las manos de algunos de los especialistas más reputados. El Swansea y Michu aún no han separado sus caminos -tampoco es que hayan hecho juntos la pretemporada-, ya que el futbolista asturiano tiene contrato hasta 2016. Su ficha es bastante elevada, algo que invita al Swansea a buscar una salida para el delantero, ya que no cuenta con él ni deportiva ni económicamente, por así decirlo. No obstante, tampoco parece la delantera del Swansea, compuesta por Bafetimbi Gomis, Marvin Emnes y el recién llegado Éder, la más poderosa del mundo.

Pronóstico: 10º

 

SOUTHAMPTON

Se han ido tres piezas capitales – Si uno pregunta cuáles fueron los tres mejores futbolistas del Southampton la temporada pasada, seguramente muchas de las respuestas incluyan a Nathaniel Clyne, Toby Alderweireld y Morgan Schneiderlin. El club de St Mary’s ingresó algo más de 50 millones de euros gracias a las ventas del lateral inglés y del mediocentro francés, mientras que la cesión del belga Alderweireld finalizó. Los ‘saints’ ya demostraron hace unos meses su habilidad para reponerse a las sensibles bajas sufridas el pasado verano. Esta vez no se han ido tantos jugadores como entonces (Shaw, Lallana, Lovren, Chambers, Lambert, etc), pero la entidad de las mismas es enorme. Intenten el siguiente ejercicio: comprobar cuántos equipos de la Premier han perdido a tres futbolistas de su columna vertebral. No uno, ni dos, sino tres.

Cédric, Caulker y Clasie – No es casualidad que tres de los cuatro refuerzos más importante del Southampton (el otro es el internacional español Juanmi) ocupen las posiciones en las cuales Clyne, Alderweireld y Schneiderlin han dejado un vacío. Confía Ronald Koeman en que Cédric Soares, procedente del Sporting de Portugal, recorra sin descanso la banda derecha del equipo, que Steven Caulker ofrezca poderío aéreo en el eje de la zaga y que su compatriota Jordy Clasie se haga con la manija del equipo. Siendo un buen organizador, con buen nivel técnico, Clasie no posee en ningún caso el despliegue físico, ni la jerarquía táctica y defensiva de Schneiderlin, por lo que el examen de ocupar el vacío dejado por el ‘5’ galo será más complicado de lo que pueda parecer a simple vista. Una mala noticia para el Southampton fue la grave lesión sufrida hace unos meses por Fraser Forster, que ha propiciado la incorporación de Maarten Stekelenburg para defender la portería.

Cuando vean jugar al Southampton, procuren fijarse en Sadio Mané. No se lo pierdan.

Pronóstico: 11º

Sadio Mané necesitó 2 minutos y 57 segundos para hacer 3 goles al Aston Villa la temporada pasada / Foto: Focus Images Ltd
Sadio Mané necesitó 2 minutos y 57 segundos para hacer 3 goles al Aston Villa la temporada pasada / Foto: Focus Images Ltd

NEWCASTLE

La mayor inversión de la década – Por 50 millones de euros, el Newcastle ha armado una nueva columna vertebral, de la que Chancel Mbemba ha de ser el eje atrás, Georginio Wijnaldum un ‘todoterreno’ en la medular y Aleksandar Mitrovic el finalizador. No gastaba en fichajes el Newcastle más de 50 M € desde aquel verano de 2005 en el que incorporaron juntos a Michael Owen, Albert Luque, Scott Parker y Emre Belozoglu.

El coche ya no circula cuesta abajo y sin frenos – Por nombres, por individualidades y por talento puro, diríamos que el Newcastle cuenta con una de las diez mejores plantillas de la Premier: Krul, Mbemba, Janmaat, Sissoko, Wijnaldum, Ayoze, Cabella, Mitrovic, Cissé, De Jong, Tioté, Colback. Ahora bien, no sería la primera vez que el Newcastle sufre -o desciende como en 2009- pese a tener recursos para estar más arriba, sirva para ello el ejemplo de la segunda mitad de la pasada Premier. Al menos, pensarán en St James’ Park, ya no se sentará John Carver en el banquillo, que era como circular cuesta abajo y sin frenos. Steve McClaren dirige ahora este proyecto, que tiene dos cosas implícitas: una gran masa social detrás y una inversión millonaria en buenos jugadores. Queda por resolver la incógnita más importante: si el proyecto obtendrá resultados acordes a sus recursos y a su desembolso.

