El país más pequeño de África continental debuta en la CAN

Gambia. Foto bajo licencia Creative Commons 3.0. Autor: Ikiwaner.

Cuando Tom Saintfiet decidió aceptar la oferta de la Federación de Fútbol de Gambia en julio de 2018, ya tenía algo en mente. “Inmediatamente dije a los directivos que quería llevar a Gambia a lo más alto porque había material humano y profesional con el que trabajar. Eso sí, disperso por el mundo, Pero estaba allí. Ese día pensaron que estaba loco”, dijo el seleccionador belga de 48 años en una entrevista con Eurosport.

No todo el mundo aceptaría una oferta para entrenar a la selección de Gambia. Y es que “Los Escorpiones” solo habían ganado un partido desde septiembre de 2013 hasta julio de 2018, un 1-0 en un amistoso contra Mauritania. No hace mucho, en 2015, habían sido expulsados de todas las competiciones por “falsear deliberadamente la edad de los jugadores”. Pero Saintfiet era exactamente el perfil de entrenador que aceptaría ese reto. Su carrera, al fin y al cabo, estaba llena de destinos exóticos: en la temporada 2002/03 entrenó al B71 Sandoy de las Islas Feroe. Luego pasaría por varios clubes de diferentes países antes de entrar en el mundo de las selecciones. