Previa de la Premier League 2016/17

The Premier League trophy is on display before the Barclays Premier League match at Stamford Bridge, London
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31/10/2015

Paul Pogba, Pep Guardiola, Jose Mourinho, Claudio Ranieri, Riyad Mahrez, Jamie Vardy, Zlatan Ibrahimovic, Eden Hazard, Wayne Rooney, Sergio Agüero, Antonio Conte, N’Golo Kanté, Dele Alli, Harry Kane, Mauricio Pochettino, Arsène Wenger, Mesut Özil, Alexis Sánchez, Granit Xhaka, Kevin De Bruyne, David Silva, Jürgen Klopp, Dimitri Payet, David de Gea, Romelu Lukaku, Philippe Coutinho o Ilkay Gundogan. Todos ellos, y muchos más, participarán en una edición de la Premier League que no pasará inadvertida para nadie, con más candidatos al título que nunca (siete u ocho dicen los entrenadores cuando se les pregunta), con el recuerdo tan reciente de la hazaña histórica del Leicester City y con el deseo de disfrutar del fútbol desde este 13 de agosto hasta el próximo 21 de mayo.

MANCHESTER CITY

La pieza clave del engranaje – Llevaban esperando Txiki Begiristain y Ferrán Soriano desde el año 2012 a que Pep Guardiola se decidiese a aceptar su propuesta para ocupar el banquillo del Etihad. Recibieron una respuesta negativa en su día, mientras el técnico de Santpedor disfrutaba de su año sabático en New York, pero no ocurrió así durante el segundo semestre del año 2015. En cualquier caso, lo cierto es que Soriano y Begiristain no perdieron el tiempo mientras Pep se encontraba en New York y en Munich, lo aprovecharon para construir y situar los cimientos del proyecto, tanto en lo que se refiere al primer equipo como a la Academia o a las infraestructuras del club. “La gente me dice que esto es la Premier, que jugábamos como jugábamos y ganábamos con el Barcelona y con el Bayern porque eran el Barcelona y el Bayern. Y yo digo que si hay que escoger, vamos a intentarlo. Creo que lo primero es jugar bien al fútbol”, expuso Pep en su presentación como nuevo técnico del City. Desde entonces, sus movimientos son analizados con lupa. Y los pocos encuentros de pretemporada del equipo han trasladado las carencias de una parte de la plantilla para ejecutar algunos pilares básicos del juego de Guardiola, especialmente lo que tiene que ver con la salida de balón, muy precipitada y errática en estos encuentros amistosos de los meses de julio y agosto. “Una opción es jugar más balones en largo”, se resignó Pep el pasado domingo, aunque sabe que esto será muy distinto cuando todos estén disponibles, es decir, gente como John Stones o Ilkay Gündogan.

Pep Guardiola pictured during a press conference at City Football Academy, Manchester Picture by Matt Wilkinson/Focus Images Ltd 07814 960751 08/07/2016
La Premier League acoge a Pep Guardiola / Foto: Focus Images Ltd

Grandes dosis de talento ofensivo – Ya destacaba el Manchester City por tener una acumulación de grandes figuras ofensivas y esa idea se refuerza con las contrataciones veraniegas de Nolito, Leroy Sané o futbolistas que pasarán unos meses cedidos en otros destinos: Gabriel Jesus (sigue en el Palmeiras hasta enero) y Marlos Moreno (cedido al Deportivo de La Coruña). Por tanto, las opciones para Guardiola son múltiples, incluyendo a los que ya estaban: Sergio Agüero, Raheem Sterling, Kelechi Iheanacho, Jesús Navas, Kevin de Bruyne, David Silva o Yaya Touré. Todo esto sin contar al joven Zinchenko, a un Nasri con un pie más fuera que dentro o a un Bony con muchas papeletas para abandonar la ciudad. Agüero, algo inconsistente en los últimos meses, debe aprovechar su momento de madurez (28 años) para ser el gran ‘9’ que necesita este equipo. De Bruyne es demasiado bueno como para pensar que no logrará hacerse con un hueco en el once inicial, independientemente de cuál sea esa demarcación. Lo mismo se puede decir de David Silva. Más dudas surgen con Sané, Nolito o Sterling, llamados a repartirse los minutos restantes y a ganarse más minutos si su rendimiento lo merece.

Kompany busca pareja – Si algo llama la atención de los últimos veranos del Man City es cómo ha desembolsado más de 130 millones de euros en su intento de encontrar un central capaz de ofrecer garantías en el eje de la zaga. Primero fue Eliaquim Mangala, después Nicolás Otamendi y ahora el elegido es Stones, con unas condiciones idóneas para desempeñar lo que Guardiola pedirá a sus zagueros en la salida de balón. Lo que no cambian son los laterales, pese a su veteranía y el grado de inseguridad que transmitieron la temporada pasada.

Pronóstico:

MANCHESTER CITY

MANCHESTER UNITED

Los 4 hombres de Mou – Jose Mourinho tenía las cosas claras. Pese a las múltiples críticas que recibía el Manchester United por el nivel de sus jugadores la temporada pasada, el técnico portugués solo quería cuatro cosas. Costosas, eso sí. Se fijó en un central joven y el club lo firmó. “Eric es un central joven con un gran talento natural. Ha progresado bien y tiene potencial para ser uno de los mejores centrales“, valoró acerca del marfileño Bailly. Propició el reencuentro con Zlatan Ibrahimovic, al que ya había dirigido en el Inter de Milan 2008/09. “No vine aquí para perder el tiempo, vine aquí para ganar”, dijo Zlatan la semana pasada. “Fichamos al mejor jugador de Francia y también al que los compañeros votaron como el mejor de la Bundesliga la temporada pasada”, dijo Mou. Se refería a Henrikh Mkhitaryan, futbolista armenio capaz de firmar 23 goles y más de una veintena de asistencias el curso pasado. Y, por último, la guinda del pastel: Paul Pogba. Un desembolso próximo a los 200 millones de euros solo en fichajes. Son los cuatro hombres de Jose, todos ellos llamados a formar parte de la columna vertebral de los red devils desde hoy.

A partir de un 4-2-3-1 – Ha trabajado Mou en los entrenamientos de pretemporada con un 4-2-3-1, lo ha empleado en los encuentros amistosos y apostó por ello en la Community Shield vencida ante el Leicester City. “Estamos trabajando para cambiar el marcaje zonal y eso es difícil después de dos años marcando hombre a hombre. Ahora queremos jugar zonal, permaneciendo compactos”, dijo Mourinho. El clásico 4-2-3-1 del portugués es la idea inicial que tiene para este curso en el que se busca pareja para Paul Pogba. Marouane Fellaini, pese a su titularidad en Wembley, no parece el hombre indicado. Ander Herrera tampoco parece tener las condiciones necesarias para cubrir las espaldas a Pogba, por lo que los grandes candidatos son Michael Carrick (35 años) y Morgan Schneiderlin (26). Porque con Bastian Schweinsteiger no cuenta el entrenador. “Tenemos a Michael Carrick. Él es inteligente, capaz de jugar como único hombre por delante de los centrales, dar estabilidad al equipo, lo conoce todo. Muy inteligente tácticamente”, expuso Jose Mourinho recientemente en una entrevista con el canal ‘BT Sport’. “Tenemos gente como Schneiderlin o Herrera, también para jugar ahí, y luego ya tenemos ’10s’. Tenemos a Mata, tenemos a Rooney, tenemos a Mkhitaryan, tenemos varios números ’10’. Nosotros no teníamos lo que yo solía llamar el segundo centrocampista, ese que es lo suficientemente fuerte, poderoso, con intensidad defensiva pero que al mismo tiempo tiene creatividad, gol y llegada al área. Pogba es el perfil de jugador que encontramos. El United es el club perfecto para que él alcance el nivel que desea”, añadió Mou.

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Cómo encaja Rooney – “Rooney jugará conmigo de 9, de 10 o de 9 y medio; ni de 6 ni de 8”. La frase corresponde al actual inquilino del banquillo de Old Trafford, el mismo que, por cierto, quiso fichar a Wayne Rooney para el Chelsea en el verano de 2013. Ahora podrán trabajar juntos. Wayne, que cumplirá 31 años en octubre, parece haber iniciado la cuesta abajo de su carrera, aunque su entrenador es optimista. “Creo que lo mejor suyo está por venir, veo un chico con una motivación enorme”, dijo el de Setúbal. Nadie puede dudar de la titularidad de Ibrahimovic, por el que hueco de Rooney está en la media punta, donde compite con Juan Mata. Entre tanto fichaje y tanto ruido en Manchester, un tapado: Luke Shaw, al que Mourinho ya manejó entre sus candidatos para el lateral izquierdo del Chelsea en 2014. Se lesionó de gravedad en septiembre, perdiéndose el resto de la temporada, y ahora regresa para ser el dueño del carril izquierdo del Man United.