Pronóstico: 12º

 

STOKE CITY

Segunda oportunidad – Marco van Ginkel cumple su tercera campaña perteneciendo al Chelsea. Sufrió una grave lesión de rodilla en la primera, fue cedido al Milan después (donde no tuvo demasiado éxito ni personal ni colectivo) y ahora es cedido por segunda vez. Y en esta ocasión, a punto de cumplirse ya dos años de su lesión en Swindon, el centrocampista holandés debe reivindicarse y demostrar que, al menos, tiene categoría, calidad técnica y capacidad de mando para entrar de inicio en el mediocampo del Stoke City. Si no consigue ni siquiera hacerse un hueco como pieza importante de los ‘potters’, su carrera corre un serio riesgo de enfriarse.

Esperando a Bojan – El rendimiento de Bojan Krkic alcanzó un pico especialmente alto el pasado otoño: su mes de noviembre fue espectacular y solo una grave lesión de rodilla truncó su temporada en el mes de enero. Ya recuperado de aquel percance, Bojan ha reaparecido esta pretemporada, si bien necesitará algunas semanas para estar al 100%. Durante el tiempo que Bojan falte o esté cogiendo el ritmo, el Stoke City permanecerá a la espera: porque si Bojan recupera el nivel del pasado noviembre, es el futbolista más desequilibrante de la plantilla.

Pronóstico: 13º

 

ASTON VILLA

Ya no estará Benteke para arreglar partidos – 40,5 millones de libras recibió el Aston Villa por dos de sus estandartes: (sin duda) su mejor jugador (Christian Benteke) y quizás su segundo mejor futbolista (Fabian Delph). No tuvo mucho que decir la entidad de Birmingham al respecto, ya que ambas ventas se produjeron a través del pago de las cláusulas de rescisión (32,5 M € y 8 M €). A partir de ahí, el intento de invertir acertadamente ese dinero por parte de un conjunto que lleva ya algunos años coqueteando con la zona de descenso, habiendo sobrevivido hasta ahora con más o menos apuros.

Acento francés – Inevitablemente se hablará bastante francés en el vestuario del Aston Villa, en las comidas, en los viajes, etc. El club puso su mirada en la Ligue 1 para reforzar las tres líneas del campo: un lateral izquierdo (el prometedor Jordan Amavi), un mediocentro poderoso (Idrissa Gueye) y uno creativo (Jordan Veretout) y un atacante (Jordan Ayew, no confundir con su hermano Andre). Llamarte Jordan y formar parte de la Ligue 1 te podía acercar este verano a Birmingham. Además, el equipo que entrena Tim Sherwood ha contratado a Scott Sinclair y da una oportunidad en la Premier a Rudy Gestede, ariete que había actuado a buen nivel en el Blackburn Rovers: pero una cosa es la segunda división para los delanteros y otra muy distinta es la máxima categoría. Aparentemente no hay una referencia clara en este equipo -como sí existía con Benteke-, pero si la apuesta francófona sale medianamente bien, el Aston Villa debería evitar el descenso un año más.

Pronóstico: 14º

¿Qué hará Jack Grealish con su vida? / Foto: Focus Images Ltd
¿Qué hará Jack Grealish con su vida? / Foto: Focus Images Ltd

LEICESTER CITY

¿Quién quiere jugar arriba? – Cuando estar en la Premier League es una novedad para ti y, además, te sobra el dinero, ¿qué haces con él? En muchos casos, fichar atacantes. Es lo que se lleva, es la moda, es lo ‘fácil’ y es lo que llama la atención de tus aficionados. Así es como el Leicester City ha añadido este verano un punta más a su nómina de jugadores de ataque: aterriza Shinji Ozakaki desde el Mainz 05. Se suma así a Andrej Kramaric, que se unió al proyecto el pasado mes de enero. Unos meses antes había desembarcado aquí Leo Ulloa, que firmó un registro goleador más que respetable en su estreno en la Premier. Además, Jamie Vardy, que hace poco debutó con la selección absoluta inglesa, quiere jugar y Riyad Mahrez también reclama un puesto partiendo desde un costado. Es un buen elenco de piezas ofensivas en el tablero del Leicester, que debe vigilar aquello por lo que se empieza a construir una permanencia: la defensa.

Desconfianza con Ranieri – A estas alturas de la película, en pleno 2015, no es precisamente Claudio Ranieri el entrenador que mayor confianza inspire. Sus últimos resultados -con la selección griega- tampoco. Quienes compartieron vestuario con Ranieri hace una década cuentan que el técnico italiano ya mostraba métodos de entrenamiento “bastante anticuados” -y las clásicas charlas técnicas basadas en echarle un par y demás tópicos-. No parece que Ranieri haya renovado demasiado su libreto y, si sus métodos ya estaban desactualizados hace una década, no creo que el volante del Leicester City esté en las mejores manos ahora mismo.

Pronóstico: 15º

 

WEST BROMWICH

Pulis es su mejor baza – Contratar a Tony Pulis la pasada campaña es posiblemente lo mejor que pudo hacer el West Bromwich Albion. Desde que desembarcó en The Hawthorns a comienzos de enero, se notó el efecto de Pulis: el equipo ganó consistencia, comenzó a dejar la portería con cierta frecuencia (se convirtió en uno de los más fuertes de la liga en esa faceta) y pronto exhibió dominio del juego aéreo con centrales como Gareth McAuley, Jonas Olsson o Joleon Lescott. Tendrán compañía, ya que la contratación estival más cara del West Brom es el central James Chester, por el que han pagado 8 millones de libras al Hull City. La solidez, el orden defensivo y construir la casa por los cimientos, no así por el tejado, es algo que casi garantiza la mera presencia de Tony Pulis en el banquillo de los ‘baggies’.

Y Berahino, la mejor sobre el campo – Pero para sumar puntos hacen falta también goles. Y el West Bromwich fue uno de los equipos menos goleadores de la pasada Premier: únicamente Saido Berahino hizo más de cuatro (totalizó 14). La mejor noticia posible en The Hawthorns, al menos de momento, es que Berahino continúa, pese al interés de entidades como el Tottenham. Acaba de cumplir 22 años y lo natural es que Berahino, algo irregular según fue avanzando el pasado curso, aún muestre margen de mejora. Cuando Pulis opte por jugar con dos puntas, Saido tendrá la compañía de Ideye Brown, Victor Anichebe o el recién llegado Rickie Lambert.

Pronóstico: 16º

 

WATFORD

El reto de cohesionar un equipo con al menos 10 nuevos jugadores – “Hay que tener paciencia porque es un equipo que empieza a conocerse ahora y que será más fiable dentro de un tiempo”, advierte Quique Sánchez Flores en su entrevista esta semana con ‘Marca’. El mayor riesgo que asume el Watford es el que supone ensamblar diez nuevas piezas en un equipo -Quique espera que lleguen un par más antes del cierre del mercado-. Independientemente de su calidad, el proceso iniciado por el Watford supone renovar prácticamente la mitad de la plantilla, por lo que ahora muchos de sus jugadores, varios de ellos llamados a ser titulares, tendrán que conocerse sobre el campo, asimilar automatismos, etc.

Quique Sánchez Flores (en ‘Marca’): “Me gusta mucho la figura del manager. Aquí tenemos la enorme suerte de participar con Gino Pozzo de las decisiones desde que arrancamos. Si no estás acostumbrado, y en España no lo estamos, supone un gasto de energía extra. Cuando empiezas a hacer tus labores de entrenador resulta que ya vienes de una sobrecarga de haber visionado un montón de jugadores y de meterte en unas tareas que son desconocidas para el técnico español. Entiendo que es muy positivo, te hace mejor. [José Manuel] Jurado expresa muy bien el fútbol que yo tengo en la cabeza. Para mí el fútbol ya no es sólo organización defensiva, eso ya está superado. El fútbol representa también un aporte ofensivo que tenemos que interpretar y uno interpreta en la medida que tiene los jugadores oportunos. Jurado me parece un artista. Es capaz de generar superioridades y de dar pausas al balón que, para nosotros, dentro del último tercio de campo son diferenciales. Entreno con la idea de dar a nuestros aficionados algo que les emocione: me he imaginado representaciones de nuestro propio equipo delante de nuestra afición contagiada de emoción.”

Recursos en todas las líneas – En una plantilla eminentemente extranjera -hasta el punto de que tendrán que buscar salida a varios jugadores o no inscribirlos, porque no hay cupos para todos-, el Watford ha logrado fortalecer algunas posiciones. En la punta del ataque repiten los atacantes del ascenso (Troy Deeney hizo 21 goles, Odion Ighalo firmó 20 y Matej Vydra anotó 16). Tendrán esta vez un nuevo asistente: José Manuel Jurado, en quien su entrenador tiene depositada tanta confianza. Se ha reforzado cada una de las posiciones defensivas con Allan Nyom, Miguel Britos, Jose Holebas y Sebastian Prodl. Y la medular incorpora dos novedades cruciales para las aspiraciones de permanencia del Watford: Valon Behrami y, sobre todo, Étienne Capoue. El galo, tras no afianzarse en el Tottenham, tiene una oportunidad de relanzar su carrera siendo el ancla que necesitará el Watford para competir siguiendo las ideas que manifiesta su nuevo entrenador.

Pronóstico: 17º

Quique / Foto: Focus Images Ltd
Quique Sánchez Flores debuta en la Premier League tras varios años esperando que llegase una oportunidad desde las Islas británicas / Foto: Focus Images Ltd

SUNDERLAND

Abonados a sufrir – El Sunderland se ha abonado a sufrir. Sus seguidores viven auténticos días de tensión y drama en las últimas jornadas del campeonato, ya que los ‘black cats’ acumulan tres campañas sin superar los 38-39 puntos. Quien adquiere un abono de temporada para ver los partidos en el Stadium of Light, se ha acostumbrado a convivir con la zona baja de la tabla. El Sunderland, de momento, sobrevive cual funambulista sobre un alambre. ¿Hasta cuándo?

