Regreso a los orígenes

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Las semifinales de la UEFA Youth League 2016-17 deparan prácticamente el mismo cartel que en la primera edición del torneo, en la primavera de 2014. En este caso únicamente aparece el emergente RB Salzburgo, el único equipo procedente de la Ruta de Campeones nacionales que ha alcanzado la penúltima ronda del campeonato. El conjunto austríaco sustituye a otro club germanoparlante como lo fue entonces el Schalke 04, pero incluso los emparejamientos serán los mismos: Barcelona-RB Salzburgo y Real Madrid-Benfica. Aun así, la ronda de cuartos de final fue exigente para los cuatro supervivientes.

Real Madrid 2-1 Ajax

Unas manos ingenuas de Dani de Wit en su intento para despejar una jugada a balón parado cuando mejor estaba el Ajax permitieron al Real Madrid anotar el 2-1 definitivo desde el punto de penalti. El equipo español empezó mucho mejor el encuentro y se adelantó muy pronto con un gol de Dani Gómez (otra asistencia de Achraf Hakimi), pero le costó mantener la constancia en el partido. Arrancó a buen nivel Federico Valverde en el centro del campo, con un rol algo más fijo que en partidos anteriores, pues el charrúa dirigió el juego con acierto y recuperó bastantes balones en la medular. Entre el uruguayo, las arrancadas de Fran García por la izquierda, las incorporaciones de lateral Achraf Hakimi y los movimientos de Dani Gómez, el Ajax sufrió, pero sobre el minuto 25 los neerlandeses se recompusieron. El técnico Aron Winter agitó un poco al equipo, cambiando a Justin Kluivert a la banda derecha para que encarase a Cobo, y poco a poco el Ajax reaccionó. Incluso jugó con un 3-4-3 hasta el descanso que le permitió instalar a muchos jugadores en campo rival.

Justin Kluivert. Foto: Edu Ferrer Alcover (Todos los derechos reservados).
Justin Kluivert. Foto: Edu Ferrer Alcover (Todos los derechos reservados).

Mediante la electricidad de Kluivert en la derecha, el criterio de Carel Eiting para dirigir el juego desde la posición de mediocentro, las apariciones de De Wit cerca del área y la constante amenaza de gol que supone Sierhuis en la zona de remate el Ajax fue empujando hasta que encontró el gol del empate, en una jugada a balón parado ya en el segundo tiempo. Le sonrió la fortuna a los neerlandeses, pues pocos minutos antes Alberto remató al larguero en un contragolpe fulgurante. Sin embargo, el Real Madrid reaccionó a tiempo para fortalecer su defensa e inclinó la balanza en la recta final, cuando Álex Martín no falló desde los once metros. El Real Madrid jugará la Final Four por tercera vez (en cuatro ediciones), por lo que se convierte en el equipo que más veces ha pisado la semifinal. De momento nunca ha superado esta ronda, aunque posiblemente nunca hubiese presentado un equipo tan completo como el que forma la generación actual.

FC Barcelona 2-1 Oporto

Sufrió el Barcelona para remontar ante el Oporto en un partido precioso en el que los azulgranas llevaron la iniciativa pero generaron pocas ocasiones. El conjunto catalán se encontró con un rival que cerraba bien las líneas en defensa y que salía al contragolpe mediante la velocidad de Bruno Costa, el poderío de Rui Pedro, las apariciones de Dalot desde el lateral derecho o la agilidad del capitán Moreto Cassamá. En un duelo entre iguales, en el Barça destacó la figura de Dani Morer, lateral en defensa y centrocampista organizador cuando los azulgranas se instalaban en campo rival. Sin embargo, a los locales les costó activar a Mboula y adolecieron de la profundidad necesaria para agitar a su adversario.

