Los cuatro semifinalistas de la UEFA Youth League 2017-18

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Chelsea, Oporto, Barcelona y Manchester City. Cuatro equipos aspiran a conquistar la Champions juvenil en la Final Four que se celebrará entre este viernes y el próximo lunes en Nyon, Suiza. Chelsea y Barcelona ya saben lo que es ganar esta competición, mientras Oporto y Manchester City disputarán por primera vez las semifinales de un torneo de marcado acento inglés. Los dos representantes del Reino Unido incluso podrían cruzarse en la final, algo que jamás ha ocurrido en las cuatro ediciones del torneo.

13:00 Chelsea-Oporto

El Chelsea es el club más laureado en la Youth League, con dos entorchados. El equipo londinense ha dominado con autoridad el torneo: ha ganado cinco de los seis partidos de la fase de grupos y ha acabado ganando a Feyenoord y Real Madrid con cierta contundencia en las rondas eliminatorias. Solo la Roma le derrotó en la fase de grupos, y también tuvo tramos de sufrimiento en el encuentro de cuartos ante el Real Madrid, cuando se quedó con un futbolista menos en la recta final. El Chelsea no podrá contar con uno de los jugadores más curtidos en el fútbol profesional, Ethan Ampadu, que sufrió una fractura de tobillo que lo mantendrá alejado de los terrenos de juego hasta final de temporada. Aun así, el conjunto blue es un elenco duro de pelar, con muchos futbolistas de un físico apabullante y tampoco exentos de técnica. Domina ambas áreas como pocos.

El Chelsea juvenil copia el mismo sistema de juego del primer equipo, con tres centrales, dos carrileros, dos mediocentros, dos mediapuntas y un delantero centro. Destacan sus carrileros, Dujon Sterling y el neerlandés Juan Familio-Castillo, dos futbolistas poderosísimos para recorrer toda la banda durante los 90 minutos. Sobre todo Castillo en la izquierda, flanco desde el que sirve buenos centros. En el eje de la defensa, Trevor Chalobah y Reece James son centrales que imponen su físico y que pueden defender lejos de su portería. Por otro lado, en la medular Maddox será baja por sanción. Y arriba el equipo cuenta con dinamita: destaca Callum Hudson-Odoi, mediapunta diestro que suele partir desde el perfil izquierdo. Su zancada causa estragos con espacios y cuenta con un buen disparo para abrir a las defensas más cerradas. Brilló en el Mundial sub-17 y ya ha debutado con el primer equipo. Mezcla bien con Saint Clair, otro enganche más fino, y arriba Redan es muy eficaz en el remate. El delantero neerlandés, ex del Ajax, goza de un olfato goleador llamativo y suele hincharse a marcar goles en los torneos que disputa con chicos de su edad. Acaba de cumplir 17 años.

Hudson-Odoi.
Callum Hudson-Odoi es una de las estrellas del Chelsea. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

Con resultados menos abultados que el Chelsea, pero el Oporto también se ha plantado en las semifinales de la Youth League tras ganar todos sus partidos salvo uno de la fase de grupos, perdido en Mónaco. El equipo blanquiazul cuenta con varios futbolistas de la destacada generación portuguesa de 1999, sobre todo en la faceta defensiva: el portero Diogo Costa, los centrales Diogo Leite y Diogo Queirós, y el lateral derecho Diogo Dalot, que ya ha debutado con el primer equipo y encadenó varios partidos como titular cuando se lesionó Alex Telles. Como el Chelsea, el Oporto viene jugando con un esquema de tres centrales y dos carrileros, con Dalot jugando más en el perfil izquierdo pese a tratarse de un futbolista diestro. La ausencia de Dalot, que compaginó la primera fase de la Youth League con el filial y que ha sido habitual en las convocatorias del primer equipo desde enero, merma el potencial de los dragones. Era una de las incógnitas por despejar, más todavía desde que se le empezó a relacionar con otros clubes en las últimas semanas, con varios medios que han apuntado el interés del Valencia en hacerse con sus servicios. Finalmente no viaja a Nyon.

Por otro lado, en el centro del campo Rui Pires y Estrela dotan de equilibrio a la medular. Rui Pires ejerce de líder espiritual al tratarse de uno de los futbolistas nacidos en 1998, con un año más que la mayoría de compañeros y rivales. También viaja Cassamá, otro de los chicos de 1998, que no jugó ni en octavos ni en cuartos de esta edición de la Youth League pero ya fue uno de los más destacados en el centro del campo blanquiazul el año pasado. La estructura del Oporto es bastante sólida y espera una oportunidad para golpear en un contraataque o a balón parado. Los dragones dominan las jugadas de estrategia y también castigan con espacios para correr al contar con atacantes veloces como Madi Queta. La clase de Romario Baró para conducir esas transiciones y el juego de espaldas de Irala, inteligente a la hora de agilizar las contras con toques de primeras y con un poderoso tren inferior para resistir los choques, son otras armas a tener en cuenta.