Pronóstico:

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ARSENAL

Un esfuerzo por Xhaka – Como viene ocurriendo desde que Robin van Persie abandonase el Emirates en el año 2012, el Arsenal sigue la política de añadir pocas piezas nuevas en cada ventana de fichajes, pero de gran impacto en el colectivo y en el once titular. Fue Santi Cazorla en 2012, le siguió Mesut Özil en 2013 -convirtiéndose en el segundo fichaje más caro de la historia de la Premier entonces-, continuó Alexis Sánchez en 2014, apareció Petr Cech en 2015 y ahora es el turno de Granit Xhaka. El club londinense no ha tenido reparos a la hora de desembolsar algo más de 40 millones de euros por el centrocampista suizo. Lejos queda aquella época de Xhaka como un futbolista de tres cuartos de campo, previa al proceso vivido en Mönchengladbach, donde se forjó un mediocentro puro que ya no vive solo de su elevado nivel técnico. Guarda la posición, tiene capacidad física para presionar, robar y hacer coberturas, saca el balón desde atrás y dirige el juego ofensivo con una precisión quirúrgica. Arsène Wenger añade un nuevo perfil de centrocampista a la plantilla, distinto al de Özil, Cazorla, Aaron Ramsey, Jack Wilshere, Mohamed Elneny o Francis Coquelin. Aunque Xhaka destaque por su fabulosa distribución de balón en corto y en largo, el suizo sabe lo que es cubrir las espaldas a un centrocampista con más libertad de movimientos: así lo hizo en el Gladbach formando una magnífica dupla con Mahmoud Dahoud, que se descolgaba y se acercaba más al área rival. La intención inicial en el Emirates es que Xhaka desempeñe una función similar, si bien siempre habrá partidos para las rotaciones, lesiones o contratiempos que harán que varíe la composición del mediocampo. Pero Xhaka parte como indiscutible en el medio y el favorito para ser su acompañante es Cazorla. La lesión del asturiano el pasado mes de diciembre causó un daño tremendo a las aspiraciones gunners.

Tan importante renovar como fichar – En esta época del año el principal reclamo que se hace al Arsenal por parte de un sector mayoritario es que acuda al mercado y fiche futbolistas. Ese asunto eclipsa a otro de mucha relevancia: la necesidad de firmar pronto la ampliación de contrato de Mesut Özil y Alexis Sánchez, ambos con una vinculación hasta junio de 2018. Hace tiempo que el club negocia esas renovaciones -con la correspondiente subida de salario-, pero no terminan de cerrarse. Özil completó una primera mitad de curso 2015/16 deslumbrante y Alexis ha aportado una vitalidad magnífica al equipo desde su llegada a Londres en 2014. Es imposible no preguntarse qué cifras de asistencias tendría el mediapunta alemán si los rematadores que ha encontrado en el Emirates mostrasen mayor acierto. No es extraño el día que Mesut genera dos, tres o cuatro ocasiones claras de gol sin que los Walcott, Giroud, Welbeck, Oxlade y cía acierten a rematar entre los palos. Debe ser frustrante por momentos. Özil no tiene por delante a uno de los mejores arietes del mundo.

Giroud no pierde el sitio – Que un equipo no refuerce una posición no significa que no lo haya intentado. Esa es la historia real desde hace algunos años con el Arsenal. Por unos u otros motivos, no ha sido capaz de concretar los intentos de fichaje de Luis Suárez, Gonzalo Higuaín y Karim Benzema (todos ellos en 2013), de Alexandre Lacazette, Álvaro Morata o Jamie Vardy (todos ellos en 2016). Acabó la Eurocopa, se marchó de vacaciones y a su regreso Olivier Giroud comprueba que no ha perdido el sitio, que sigue manteniendo la condición de teórico delantero centro titular del conjunto londinense. Ni todo es blanco ni todo es negro. Ni Giroud es un fenómeno de talla mundial ni tampoco es un desastre. De hecho, firmó 34 goles la temporada pasada entre su club y la selección gala, si bien siempre acompaña esos registros de fallos en momentos importantes o alguna mala racha demasiado prolongada. “No son los precios, son los jugadores. El dinero nunca es un problema, tú tienes que encontrar al jugador adecuado. Hay mucho dinero por Europa ahora mismo, pero no muchos futbolistas que te harían mejorar”, analizó Arsène Wenger hace una semana. “Estamos alerta día y noche. Cuando una oportunidad se presente, tienes que atraparla”, dijo el técnico francés. En el momento de escribir este texto, el Arsenal se encuentra negociando el fichaje de Shkodran Mustafi, necesario para cubrir las bajas por lesión de Gabriel Paulista (6-8 semanas) y Per Mertesacker (varios meses fuera). ¿Y Arsène? Acaba contrato (firmó en su día una renovación para el tramo 2014-17) el próximo 30 de junio, cumplirá dentro de unas semanas 20 años al frente de los gunners y recientemente rechazó la propuesta de ser seleccionador de Inglaterra. “Lo que haga después de esta temporada dependerá de cómo vaya el año”, advirtió Wenger. El equipo ha acabado entre los cuatro primeros de la clasificación en cada uno de los 20 años que el francés lleva en el banquillo inglés.

Pronóstico:

ARSENAL

LIVERPOOL

Primer año entero con Jürgen – Aterrizó el pasado mes de octubre Jürgen Klopp en la ciudad de Liverpool con el caché de auténtica estrella (más ilusionante para la afición que si de un fichaje de 60 millones de euros se tratase) y con la condición de salvador del equipo. La fe en Jürgen es máxima y el técnico alemán ya ofreció algunos motivos de ilusión, llegando a dos finales (de la Capital One Cup y de la Europa League), cambiando la autoestima y el fútbol del Liverpool. Pero Klopp partía con desventaja: con la temporada iniciada y sin haber preparado un equipo a su medida. Con la preparación física realizada en verano por otro entrenador (Brendan Rodgers) y con una plantilla no confeccionada por él. Ese es un cambio sustancial en esta nueva edición de la liga inglesa. Klopp ha vendido a los futbolistas que ha considerado oportuno y le han fichado lo que había pedido. Ya lo advirtió. “Ningún jugador será comprado sin mi aprobación y ninguno será vendido sin mi aprobación”, aseguró en sus primeros días como técnico en Anfield. Ahora acaba de ampliar su contrato hasta el año 2022 y uno de sus principales desafíos, seguramente el objetivo mínimo exigible en esta Premier, pasa por hacer que la música de la Champions League vuelva a sonar en Liverpool. Los datos hablan mal del rendimiento del conjunto ‘red’ en estos años: solo ha hecho una vez Top-4 en las últimas 7 temporadas. Además, el Liverpool acumula ya 26 años sin ganar la liga. Demasiado tiempo.

Manager of Liverpool Jurgen Klopp during the International Champions Cup match against FC Barcelona at Wembley Stadium, London Picture by Andrew Timms/Focus Images Ltd +44 7917 236526 06/08/2016
Autoproclamado ‘The Normal One’ / Foto: Focus Images Ltd

La fórmula de este equipo – El 4-2-3-1 se instaló en Anfield la temporada pasada (aunque Klopp ha apostado más por un 4-3-3 durante su pretemporada, incluyendo el contundente 4-0 frente al Barcelona) y cuenta con Sadio Mané como gran novedad en la línea de tres cuartos de campo: el africano no escatimará un esfuerzo, un sprint o un desmarque. Puro Klopp. Roberto Firmino, Philippe Coutinho o Adam Lallana compiten por los otros puestos de esa línea, sin olvidar la opción de que el preparador alemán siga empleando a Firmino como falso ‘9’ en ocasiones. Dependerá mucho del estado físico de Daniel Sturridge, un delantero fabuloso cuando está sano pero que tan solo ha podido jugar el 35% de los partidos en las dos últimas campañas. Hay una alternativa llamando a la puerta y reclamando minutos: se llama Divock. Aún tiene 21 años y las sensaciones del belga en pretemporada han vuelto a ser buenas. Quizás no esté aún para ser titular indiscutible en este Liverpool, sí para disputar muchos minutos y ser uno de los 14-15 futbolistas más utilizados por Jürgen. En general, la competencia es grande en las posiciones de mediocampo y ataque: Emre Can, Georginio Wijnaldum, Jordan Henderson, James Milner, Adam Lallana, Sadio Mané, Roberto Firmino, Philippe Coutinho, Divock Origi y Daniel Sturridge son diez futbolistas con nivel suficiente para la titularidad, aunque solo hay sitio para seis de ellos en el equipo inicial. Las rotaciones pueden estar a la orden del día en un equipo en el que Klopp cruzará los dedos para que Sturridge pueda jugar cinco partidos seguidos. La abundancia de piezas en esas líneas es tan grande que gente como Christian Benteke, Mario Balotelli, Luis Alberto y posiblemente Lucas Leiva seguirán buscando una salida en los próximos días. ¿Y Markovic? ¿Qué pasa con Lazar Markovic?

¿Aguantarán la exigencia? – “Klopp se ha propuesto ganar la liga en las próximas cuatro temporadas. ¿Es sostenible [con este desgaste físico]? Fútbol inglés, más partidos, sin parón invernal, etc. Me pregunto si es la táctica ideal para jugar domingo, miércoles, sábado, etc. Ahí está la intriga”, dijo Gary Neville cuando el técnico alemán asumió el cargo de entrenador del Liverpool. No es ningún secreto que las posibilidades de la entidad de Anfield dependen bastante de la condición de sus jugadores, ya que ese es un requisito importante para ejecutar el fútbol al que quiere jugar Klopp y que ya hemos visto practicar con gran nivel de precisión (en el 1-4 en el campo del Manchester City, en el 4-0 al Everton o en el 3-0 al Villarreal). “Es mucho más intensa la pretemporada con Klopp, probablemente la más intensa que yo haya tenido en ningún equipo”, admitió hace unos días Sturridge. De entrada, el Liverpool arranca esta edición de la Premier League como el conjunto que arrastra un mayor número de lesionados actualmente (8), aunque ninguno de larga duración. La más grave, un problema en la mano del guardameta Karius, impedirá al alemán debutar en partido oficial con el Liverpool hasta finales de septiembre o principios del mes de octubre. Karius, de 23 años, llega al Reino Unido para competir con Simon Mignolet y previsiblemente para arrebatar la titularidad al belga, al que le ha faltado regularidad y pulir sus graves defectos en el juego aéreo. Debe mejorar atrás el Liverpool, que incorpora a Ragnar Klavan, veterano central estonio del Augsburgo, y a Joel Matip para la retaguardia. No son pocos los aficionados del Liverpool que durante la pretemporada del equipo han seguido mirando con preocupación al lateral izquierdo, donde Alberto Moreno continúa sin mejorar en absoluto sus prestaciones defensivas y donde ya no están Jon Flanagan (cedido al Burnley) o Brad Smith. Ya ha manifestado Klopp que cuenta con la polivalencia de Milner como alternativa al lateral izquierdo. Y si Moreno no aprende a defender, que nadie se sorprenda si Milner se afianza como lateral zurdo del Liverpool. “Tenemos que luchar por todo, no buscamos excusas. En estos momentos todo es posible, así que debemos intentarlo”, admite Jürgen.

Pronóstico:

LIVERPOOL

CHELSEA

Energías renovadas, pero sin revolución – Si no tienes la actidud y la energía necesaria, difícil que triunfes en este nuevo Chelsea de Antonio Conte. “El entrenador es como un sastre. Debes crear el mejor traje para el equipo”, declaró el exseleccionador italiano en su presentación en Stamford Bridge. Y la gente que manda allí, Roman Abramovich, Marina Granovskaia y Michael Emenalo principalmente, decidieron que Conte debía ser el sastre de este equipo que protagonizó un desplome absolutamente increíble e inesperado la temporada pasada. De vencer la Premier League con autoridad a ser décimo -sufriendo en la zona baja durante la primera mitad de la campaña-. A la espera de contratar el defensa central que ha pedido Conte a la dirección deportiva, lo cierto es que no ha existido la revolución que alguno podía esperar en cuanto a integrantes de la plantilla. Los nombres apenas cambian. Llegó Michy Batshuayi, llegó N’Golo Kanté y se fueron jugadores absolutamente secundarios: Papy Djilobodji, Abdul Rahman Baba (cedido), Alexandre Pato (fin de cesión), Radamel Falcao (fin de cesión). “La idea es jugar 4-2-4. Lo hemos ensayado cada día en los entrenamientos, cada vez mejor”, expuso el centrocampista brasileño Oscar. Ese cambio de esquema, si se traslada a partir de ahora a la competición oficial, puede derivar en que la competencia directa de Oscar por un puesto sea Cesc Fàbregas, ya que uno de los dos debe acompañar a N’Golo Kanté (la Juventus quiere a Nemanja Matic) en la medular.

Chelsea unveil Antonio Conte as their new manager at Stamford Bridge, London Picture by Mark Chappell/Focus Images Ltd +44 77927 63340 14/07/2016
Ganó ligas en Italia, ahora lo intentará en Inglaterra / Foto: Focus Images Ltd

¿Qué versión de Hazard, Costa y Cesc toca? – Si algo impactó en el apartado individual de lo ocurrido en el Chelsea 2015/16 fue la ‘desaparición’ de Eden Hazard, considerado mejor futbolista de la Premier el año anterior. Mi intuición es que veremos este año a un Hazard intermedio: ni tan brillante como en la temporada del título liguero ni tan desesperante como en el último curso. Stamford Bridge no observará con lupa solo al belga, también a Cesc Fàbregas o Diego Costa, dos de los futbolistas con más caché del grupo. La felicidad del ariete es relativa: no se ha materializado el traspaso que deseaba al Atlético de Madrid. Si no sale del Chelsea antes del cierre del mercado -los blues tendrían que suplirlo con Lukaku u otro punta de esa categoría-, Costa tendrá que volver a trabajar como el que más, confiar en no sufrir nuevas lesiones musculares y ser el goleador que todo equipo aspirante al título necesita. Un aspecto determinante en el devenir de este curso del Chelsea será la contribución de los suplentes, de la denominada segunda unidad, que fue realmente escasa el año pasado a las órdenes de Jose Mourinho y Guus Hiddink. “No jugar en la Champions League podría ser una oportunidad porque me permitirá trabajar más con los jugadores”, ha asegurado Conte.

Pronóstico:

CHELSEA

TOTTENHAM

Se suman Wanyama y Janssen – Cerca de 40 millones de euros ha necesitado invertir el conjunto de White Hart Lane para culminar las incorporaciones de sus dos nuevos futbolistas: Victor Wanyama para la medular y Vincent Janssen para la delantera. El holandés, de 22 años, se enfrenta al reto de la Premier League tras anotar 32 goles la temporada pasada en el AZ Alkmaar. No llega para ser titular, sí recambio de Harry Kane cuando haya que dosificar al ariete inglés. A diferencia de los cursos anteriores, los ‘spurs’ ahora tendrán que compaginar la participación en la Champions League entre semana con las jornadas de la Premier, razón por la que necesitan que un delantero de garantías cubra a Kane y que también pueda jugar junto a él cuando la situación lo requiera. Con el africano Wanyama, al que Mauricio Pochettino ya contrató en 2013 para el Southampton, se amplía el abanico de posibilidades en la sala de máquinas. Y la función de Pochettino será repartir los minutos de Mousa Dembélé, Eric Dier, Wanyama, Dele Alli, Christian Eriksen y cía.

¿Cómo se mejora? – No hay un salto cualitativo en el once titular -era difícil conseguirlo-, por lo que volver a estar en el Top-3 y pelear por el título como la pasada primavera parece realmente difícil, una empresa muy complicada. El once tipo del Tottenham seguirá siendo bastante similar al compuesto por Lloris, Walker, Alderweireld, Vertonghen, Rose, Dier, Dembélé, Eriksen, Alli, Lamela y Kane. Se trata, por cierto, de la plantilla más joven de toda la Premier League: tan solo 25 años de media. El crecimiento de Pochettino en Inglaterra está fuera de toda duda: su Southampton fue 14º en 2013 y acabó 8º en 2014, mientras que en el Tottenham ha sido 5º y 3º. ¿Cómo se mejora ese tercer puesto en un año en el que previsiblemente Chelsea, Manchester United o Manchester City no pueden permitirse estar tan mal como el año anterior?

Pronóstico:

SPURS

LEICESTER CITY

La vida sin N’Golo – Quedó claro hace varias semanas que Jamie Vardy no se movería de Leicester. El Arsenal mostró su intención de pagar la cláusula de rescisión del futbolista, pero para que la operación avanzase necesitaba otra cosa igual de relevante: el acuerdo con el jugador. Y Jamie, por los motivos que fuese, desestimó la opción de subirse a ese tren. Vardy, que ya había renovado su contrato en el mes de febrero, estampó su firma en un nuevo contrato, con la consiguiente mejora salarial, en el mes de junio. Dos renovaciones en un espacio de cuatro meses. Parece evidente que el interés del Arsenal ayudó a Vardy a obtener un mejor sueldo en el Leicester City, club en el que no se queda solo. Claudio Ranieri, al menos hasta la fecha, únicamente pierde a una de las piezas de la alineación que media Europa acabó recitando de memoria. Está Kasper Schmeichel, está Danny Simpson, está Robert Huth, está Wes Morgan, está Christian Fuchs, está Danny Drinkwater, está Marc Albrighton, está Riyad Mahrez, está Shinji Okazaki y está el mencionado Vardy. El balance, dadas las circunstancias y el riesgo que existía de perder bastante nivel en la plantilla, no parece negativo. Ahora falta el siguiente paso: aprender a vivir sin N’Golo Kanté, un futbolista que trabajaba por dos (o por diez). El que más puede notar esa ausencia es Danny Drinkwater, su compañero de viaje en la línea medular. “Riyad Mahrez no tiene cláusula de rescisión”, informó Claudio Ranieri esta semana. “Permanecerá con nosotros”, zanjó el técnico italiano. ¿Será así?

Christian Fuchs of Leicester City is given the ball by Manager Jose Mourinho of Manchester United during the FA Community Shield match at Wembley Stadium, London Picture by Alan Stanford/Focus Images Ltd +44 7915 056117 07/08/2016
El Leicester City sucumbió en la Community Shield contra el Manchester United / Foto: Focus Images Ltd

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Más banquillo – Una vez completada una de las mayores hazañas de la historia reciente del fútbol, el Leicester City volvió al trabajo. Entrenamientos, planificación de la siguiente temporada, posibles fichajes. etc. Y en las oficinas del Leicester llegaron a la conclusión clara de que la prioridad debía ser aumentar el fondo de armario, la profundidad de la plantilla. Más allá de Leo Ulloa o Demarai Gray, el banquillo de los ‘foxes’ no ofrecía muchas más alternativas la pasada campaña. Ahora eso será distinto. El polaco Bartosz Kaputska, de tan solo 19 años, llega a la Premier después de las buenas sensaciones que causó en la Eurocopa: en el 4-4-2 de Ranieri lo natural es que sirva como recambio de Albrighton en el sector izquierdo. Otra novedad, el guardameta alemán Ron-Robert Zieler, será el suplente del recién renovado Kasper Schmeichel; el español Luis Hernández aportará con su polivalencia la opción de actuar tanto en el lateral derecho como en el eje de la zaga; y tanto Ahmed Musa como Nampalys Mendy comparten la condición de fichajes de los que más se espera de forma inmediata en los ‘foxes’. Mendy ya coincidió en el Monaco con Ranieri, que valora muy positivamente su habilidad para la recuperación de balón. Por su parte, Musa hará más veloz si cabe al Leicester en el frente del ataque, donde el nigeriano puede causar estragos con su explosividad y rapidez, si bien tiene en la eficacia rematadora su talón de Aquiles. En un Leicester City del que todo se sabe desde hace meses, una recomendación: Ben Chilwell, lateral zurdo de 19 años, ya con experiencia en el primer equipo y la ilusión de ganarse un puesto en el equipo campeón.

Pronóstico:

LEICESTER

WEST HAM

Crecer es posible – Slaven Bilic transmitió muy buenas sensaciones en su primer año en el banquillo del West Ham: por su forma de dirigir el grupo, por su carácter y por sus cambios de sistemas táctico para adaptarse al rival. No hay nada, al menos sobre el papel, en lo que los ‘hammers’ hayan empeorado con respecto a la pasada campaña. Bueno, alguno dirá que ha empeorado en cuanto al grado de influencia que pueda ejercer su grada. “Cuando tú jugabas contra el Arsenal en Highbury, sentías el peligro. Después jugabas contra ellos en el Emirates y lo disfrutabas, los jugadores se hacen selfies. Pierdes algo porque es imposible hacer del Estadio Olímpico un fortín. Necesitas tener un ambiente hostil, intimidando a los equipos visitantes”, expuso el croata Bilic cuando el equipo se despidió de su hogar de Boleyn Ground en el mes de mayo. No estará Boleyn Ground ni tampoco James Tomkins y Emmanuel Emenike, dos futbolistas con minutos la temporada pasada pero en ningún caso pilares del equipo. Las armas de Bilic crecen y la directiva no escatima esfuerzos: Jonathan Calleri, Sofiane Feghouli, Gökhan Töre, Arthur Masuaku, André Ayew y Havard Nordtveit como novedades. Y lo más importante: Dimitri Payet se ha mudado también de Boleyn Ground al Estadio Olímpico. El West Ham lo tiene todo para seguir la línea positiva del curso pasado, añadir variantes y aumentar el fondo de armario (beneficioso para afrontar las competiciones coperas). No obstante, mantener el pulso durante 38 jornadas a los Manchester City, Arsenal, Liverpool, Tottenham, Chelsea, Manchester United y cía se antoja demasiado complicado para este buen West Ham, que afronta el mes de agosto con una mala noticia. Una lesión mantendrá lejos de los terrenos de juego tres meses a Aaron Cresswell, uno de los mejores laterales zurdos del campeonato los dos últimos años, razón por la que acaban de firmar al francés Arthur Masuaku.

Falta la guinda – No es ningún secreto que el West Ham ha llegado a poner sobre la mesa algo más de 40 millones de euros en su búsqueda de un delantero centro. Lo intentaron con Alexandre Lacazette (el Lyon no vende por menos de 50 M €) o con Michy Batshuayi (el destino no entusiasmaba al belga, que acabó en el Chelsea). Y llevan tiempo intentando contratar a Carlos Bacca. El colombiano supondría un salto cualitativo en la delantera de los ‘hammers’ sin ninguna duda: distinto y más completo que Andy Carroll, si bien el inglés seguiría siendo útil como recambio o alternativa para aprovechar su impresionante juego aéreo. El potencial de Bacca como receptor de los pases y envíos de Payet, Ayew, Feghouli, Lanzini, Töre o Antonio es importante. Es ese ‘9’ de 20-25 goles por curso que necesitan para dar un salto de calidad en el este de Londres. De momento, ha llegado el argentino Calleri en calidad de cedido, una variante más para la parcela ofensiva de Bilic.

Pronóstico:

WESTHAM

EVERTON

Mandan Koeman y Walsh – Están cambiando diversas cosas en Goodison Park. Nuevo dueño, nuevo entrenador y una apuesta importante por Steve Walsh (el ojeador en la sombra detrás del éxito del Leicester City). Walsh, responsable teóricamente de los fichajes de Mahrez y Kanté por los foxes, ocupa desde este verano el cargo de ‘director of football’ en Goodison, por lo que jugará un papel determinante en lo que a confección de plantilla se refiere. Pero será Koeman el rostro más visible en lo que a toma de decisiones y manejo de la nave se refiere. El holandés, tras sus dos buenos cursos en el Southampton, llega para estabilizar al equipo en la zona media-alta y elevar las prestaciones ligueras ofrecidas en las dos últimas campañas con Roberto Martínez. Por ejemplo, en la edición 2015/16 de la liga inglesa, el Everton tan solo logró vencer tres partidos ante equipos situados en las primeras 13 posiciones de la clasificación: uno ante el Southampton (6º), otro frente al Chelsea (10º) y uno contra el Stoke (9º). Los toffees se mostraron tremendamente vulnerables en Goodison Park, con numerosas grietas en el entramado defensivo y poco competitivos generalmente ante los clubes más fuertes del país. Todo ello debe tratar de corregirlo ahora Ronald Koeman.

Romelu Lukaku of Everton celebrates after scoring his team's 2nd goal to make it 2-0 during the Barclays Premier League match at Goodison Park, Liverpool Picture by Russell Hart/Focus Images Ltd 07791 688 420 12/03/2016
18 tantos de Romelu en la última Premier / Foto: Focus Images Ltd

Semana de cambios – Los aficionados toffees asistieron esta semana al traspaso récord de John Stones, cuya cuantía sirve ahora para reforzar varias posiciones del terreno de juego, incluyendo la inminente llegada de Yannick Bolasie para el ataque y la de Ashley Williams en el eje de la zaga. Además, continúan Romelu Lukaku y Ross Barkley, si bien hasta el 31 de agosto todo puede pasar. Merece un comentario el nuevo escenario de la portería del Everton, donde ya no está Tim Howard (tras 9 años residiendo en la ciudad de Liverpool). Joel Robles ya se hizo con la titularidad el pasado mes de febrero, Howard (37 años y un claro bajón de rendimiento en el Everton) ha hecho las maletas y Koeman llega a Goodison Park de la mano de un compatriota suyo, el veterano guardameta Maarten Stekelenburg, que a estas alturas de su carrera parece una opción de perfil más bajo que alguna con la que podía soñar un aficionado toffee (Butland). La pregunta que se harán muchos aficionados del Everton: ¿somos mejores ahora (con Williams y Bolasie) o peores (sin Stones)?

Pronóstico:

Everton

SOUTHAMPTON

Nueva columna vertebral – Ronald Koeman, Sadio Mané, Victor Wanyama y Graziano Pellè eran cuatro pilares de este equipo. La historia reciente de St Mary’s ha demostrado que nos equivocamos en su día los que pensamos que las ventas de Shaw, Lallana, Chambers, Shaw, Lambert, Schneiderlin y cía harían que los resultados se resintiesen mucho. La historia se repite ahora y el reto vuelve a ser mayúsculo: que el banquillo siga funcionando igual de bien que en las épocas de Pochettino y Koeman, que el mediocampo mantenga la energía ahora que no está Wanyama, que la delantera sea tan peligrosa como con Pellè y que detrás de los puntas se mueva un futbolista tan veloz y dinámico como Mané. De verdad que parece complicado.

Timón para Hojbjerg – La novedad más esperanzadora tiene que ver con la contratación de Pierre-Emile Hojbjerg, un mediocentro danés que aprendió a las órdenes de Guardiola en Munich pero cuya cesión al Schalke 04 no fue tan productiva como esperábamos. Solo tiene 21 años. Clave que se adapte al ritmo de la Premier y que ese ritmo no le impida marcar la pauta del juego en la medular de los ‘saints’. Si lo consigue, el ritmo del mediocampo puede ser suyo. La decisión estará en manos de Claude Puel, otro recién llegado a la ciudad de Southampton. El relevo de Koeman, que viene de firmar una campaña formidable en el Niza, tendrá que aprovechar el buen nivel defensivo del holandés Virgil van Dijk y del portugués José Fonte, también recurrir a la velocidad de Nathan Redmond pegado a la línea de banda, no desaprovechar los momentos de inspiración de Dusan Tadic y gestionar los minutos de sus delanteros. En ausencia de Pellè, el Southampton echa a andar en esta nueva temporada con Shane Long y Charlie Austin compitiendo por la camiseta de delantero centro titular. En esa zona del campo, a menudo escorado a la banda izquierda, juega un futbolista algo olvidado últimamente: Jay Rodriguez. Una gravísima lesión de rodilla, sufrida en abril de 2014, le impidió acudir al Mundial de Brasil y le mantuvo posteriormente sin jugar durante más de un año. Ha tenido minutos en pretemporada y sería una fantástica noticia que el físico permitiese a Jay Rodriguez, que alcanzó un alto nivel antes del infortunio, volver a disfrutar del fútbol con regularidad.

Pronóstico: 10º

Southampton

BOURNEMOUTH

Motivos para ilusionarse – Ascender a la Premier League fue algo sobresaliente por parte de un modesto conjunto que en una fecha tan reciente como la campaña 2012/13 estaba en la League One inglesa. Sin apenas experiencia Premier en su plantilla, el Bournemouth compitió especialmente bien a partir del mes de noviembre, coincidiendo con el cambio de esquema: del 4-4-2 a un 4-3-3 mucho más sólido en la medular. Es ahí donde surge la principal duda de los ‘cherries’ para el nuevo curso: si el esquema habitual contará con un único delantero centro o con dos. Callum Wilson arrancó con 5 goles las primeras 6 jornadas del curso pasado, se lesionó de gravedad y se perdió casi toda la temporada. Una vez recuperado de su grave lesión de rodilla volverá a opositar a un puesto en el once inicial, al igual que Benik Afobe. El joven Afobe llegó en enero a Dean Court y no tardó nada en hacer goles y dejar buenas sensaciones con su juego. ¿Howe apostará por los dos juntos o la titularidad de uno implicará la suplencia del otro? Esa elección afectará directamente a la morfología del mediocampo, donde Dan Gosling, Harry Arter y Andrew Surman formaron un buen terceto la temporada pasada. Surman disputó los 90 minutos de las 38 jornadas, es decir, que no se entiende una alineación del Bournemouth sin su presencia. Peligra mucho el puesto de Gosling, mientras que la candidatura de Arter al once se fundamenta en su tremenda capacidad de liderazgo y carácter. Para competir con ellos por un puesto ha llegado a Dean Court un joven valor del fútbol británico: Lewis Cook. Centrocampista talentoso, formado en el Leeds United, Cook no deja de ser un chico de 19 años sin experiencia previa en la máxima categoría. Nada descartable, por tanto, que Cook comience en el banquillo y vaya jugando progresivamente hasta quizás ganarse la titularidad más adelante.

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Jóvenes para derribar la puerta – Lewis Cook no es el único fichaje joven de los ‘cherries’. De hecho, casi todo lo que ha incorporado el Bournemouth lleva el sello de la juventud: Jordon Ibe (20 años), el mencionado Cook (19), Lys Mousset (20), Nathan Aké (cedido, 21) o Brad Smith (22). Ibe, futbolista por el que abonaron 18 millones de euros al Liverpool, no necesita presentación dentro de la Premier, puesto que ya ha dado muestras de su potencial recorriendo la banda de Anfield. Ahora tendrá una exigencia: la de ser titular y posiblemente uno de los jugadores de los que más se espera en toda la plantilla del Bournemouth. Más novedosa resultará para el aficionado inglés la participación de Lys Mousset, un punta francés de 20 años con un cartel muy prometedor. “Lys [Mousset] no habla inglés con fluidez, pero tenemos algunos jugadores francófonos en la plantilla así que no está solo. Es un jugador fascinante, un buen chico que quiere tener éxito. Tiene los ingredientes puros, es fuerte, potente y sabe dónde está el gol, tiene un remate fantástico. Creo que su futuro es prometedor”, explicó el entrenador Eddie Howe acerca del joven Mousset. Estará acompañado en este nuevo destino por otros jóvenes con talento, descripción que sirve para Tyrone Mings, zaguero que pronto cumplirá un año sin jugar debido a una grave lesión de rodilla pero que en torno al mes de septiembre podría reaparecer. Además, la zaga del Bournemouth estará comandada por Nathan Aké, el valioso y polivalente futbolista holandés que todavía pertenece al Chelsea. Fue el mejor lateral izquierdo joven de la Premier en el Watford y ahora está por conocerse cuál será su demarcación con Howe: puede ser lateral izquierdo (aunque está bien cubierto por Charlie Daniels), central (quizás lo más factible en esta plantilla) o centrocampista, donde ha llegado a jugar en pretemporada. Solo 11.466 espectadores caben en Dean Court, casa del Bournemouth, pero todos ellos podrán disfrutar de una temporada que se presupone tremendamente ilusionante, ya que este proyecto avanza con mucho criterio.

Pronóstico: 11º

BOURNEMOUTH

CRYSTAL PALACE

Despedida a Bolasie – Congoleño, 27 años, extremo, habilidoso, desequilibrante. Esa era hasta la fecha una pieza fundamental sobre el terreno de juego de Selhurst Park, que está a punto de despedirse de Yannick Bolasie. Los efectos de la baja del futbolista africano no serán una sorpresa para el Crystal Palace, que ya comprobó el pasado invierno lo mucho que se puede llegar a complicar la vida sin Yannick. El Palace marchaba bien en la Premier, cómodamente instalado en la zona media de la clasificación y Bolasie se lesionó a finales del mes de diciembre, coincidiendo con el inicio del periodo navideño. Desde ese momento y hasta que reapareció el 27 de febrero, el Palace sumó tres empates, seis derrotas y ninguna victoria. Perdió tantos encuentros en ese tramo sin ‘Yala’ como en las 17 jornadas iniciales del campeonato de la regularidad. Casualidad o no (obviamente influyeron otros motivos en este desfondamiento del Palace), suplir a Bolasie no será sencillo, si bien el cuadro londinense no parece que vaya a perder su esencia rápida y vertical en la línea de tres futbolistas por detrás del ‘9’.

Esperando un mejor ‘9’ – El delantero centro titular, de momento, se llama Connor y se apellida Wickham. No está mal para un equipo como el Palace, pero desde hace tiempo aspiran a algo más. Wickham no deja de ser un ariete cuyas mejores cifras goleadoras en la Premier League no superan los 5 tantos, registro logrado tanto en el Sunderland (siendo titular indiscutible) como en el Palace del curso pasado (perdiéndose bastantes encuentros por lesión). No es ningún secreto que el club londinense ha intentado incorporar a Christian Benteke, que ofrecería un salto cualitativo en la delantera, aunque su preferencia era una cesión del belga y la del Liverpool era un traspaso por una cantidad elevada. Quedan tres semanas de mercado por delante, tiempo suficiente para que un Crystal Palace con dinero, más aún tras vender a Bolasie, pueda traer un nuevo goleador a Selhurst Park. Mientras tanto, Alan Pardew dedicó algún compromiso de la pretemporada para ensayar con defensa de tres centrales, dada la posibilidad de juntar al recién llegado Tomkins con Dann y Delaney en el eje. No obstante, la plantilla parece más apta para continuar con el 4-2-3-1, con la pareja Cabaye-McArthur en el medio, con el fichaje Andros Townsend en la banda derecha, con Wilfried Zaha en la izquierda, Puncheon en el enganche y un punta (por ahora Wickham). “Tenemos muchas lecciones que aprender de este año”, admitió Pardew en el mes de mayo. “Tuvimos lesiones y nuestro recorrido en la FA Cup también nos afectó. No debemos permitir que eso nos pase de nuevo”, concluyó el preparador inglés, que desde enero de 2015 entrena a este aspirante a pasar menos apuros en la Premier que la primavera pasada.

Pronóstico: 12º

PALACE

STOKE CITY

Con el ‘1’ Butland – No hay mejor ‘fichaje’ para el Stoke City que la continuidad de Jack Butland. El guardameta inglés, que sufrió una desafortunada lesión que le impidió comparecer en la Eurocopa, firmó una temporada fantástica en la portería del Britannia Stadium. Su nivel le hace candidato a jugar en un equipo con mayores aspiraciones -¿Everton?-, pero por ahora sigue a las órdenes de Mark Hughes. Una buena noticia en un equipo que apenas ha gastado en fichajes, quizás porque la mayor inversión de su historia ya la efectuaron en el mercado invernal cuando contrataron a Giannelli Imbula, el poderoso centrocampista francés. Hace tiempo que en el Britannia Stadium ya no ven un fútbol como el que practicaba el equipo en la era Pulis. Aquello es cosa del pasado. El Stoke sigue siendo sólido atrás con Ryan Shawcross en el eje, pero su espíritu y su idiosincrasia se han modificado de la mano de Mark Hughes, responsable de un buen trabajo desde que firmó hace tres años por el conjunto de Stoke-on-Trent. Parece uno de los equipos más condenados a vivir en ‘tierra de nadie’ de toda la Premier: suficientemente bueno para no sufrir por la permanencia y aparentemente sin los recursos necesarios o la regularidad para soñar con Europa. El Stoke ya es un clásico de la mitad de tabla inglesa.

Arnautovic, Bojan y Shaqiri – Si algo llamó positivamente la atención en el Stoke City el curso pasado fue ese tramo en torno al ecuador del campeonato en el que Xherdan Shaqiri, Marko Arnautovic y Bojan Krkic se juntaron para marcar diferencias. Y el equipo fue capaz de vencer en veinte días al Manchester City y al Manchester United. Más tarde el Stoke bajó su rendimiento y los altibajos fueron parte de su día a día. El austriaco Arnautovic seguirá gobernando en el sector izquierdo, del suizo Shaqiri se espera que pueda ser algo más constante y Bojan Krkic, a punto de cumplir 26 años, demuestra su madurez y su habilidad para adaptarse tanto al rol de mediapunta como al de delantero en el esquema de Hughes. El tridente no puede hacerlo todo en solitario, por lo que necesitarán los servicios del mediocampo, donde se ha hecho un esfuerzo importante (13 millones de euros) para contratar a Joe Allen, un jugador que destacó en el Swansea, al que el Liverpool le quedaba algo grande y que en Stoke puede recuperar el buen nivel que ya manifestó en la última Eurocopa con Gales. Será clave la armonía entre Allen y el galo Imbula, dos centrocampistas muy distintos, para que la sala de máquinas funcione. Aunque su poderío físico haga pensar a primera vista que la principal virtud de Imbula se encuentra en la recuperación de balón, lo cierto es que el ex del Oporto y del Olympique de Marsella desplegará sus condiciones si está liberado y puede actuar como interior con recorrido, como parece que así será, en el Britannia.