En el arranque del segundo tiempo, el Oporto anotó el 0-1, en un remate de Costa tras un centro medido de Cassamá. No obstante, el tanto portugués agitó al Barcelona, que mejoró con la entrada de Guillemenot en el área. El delantero suizo remplazó a un discreto Lee y permitió fijar a los centrales al mismo tiempo que Abel Ruiz se movía con mayor libertad. Así dibujó un desmarque fantástico para aprovechar un pase picado de Alex Collado. Tras el 1-1 el Barcelona fue muy superior. El empate supuso un golpe anímico que el Oporto no encajó demasiado bien y poco a poco se fue soltando Mboula en la banda derecha, pues hasta entonces el lateral Reabciuk lo había atado en corto. La insistencia azulgrana encontró su premio en un penalty que el propio Mboula se encargaría de transformar.

0-1 del Oporto.
El Barcelona levantó el 0-1 del Oporto. Foto: MarcadorInt/T. Martínez.

RB Salzburgo 2-1 Atlético de Madrid

El campeón austríaco se estrena en la Final Four de la Youth League tras completar unas fases eliminatorias espectaculares. El Salzburgo ha marcado 25 goles y solo ha encajado 3 en los siete encuentros que ha disputado hasta ahora. Tras eliminar a Manchester City y PSG, los centroeuropeos superaron al Atlético de Madrid en un partido en el que brilló el maliense Amadou Haidara. Desde el interior diestro del 4-3-1-2 del Salzburgo, el africano apareció en todas partes del césped, exhibiendo no solo un poderío físico extraordinario sino habilidad técnica y agilidad en espacios reducidos. Junto a Schlager fue vital para que poco a poco el Salzburgo se sacudiera la presión inicial del cuadro madrileño y lo empujara hacia su propia portería.

Igor a la salida de un córner y Wolf anotaron los dos goles austríacos al inicio del segundo tiempo, y la reacción colchonera de la recta final no bastó para igualar el partido, a pesar de que Navarro recortara la diferencia a falta de 10 minutos para el pitido final. Ante rivales de entidad, el Salzburgo ha demostrado que se trata de un equipo peligrosísimo con espacios, que contragolpea de maravilla y que impone un ritmo elevado. Al fin y al cabo, sus futbolistas están habituados a competir en un entorno profesional, pues 8 de los 11 titulares frente al cuadro español han disputado al menos una decena de partidos en la Segunda División austríaca con el Liefering, equipo satélite del RB Salzburgo.

Xaver Schlager ha sido el jugador más destacado de Austria en el torneo.
Xaver Schlager también ha jugado varios partidos con el primer equipo del RB Salzburgo. Foto: MarcadorInt/T.Martínez (Todos los derechos reservados).

CSKA Moscú 0-2 Benfica

El Benfica fue el único equipo capaz de ganar fuera de casa en la ronda de cuartos de final. El elenco portugués ganó con suficiencia y oficio ante el cuadro moscovita, que regaló los dos goles. En el primero el portero Ovchinnikov resbaló cuando quiso salir a despejar un pase largo frontal y el segundo fue un tanto en propia puerta del central Leonov en la primera jugada del segundo tiempo. Los lusos golpearon en momentos importantes a nivel psicológico y supieron contener al CSKA, que movió la pelota con criterio gracias al capitán Kuchaev pero no fue capaz de conectar con Fedor Chalov, delantero centro que ya ha participado en varios partidos con el primer equipo.

Gedson Fernandes. Edu Ferrer Alcover.
Gedson Fernandes. Foto: Edu Ferrer Alcover (Todos los derechos reservados).

En el equipo semifinalista volvió a destacar Diego Gonçalves, autor del 0-1. Nacido en 1997, es uno de los tres futbolistas mayores de edad del Benfica y se siente el líder del cuadro encarnado. Con libertad para jugar entre líneas, aporta poso a las jugadas de ataque y toma buenas decisiones. Es desequilibrante tanto en el pase como en el regate. Además, en Moscú anduvo bien acompañado, pues Gedson Fernandes completó una actuación portentosa. El centrocampista campeón de Europa sub-17 con la selección portuguesa dominó en la medular, pues se ofreció constantemente para salir con el balón jugado y se sacrificó para robar balones en defensa. Parte de la resistencia con el marcador a favor también se edificó en el oficio de la pareja de centrales. En especial del central zurdo Pedro Álvaro, el futbolista más joven de la alineación, nacido en el 2000.

Foto de portada: MarcadorInt/T.Martínez (Todos los derechos reservados).

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