Un año entero para Advocaat – La irregularidad del Sunderland y su inestabilidad en el banquillo van de la mano. Paolo Di Canio, Gustavo Poyet o Dick Advocaat han pasado por el Stadium of Light durante los dos últimos años. Advocaat, que asumió el cargo provisionalmente en marzo, salvó finalmente con apuros al equipo y, tras valorar la posibilidad de retirarse, decidió aceptar un año de contrato por parte del club. De este modo, Advocaat tendrá una temporada entera (si no es víctima de un despido), con su correspondiente pretemporada y la posibilidad de planificar el curso según sus gustos. Un compatriota suyo, Jeremain Lens, es la inversión estival más cara de los ‘black cats’, un futbolista llamado a ocupar uno de los extremos en la parcela ofensiva de un conjunto que pierde a Connor Wickham, que entrega las llaves de su zaga a Younès Kaboul y quiere revivir la carrera de Yann M’Vila, aquel mediocentro galo que tanto prometía en 2012, que llegó a estar en la ciudad deportiva del Arsenal a punto de firmar. Arsène Wenger desestimó aquello en el último momento y la carrera de M’Vila nunca ha vuelto a ser la misma tras ese episodio con la Sub-21 francesa que provocó su expulsión del combinado nacional durante bastantes meses. M’Vila, que llega en calidad de cedido, tratará de rendir a un nivel que en Kazan o en Milan no han conocido.

Pronóstico: 18º

 

BOURNEMOUTH

Dos fichajes de +10 M € – Siguiendo un clásico de esta Premier contemporánea (y adinerada) que nos ha tocado vivir, el Bournemouth representa este año el ejemplo de un club al que la condición de recién ascendido no le impide afrontar un par de operaciones de 10 o más millones de euros cada una: así ha llegado el marfileño Max Gradel desde el Saint-Étienne y el joven zaguero Tyrone Mings desde el Ipswich Town. El primer paso, el de la inversión económica, ya está hecho. Queda el segundo, el más difícil y el más importante: que aquello en lo que se ha invertido responda a las expectativas y demuestre que valen el dinero que se ha desembolsado por ellos. No obstante, no sería extraño que uno de los futbolistas de mayor impacto en el Bournemouth fuese uno por el que no han pagado nada, puesto que ha sido cedido por el Chelsea: Christian Atsu, que tendrá muchas ganas de resarcirse tras su falta de oportunidades en el Everton.

La fama de Eddie Howe – En un país que no brilla precisamente por su producción de entrenadores de primera talla mundial –piensen cuántos ingleses hay entre los diez mejores técnicos del mundo-, cualquier aparición mínimamente destacada recibe una cantidad inusitada de elogios y de atención. Es el caso de Eddie Howe, que en los últimos meses, con motivo del ascenso del Bournemouth, recibió bastante atención mediática en el Reino Unido. Llega a la Premier League con tan solo 37 años. Gustó el juego ofensivo de su equipo en la Championship, con la propuesta de dominar el esférico, pero mantener este estilo en la Premier League, ante rivales que cuentan con más recursos, será tremendamente complicado, por lo que el intento de supervivencia en la Premier pondrá a prueba el nivel de este joven Eddie Howe.

Pronóstico: 19º

 

NORWICH CITY

Alex Neil, 34 años – Resulta curioso que dos de los recién ascendidos presenten un responsable en los banquillos con 37 y 34 años respectivamente. Desde enero, el banquillo de Carrow Road es propiedad de Alex Neil, que tiene 34 años e inició su carrera como entrenador hace tan solo dos. Logró el ascenso en Escocia con el Hamilton Academical y hace unos meses el Norwich City, inmerso en su reto de regresar a la Premier League, contrató al joven Neil, que en mayo consumó ese ascenso en Wembley al derrotar al Middlesbrough. Su experiencia, por tanto, es nula en la máxima categoría del fútbol inglés y escasa en términos generales.

El riesgo de ser ‘equipo ascensor’ – Un año tardó el Norwich City en regresar a la máxima categoría del fútbol inglés tras caer a Championship en 2014. Si uno repasa la actual plantilla de los ‘canaries’, comprobará que continúa en ella un número bastante elevado de jugadores que ya estuvieron en la anterior etapa en la Premier. Es, en general, un grupo que se conoce, y que no tendrá que adaptar a demasiadas piezas nuevas, a diferencia del Watford. ¿En la continuidad está el éxito?

Pronóstico: 20º

Foto de portada: Focus Images Ltd

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