Pronóstico: 13º

STOKE

MIDDLESBROUGH

Ilusión por crecer – Pronto cumplirá tres años Aitor Karanka al frente de este proyecto que disputó su particular contrarreloj: necesitaba imperiosamente regresar a la Premier League, donde no compite desde el año 2009, y hacerlo rápido. El estreno de Karanka en la categoría se producirá después de haber creado una base importantísima en estas últimas campañas: un buen número de jugadores conocen el 4-2-3-1, la idea de juego del técnico y ya la han desarrollado. El Middlesbrough logró ser un conjunto reconocible en Championship por su estructura táctica, su organización y su nivel defensivo. Allí se considera imprescindible en ese apartado la figura del zaguero español Dani Ayala, renovado hace unos días hasta el 2020. Ayala, poderoso por alto con su 1,90 m, se afianzó como uno de los mejores centrales del campeonato en la segunda división inglesa, quizás el mejor del último curso. En sus etapas en el Liverpool y en el Norwich ya acumuló una corta experiencia en la Premier, pero esta vez es distinto: Ayala ahora ejerce como uno de los líderes en el entramado defensivo del Boro, con Ben Gibson a su lado mientras esperan a que el colombiano Bernardo Espinosa esté plenamente recuperado de la lesión de rodilla sufrida en el Sporting de Gijón. Antonio Barragán, otro viejo conocido del fútbol inglés (Liverpool), llega para ocupar el lateral derecho y competir con Emilio Nsue.

Middlesbrough head coach Aitor Karanka prior to the pre-season match at the Riverside Stadium, Middlesbrough Picture by Simon Moore/Focus Images Ltd 07807 671782 06/08/2016
Aitor Karanka debutará en la Premier / Foto: Focus Images Ltd

Fichajes con nombre, pasado, presente y futuro – El Boro ficha a partir de una premisa imprescindible: dispone de una buena cantidad de dinero para hacerlo. Además, esas contrataciones desprenden mayoritariamente la sospecha de que pueden sumar mucho al colectivo. Solo hay que repasar las novedades veraniegas, muchas de ellas a coste cero: Álvaro Negredo (cesión), Víctor Valdés (libre), Brad Guzan (libre), Bernardo Espinosa (libre) o Gastón Ramírez (libre). En el caso del uruguayo, el mediapunta ya militó en el equipo de Riverside durante la segunda mitad del último curso, si bien acababa contrato en el Southampton y el 30 de junio quedaba libre. Las únicas adquisiciones que han ido acompañadas de una cifra en concepto de traspaso son Viktor Fischer, Maarten de Roon y el mencionado Barragán. Era enorme el potencial que insinuaba Fischer en su época juvenil: el Ajax pagó más de 1 millón de euros por él cuando solo tenía 16 años y sus primeros pasos en el Amsterdam Arena no defraudaron. Jugaba en el extremo izquierdo, buscaba el área, era fino y resolvía bien en los últimos metros. Problemas físicos frenaron mucho su progresión y ahora el Boro apuesta por él con la esperanza de que tenga continuidad, esté sano y explote todo su talento, que no es poco. Es uno de los cinco candidatos que maneja Karanka para ocupar las tres posiciones por detrás del punta, siendo Albert Adomah, Christian Stuani, Gastón Ramírez y Stewart Downing los otros. Siempre con la alternativa de jugar con dos delanteros (Jordan Rhodes junto a Negredo) en algunos momentos. No hay que cargar a un recién ascendido con responsabilidades excesivas, pero lo cierto es que si la plantilla despliega todo su potencial y las nuevas incorporaciones se adaptan el Boro tiene más recursos que al menos otros tres o cuatro equipos del campeonato. Y no se puede hablar de este Middlesbrough sin mencionar su pulmón y su corazón: De Roon y Adam Clayton. Por el primero, holandés de 25 años, han pagado 15 millones de euros al Atalanta. No es un organizador, sí un mediocentro con capacidad para la recuperación, intensidad y presencia física. En principio, hará pareja con Clayton, auténtico corazón del equipo el año pasado: un futbolista con una entrega, recorrido y carácter muy valiosos.

Pronóstico: 14º

BORO

WATFORD

Cambios sustanciales – Se mantienen los dos delanteros destacados del equipo (Odion Ighalo y Troy Deeney), pero cambia el inquilino del banquillo y posiblemente el sistema táctico. Walter Mazzarri no ha ocultado su intención de probar con tres centrales y así ha trabajado en pretemporada, incluso sorprendiendo con Allan Nyom -a buen nivel la temporada pasada en el lateral diestro- como central. Se trata de un dibujo táctico, el consistente en emplear tres centrales, que Martínez, Mancini, Rodgers, Bruce, Koeman o Van Gaal ya han empleado en los últimos años en Inglaterra, no siempre acompañado de éxito, buen funcionamiento y los resultados deseados. Mazzarri, de momento, parece tenerlo claro, aunque necesitará que las características de la plantilla se ajusten. ¿Nyom como central, como carrilero derecho o como suplente? ¿Brice Dja Djedje, que llega procedente del Olympique de Marsella, ocupando todo el carril? ¿Jose Holebas o Camilo Zúñiga en la izquierda? ¿Y en qué lugar deja ese dibujo táctico a Nordin Amrabat, por el que se hizo un importante esfuerzo en enero? A priori, el marroquí no parece el más capacitado para desempeñar las acciones y responsabilidades defensivas propias de un carrilero izquierdo, lo que complica su presencia en el once titular; mientras que en ataque será difícil que se rompa la dupla Ighalo-Deeney. En ese caso, las opciones del ex del Málaga podrían pasar por actuar en un rol semejante al que podía tener Marek Hamsik a las órdenes de Mazzarri, es decir, como asistente de los dos puntas (en un caso Lavezzi-Cavani, en el otro Ighalo-Deeney). Si de algo no carece el conjunto de Vicarage Road es de presencia física en la línea medular, liderada por un sensacional Étienne Capoue la temporada pasada y con múltiples alternativas: Valon Behrami, Ben Watson, Mario Suárez, Adlène Guedioura o Abdoulaye Doucouré. Falta, eso sí, un centrocampista con un perfil más creativo, organizador y pasador en la plantilla, carencia que hasta puede agudizarse tras la venta de José Manuel Jurado al Espanyol.

El recuerdo de Quique – Si se quiere resumir la temporada en la que el Watford regresaba a la Premier, se podría asegurar que Odion Ighalo y Troy Deeney fueron más de medio equipo. El nigeriano y el inglés firmaron 29 de los 40 goles anotados por el Watford en la liga, siendo además responsables de un buen número de asistencias (Ighalo dio 3 y las de Deeney fueron 8). Otro dato elocuente: ningún otro miembro de la plantilla marcó más de un par de dianas, caso del central suizo Sebastian Prödl y del centrocampista suizo Almen Abdi. Para cumplir con sus objetivos, el Watford necesita que su pareja de arietes siga produciendo bastante, que los centrocampistas sumen en el área llegando desde segunda línea y que alguna pieza nueva como el nigeriano Isaac Success tenga cierto impacto. Será difícil por parte del italiano Walter Mazzarri repetir la campaña que firmó Quique Sánchez Flores, meritoria por dos motivos (además del plus de tratarse de un recién ascendido con 14 nuevos futbolistas): el Watford alcanzó las semifinales de la FA Cup tras vencer al Arsenal en el Emirates y logró la permanencia con bastante solvencia. De hecho, el conjunto de Vicarage Road ya tenía asegurados 28 puntos cuando solo se habían cumplido 17 jornadas. El rendimiento, a nivel de puntuación, disminuyó en la segunda mitad del curso como consecuencia sobre todo de la atención que dedicaron a esa FA Cup en la que tan lejos llegaron. Quizás en un futuro Gino Pozzo, dueño de la entidad, valore más los resultados logrados por el equipo con Sánchez Flores en el banquillo.

Pronóstico: 15º

WATFORD

SWANSEA

‘9’ español – Algunos de los momentos más felices de la historia reciente del Swansea están ligados al fútbol español. De hecho, el conjunto llegó a tener a casi media docena de jugadores de España en sus filas, un entrenador español previamente (Roberto Martínez) y, sobre todo, un goleador español: Michu. Ahora casualmente se volverá a hablar mucho español en la delantera del Liberty Stadium. Firmado Fernando Llorente para las dos próximas campañas y contratado Bastón Bastón, que se convierte en el fichaje más caro de la historia de la entidad. ¿Tendrán cabida en el mismo once o se solaparán? No realizas semejante inversión económica (ficha alta de Llorente y 18 M € por Bastón) para que uno de los dos sea suplente y para que se alternen en la titularidad. Partiendo de un punto de vista financiero, solo se entiende este doble movimiento si Guidolin tiene previsto juntar a los dos puntas españoles en su pizarra. Borja jugó muchos partidos en el Eibar acompañado por otro delantero, aunque de características físicas distintas a Llorente: Sergi Enrich. Y Llorente jugó al lado de Carlos Tevez, otro ariete de condiciones diferentes, en Turín. La convivencia de los goleadores españoles será un punto clave en el engranaje colectivo de este Swansea, acostumbrado durante años a jugar con un 4-2-3-1, con dos extremos bien abiertos y con Gylfi Sigurdsson como enganche.