Dalot cayó en los cuartos de final de la Youth League contra el Barcelona.
Dalot no viajará con el Oporto a Nyon. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

17:00 Manchester City-Barcelona

Como el Oporto, también el Manchester City se estrena en una Final Four. El conjunto skyblue superó dos tandas de penaltis ante Inter y Liverpool para alcanzar la penúltima ronda del campeonato. Eso sí, no podrá contar con sus dos mejores futbolistas. Phil Foden y Brahim, que ya han participado en al menos tres partidos de Champions, ya no pueden volver a disputar ningún encuentro de la Youth League. Sin ellos, ganaron protagonismo el español Iker Pozo o el alemán Felix Nmecha, el hermano menor del delantero Lukas Nmecha. Pero la diferencia es notable. Otra de las ausencias para la semifinal es el lateral o centrocampista Matt Smith, sancionado.

Las paradas de Grimshaw en las tandas de penaltis han sido una de las claves del cuadro inglés en este torneo, pero no la única. En la línea defensiva cuentan con Latibeaudiere, uno de los futbolistas destacados en la zaga de la selección inglesa campeona del último Mundial sub-17. Cerca lo acompaña el español Eric Garcia, que salió de la cantera del Barcelona el pasado verano para embarcarse en el Manchester City. Eric Garcia puede jugar como central en una línea de tres o incluso como lateral derecho y es uno de los futbolistas más jóvenes del equipo, pues cumplió los 17 años en enero. No es el único ex de la cantera azulgrana, pues Ian Carlo Poveda (2012-14) es otro de los destacados. Extremo zurdo de enorme capacidad de desborde, es quizás el futbolista más desequilibrante del ataque citizen junto al delantero Lukas Nmecha, uno de los chicos nacidos en el año 1998. Portentoso en la faceta física, el mayor de los Nmecha aporta pegada y contundencia en el área contraria.

Eric Garcia.
Eric Garcia dejó la cantera del Barcelona el pasado verano y fichó por el Manchester City. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

El Manchester City pondrá a prueba la fiabilidad defensiva del Barcelona, que solo ha encajado un gol en todo el torneo. Y llegó en el último minuto de la sexta jornada de la fase de grupos, con la clasificación como primero ya finiquitada. El conjunto azulgrana prescinde de Jorge Cuenca y Monchu, dos de los futbolistas cuyo protagonismo en el filial ha crecido en las últimas semanas. Cuenca solo jugó los dos primeros partidos de la Youth League, pero más sensible puede ser la ausencia de Monchu, un asiduo en los onces de García Pimienta. A estas ausencias hay que sumar la del lesionado Oriol Busquets, otro futbolista en edad de disputar la Youth League, y la de Sergio Gómez, que fichó por el Borussia Dortmund en enero.

Aun así, el eje defensivo del Barcelona es más que fiable. Mingueza y Brandariz han rendido a gran nivel en el centro de la zaga e Iñaki Peña es un portero de garantías. Falta por resolver quién actuará en el lateral derecho, pues Mateu Morey estuvo lesionado una parte de la temporada y también ha entrado en la lista Dani Morer, un chico del 1998 que juega con el filial y que puede actuar tanto de lateral como en el centro del campo. En la izquierda, Juan Miranda es un recurso ofensivo relevante con su capacidad para pisar la línea de fondo y poner buenos centros. Collado y Riqui Puig serán los encargados de mover los hilos en la medular y arriba apuntan a titulares Carles Pérez, Abel Ruiz y Marqués. El primero, otro de los chicos del 98, ha marcado cinco goles en el torneo. Habitual en el filial en Segunda, Pérez destaca por su poderoso disparo con la pierna izquierda. En la banda contraria, en el flanco zurdo, es probable que juegue Abel Ruiz, otro futbolista con recorrido en el filial. El delantero valenciano ya estuvo el año pasado en la semifinal contra el Salzburgo y puede actuar también de delantero centro, posición en la que últimamente se ha asentado el venezolano Alejandro Marqués. El delantero nacido en Caracas ha ganado protagonismo en las últimas semanas y jugó un muy buen partido en cuartos de final contra el Atlético.

Riqui Puig abrió la lata.
Riqui Puig es uno de los futbolistas más destacados del juvenil del Barcelona. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).
Foto de portada: Focus Images Ltd.

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