Gylfi – La opción de juntar a Bastón y a Llorente, previsiblemente en un 4-4-2, depende en gran medida de que Sigurdsson retrase su demarcación para instalarse cerca del mediocentro, un rol que no le resulta desconocido y que desempeñó sin ir más lejos en la Eurocopa. Gylfi es capitán general en el Liberty Stadium, el motor de un equipo en el que la creación del juego, las asistencias y un buen número de goles dependen de las botas del mediapunta islandés, que también puede escorarse a un costado. Si de algo carecía el Swansea en la 2015/16 era de la figura de un ‘9’ de entidad, principal carencia que mostró el equipo tanto con Garry Monk como con Francesco Guidolin. El técnico italiano sabe lo que puede ofrecer Llorente, contra el que compitió en la liga italiana: el ariete español hizo gol las dos veces que se enfrentó al Udinese de Guidolin. Si las sensaciones positivas las acumula el Swansea en la delantera, la inseguridad reina en el eje de la zaga, huérfano desde esta semana por la venta de Ashley Williams. Igual de complicado será paliar la baja de André Ayew, traspasado hace unos días al West Ham, elemento que hará daño en Gales y que provocará que la dependencia de Sigurdsson no disminuya.

Pronóstico: 16º

Swansea_City

SUNDERLAND

En manos de Moyes – Salió David Moyes de un entorno muy concreto, el del Everton, y se encontró con una realidad: el Manchester United le quedaba grande. Más tarde comprobó que su experiencia en la Real Sociedad tampoco funcionaba tan bien como hubiese deseado, por lo que lo natural tarde o temprano sería que volviese a un banquillo inglés, previsiblemente de la zona baja. Y así ha sido. Porque pocos conjuntos se han acostumbrado tanto en las últimas campañas a la tensión, los nervios, el sufrimiento y el drama del descenso como el Sunderland, empeñado en salvarse siempre sobre la bocina, ya sea con Gustavo Poyet, Paolo Di Canio o Sam Allardyce en el banquillo. Sin Allardyce, nombrado nuevo seleccionador inglés, el bloque que logró la última permanencia debe adaptarse ahora al estilo y a la forma de trabajar de David Moyes, que tendrá que sacar provecho de un grupo de jugadores con una buena química en los meses finales del curso 2015/16.

El Defoe F.C. – El Sunderland está a un resfriado, un esguince o una molestia de Jermain Defoe de encontrarse en un escenario no deseado. El veterano ariete inglés, ya con 33 años, asegura un buen número de tantos por temporada. Tal es la confianza en Defoe que el club prolongó recientemente su contrato hasta 2019. Las dudas son tres. Primero, si el inglés mantendrá intacto su olfato goleador y no se verá afectado por el paso de los años. Segundo, si estará sano durante buena parte de la Premier: porque el Sunderland no tiene apenas alternativas arriba. Tercero, por la ausencia de gente con gol en el resto del equipo titular, exceptuando a Fabio Borini que partía desde la banda derecha en el 4-3-3 de Allardyce. Ese dibujo táctico fue decisivo para que el Sunderland acabase manteniendo la categoría un año más: el equipo se hizo fuerte en el medio con M’Vila, Kirchhoff y Cattermole, dejando el último tercio del campo para Wahbi Khazri, Borini y Defoe. Son horas de mucha actividad en el Stadium of Light, ya que han cerrado las contrataciones de Donald Love y Paddy McNair, ambos procedentes del Manchester United, se han interesado en Phil Jagielka (Moyes ya lo fichó para el Everton en 2007) y la continuidad de Lamine Koné es incierta.

Pronóstico: 17º

sunderland

WEST BROMWICH

Al compás de Pulis – Tony Pulis ha asegurado resultados a sus equipos en la última década. Lo hizo con el Stoke City, también brevemente con el Crystal Palace (al que salvó del descenso) y hasta ahora con el West Bromwich Albion. Eso genera una confianza con respecto a la figura de un entrenador caracterizado por su estilo de juego de escaso riesgo ofensivo y por su habilidad para estar fuera de la zona de descenso -a menudo incluso de forma holgada-. En 56 jornadas de Pulis al frente del West Brom, el equipo ha marcado 53 goles, suficientes para salvarse tanto en 2015 como en 2016. No hay dato que simbolice mejor lo que es el equipo de The Hawthorns que el hecho de que ganase 7 veces por un marcador de 1-0 en la pasada edición de la liga inglesa (de un total de 10 triunfos). Nadie maximiza tanto sus goles y sus triunfos como el West Brom, una escuadra cuyas opciones esta temporada vuelven a depender mucho de cómo exprima Pulis sus recursos, la solidez defensiva, la fortaleza en el juego aéreo defensivo y las acciones de estrategia. Ahí es donde más partidos pueden vencer. Necesitan no perder esa costumbre suya del clásico 1-0 sin hacer ruido un sábado por la tarde mientras se juegan otros cinco partidos a la misma hora y casi nadie está prestando atención a lo que hace el West Bromwich.

Manager Tony Pulis of West Bromwich Albion during the Barclays Premier League match at the Boleyn Ground, London Picture by Alan Stanford/Focus Images Ltd +44 7915 056117 29/11/2015
Tony Pulis tiene trabajo / Foto: Focus Images Ltd

Falta talento – Firmar únicamente 34 goles en la pasada Premier no fue fruto de una plaga de lesiones o malas rachas inesperadas de los goleadores del WBA. Fue producto, en cierto modo, de las carencias ofensivas que tiene la plantilla, que además apenas ha sido reforzada durante este verano. Se trata posiblemente de la escuadra menos alterada en toda la Premier: un único fichaje (Matt Phillips) y la salida de un único titular habitual (Stéphane Sessègnon). Debe preocupar en The Hawthorns lo peligrosamente limitado que vive de mediocampo hacia delante el West Bromwich. Falta capacidad de invención, las dosis de talento con el balón en los pies son escasas, Salomón Rondón resulta insuficiente para materializar un número elevado de goles y las distracciones (diferencias con el club, petición de ser traspasado, etc) se han notado en el rendimiento de Saido Berahino. Otro joven, en este caso Jonathan Leko, puede ser una revelación si tiene minutos, aunque sería osado cargar de excesivas responsabilidades a este internacional inglés Sub-17, nacido en Kinshasa, que ya debutó en el tramo final del último curso.

Pronóstico: 18º

WBA

HULL CITY

Sin fichajes y sin entrenador – Un par de semanas antes del inicio de la Premier el Hull City se quedó sin técnico. Steve Bruce, responsable del ascenso en el mes de mayo, dejó del cargo debido a una serie de diferencias con los dirigentes de la entidad. Según algunas informaciones, en ese desgaste tuvo que ver la decepción de Bruce ante la falta de actividad del club en materia de fichajes. Desde entonces, técnicos como Coleman, Martínez o Zola han sido vinculados como candidatos a ocupar el puesto, si bien el Hull no ha logrado cerrar ninguna de esas contrataciones y es por ello que Mike Phelan, que se hizo cargo del banquillo de forma interina, iniciará la Premier al frente de este recién ascendido. No es un escenario ni un contexto demasiado alentador. No solo hay incertidumbre en el banquillo o una falta absoluta de fichajes, sino que también hay alguna baja más o menos significativa como la del centrocampista africano Mohamed Diamé. Y espacio en el KC Stadium para varias mala noticia durante la pretemporada, ya que el lateral derecho Moses Odubajo sufrió una grave lesión de rodilla y estará medio año de baja, motivo por el cual Ahmed Elmohamady presumiblemente estará de vuelta a la línea defensiva. Alex Bruce y el guardameta Allan McGregor también se lesionaron de gravedad.

¿Quién ayuda a Abel Hernández? – Se necesitan goles para ganar partidos y en el KC Stadium ese asunto está en los pies del uruguayo Abel Hernández, autor de 21 tantos en la temporada del ascenso: más del doble que el segundo (el mencionado Diamé con 10) y más del triple que el tercero (Samuel Clucas con 6). En esas está el Hull en su regreso a la Premier, consciente de que la dependencia de Hernández se antoja excesiva. El internacional uruguayo tiene potencia, velocidad y verticalidad para actuar bien como referencia del equipo en punta, jugando muchos partidos al contragolpe. Estará respaldado por la fortaleza en el mediocampo de la pareja que componen Livermore y Huddlestone, con la opción de que Meyler se sume a ellos o con la alternativa de situar a Maloney como enganche en una propuesta de tendencia más ofensiva por parte de este Hull que sigue contando con la calidad del escocés Snodgrass en 3/4 de campo. A priori, recursos ofensivos bastantes limitados los que presentan los ‘tigers’. Sea como fuere, sería extraño que el Hull City no realizase algunas incorporaciones de perfil bajo antes del cierre del mercado el día 31 de agosto. Dadas las circunstancias y lo poco atractivo que puede resultar el proyecto en comparación con otros clubes de la Premier, una buena opción sería acudir a alguna cesión de futbolistas jóvenes de equipos grandes que necesiten minutos.

Pronóstico: 19º

Hull_City

BURNLEY

La estabilidad con Sean Dyche – En un fútbol inglés ya despojado de cualquier tipo de tópico acerca de lo mucho que aguantan los entrenadores en el banquillo, en Turf Moor no han tenido que aprenderse el nombre de ningún nuevo técnico desde que Dyche accedió al cargo en octubre del año 2012. Dyche ascendió al equipo a la Premier, permaneció en el puesto las 38 jornadas del curso 2014/15 y siguió en Championship para repetir el logro. Porque ascender dos veces en tres años con estas plantillas resulta tremendamente meritorio. Será difícil encontrar ahora una quiniela por la permanencia en la que uno de los tres inquilinos no sea este Burnley. Ese factor también implica una parte positiva para ellos. A diferencia de otras entidades con mayor masa social, historia, recursos o plantilla, a nadie en Burnley se le ocurriría catalogar de fracaso o sorpresa que el equipo pierda la categoría el próximo mes de mayo. No obstante, no se rendirán, como tampoco se rindieron hace dos temporadas. Entonces fue una escuadra con espíritu, un 4-4-2 bien definido y capacidad para competir dignamente. Tom Heaton (portero internacional inglés), Michael Keane, Kevin Long, Ben Mee, Stephen Ward, Danny Lafferty, David Jones, Fredrik Ulvestad, Dean Marney, George Boyd, Scott Arfield, Michael Kightly, Sam Vokes, Ashley Barnes y Lukas Jutkiewicz son los supervivientes con respecto al grupo que estuvo en la Premier 2014/15, es decir, se mantiene buena parte del núcleo y esta vez ya conocen la categoría, no son principiantes. Por ahí pasan las pocas opciones del Burnley.

Escasos recursos una vez más – El resto de opciones dependen mucho de la figura de su goleador, el ariete por el que desembolsaron 12 millones de euros el verano pasado: Andre Gray. El delantero inglés no defraudó, respondió con 25 goles y fue el principal artífice del ascenso directo (el Burnley fue 1º y Andre concluyó como máximo goleador de Championship). No obstante, para Gray sí que será novedoso jugar cada fin de semana en la Premier, categoría que nunca había pisado. Gray, de 25 años, ha desarrollado casi toda su carrera en el segundo y en el tercero peldaño del fútbol inglés -también conoció la League Two e incluso la Conference-. No son pocos los casos, a nivel europeo, de delanteros que se desenvuelven con facilidad en la horquilla de los 20-25 tantos en segunda división y que luego sus cifras se resienten mucho en la máxima categoría. En cualquier caso, es el futbolista más desequilibrante y con capacidad para resolver partidos de los que dispone Sean Dyche, afectado por la baja del veterano Joey Barton. En el capítulo de altas destacan dos nombres llamados a pelear un puesto en la banda derecha. 3 millones de euros han pagado por el islandés Johann Berg Gudmundson, autor de un buen curso en un gris Charlton y con la participación como titular indiscutible en la Eurocopa de Francia. Gudmundsson se perfila como candidato para entrar en el once inicial como volante derecho en una banda que recibe también la cesión de Jon Flanagan, un chico que ha vivido las dos caras del fútbol en su corta carrera: titular en el Liverpool del subcampeonato en 2014 y más tarde afectado por una serie de lesiones que le impidieron jugar al fútbol durante más de un año. Ahora tratará de recuperar el ritmo, la continuidad y la felicidad en una ciudad que sabe que no puede soñar con lo mismo que aquel Liverpool de Luis Suárez en el que contribuyó Flanagan. Turf Moor es un campo mentalizado para sufrir por la permanencia y, al mismo tiempo, hacer lo posible por disfrutar de estas 38 jornadas. Para ellos es un premio enorme enfrentarse los sábados o los domingos al Leicester City, al Manchester United, al Liverpool y demás clubes importantes del país.

Pronóstico: 20º

Burnley
 

Disfruten. Que ruede la pelota…

Turf Moor, Burnley prior to the Sky Bet Championship match between Burnley and Queens Park Rangers Picture by Matt Wilkinson/Focus Images Ltd 07814 960751 02/05/2016
En Turf Moor habrá fútbol de la máxima categoría / Foto: Focus Images Ltd
Foto de portada: Focus Images Ltd

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No lo veo lo de Arsenal 3ro y menos sin no tienen un 9 TOP.
1- United
2-Chelsea
3-City
4- Pool
5-Spurs
6-Arsenal

Descenso:
18-Watford
19-Hull
20-Burnley

Impresionante toda esta recolección de datos felicidades grandísimo artículo, ojalá Pep deje su sello en la Premier

1 Liverpool
2 m.city
3 Tottenham
4 West Ham 5 everton
6 boro
7 chelsea
8 Arsenal
9 m.united

Desciende

18 leicester city
19 c.palace
20 stoke city

Tengo ganas de ver cómo progresa el proyecto de Pochetino en el Tottenham, para mí es un equipo a tener muy en cuenta. Por otro lado, el Liverpool tiene una plantilla joven con mucho potencial, y a Klopp al mando desde la pretemporada, así que también lo meto en el saco. En cuanto al Arsenal, tras reforzar su portería la pasada temporada con Cech, por fin ha fichado un mediocentro de nivel, Xhaka, y quizá sea lo único necesario para que den un paso al frente. Por lo demás, los 3 gigantes económicos, City, United y Chelsea, llegan con grandes plantillas y entrenadores nuevos, Guardiola, Mourinho y Conte. Más allá de eso, queda ver si el Leicester se puede mantener en la élite tras su machada, y a mí me interesa ver un año más a un equipo joven y mil veces reconstruido como el Southampton, ver cómo andan otros dos clubes interesantes, Everton y West Ham, y cómo no, mirar de reojo al Middlesbrough de Karanka.
Si tuviera que apostar por un campeón, sería el City: gran entrenador, buen portero, cuatro centrales a escoger, un mediocampo reforzado con Gundogan de cara al nuevo estilo y un ataque brillante con Silva, Sterling, De Bruyne, Sané, Nolito y Kun. La decepción estaría entre United y Arsenal: por un lado, Mourinho va a tener complicado juntar a tanto delantero sin que el equipo se descompense o sin que algún jugador se mosquee, y no ha llegado ningún defensa de primer nivel, y por otro lado, a Wenger le pesa el fantasma de la irregularidad o inconsistencia de su equipo, pese a estar repleto de talento. Por último, creo que la revelación será el Everton, siempre que Lukaku se quede. La linea de ataque formada por Barkley, Bolasie, Deulofeu y el nueve belga promete, tienen buen técnico, buen trío de medios a escoger, y dos buenos laterales. Queda ver si funcionan en el eje de la zaga y si Joel da la talla bajo palos.
Pronóstico: City, Tottenham, Liverpool, United, Everton y Arsenal en la zona alta.

Todos los años por estas fechas se lanzan los pronósticos de que este es el año en que el Arsenal cae del Top4 y todos los años la realidad se empeña en no darles la razón. Y esa realidad ha incluido a Giroud como 9 titular en las últimas temporadas.

Mi pronóstico:
1. Manchester City
2. Arsenal
3. Tottenham
4. Manchester Utd
5. Chelsea
6. Liverpool
7. Everton
8. West Ham
9. Leicester
10. Stoke

Sergio, quiero agradecerte por la gran labor que implica armar esta previa. La Premier League tiene muy buena pinta este año. Eso sí, creo que a pesar de la contratación de grandes entrenadores procedentes de otras ligas este no será el año de los ingleses en UCL. Tendrán que esperar hasta la temporada siguiente, o quizá hasta dentro de dos temporadas. La competencia en Europa es feroz. Saludos.

Un placer escribir esto, de verdad. Yo también tengo mis dudas con los ingleses en Europa este año. Creo que habrá 5 candidatos mejores en el inicio de la Champions: Barça, Madrid, Atleti, Bayern y Juventus. Y un PSG parejo con el Manchester City (si pasa la previa).

Muy buen análisis , pero eso de que el Atleti es favorito en champions ….antes vemos a un elefante volando que al Atleti ganándola

1- Manchester City
2- Liverpool
3- Manchester United
4- Arsenal
5- West Ham
6- Chelsea

18- WBA
19- Burnley
20- Hull City

Máx. goleador: Agüero.
Como siempre, magnífica previa, Santomé. Me quito el sombrero.

Como siempre, una estupenda previa!!!!
Creo que este año la batalla será entre los auténticos colosos de liga, dudo mucho que se repitan historias como la del Leicester y la de los Spurs. Es difícil, pero espero que el Liverpool pueda aguantarle el ritmo a los 2 de Manchester. El Arsenal es como un caballo de carreras, sabes que siempre van a estar para competir, pero no se sabe si ganarán.

Saludos, Sergio.

¡¡¡Gran Artículo Sergio!!!
¿No crees que al estar Manchester City envuelto en Champions, y varios de sus principales rivales no disputarla (Manchester United, Chelsea, Liverpool), les puede dotar de una ventaja sustancial para alcanzar el título, además de la más que complicada captación de los automatismos del juego posicional de Pep?

¿Vais a hacer una previa parecida para la Serie A y Liga Española?

Un saludo

Gracias, milos. Está claro que es un factor a tener cuenta, sí. Pero creo que aun así el City es superior. Desconozco si se harán más previas.

¡¡¡Grande previa Santomé!!! Nada mejor que leerla unas horas antes del inicio de la Premier para sentir esas mariposas en el estómago… Que ganas de que empiece…
Un apunte, veo que al Chelsea la mayoría de la gente no lo incluye, en algunos casos, ni en el top 4. Quiero recordar que hace justo un año era el claro favorito a ganar la Premier. Este año, en el que va a tener menos partidos que la mayoría del resto de candidatos al título, creo que va a dar mucho que hablar, y más cuando va a contar con uno o dos jugadores más que sus rivales en cada partido (Kanté jajaja).
Por último, el city es el claro favorito de todo el mundo, pero yo creo que a este equipo, o más bien, a sus jugadores, les falta el alma (o algo por el estilo…). Habrá que ver si Pep se adapta bien a la Premier y a un equipo que no tiene ese espíritu ganador de Barça y Bayern…
¿Qué tendrá la Premier que cada año es más interesante? Qué pregunta más tonta… ¡Lo tiene todo!

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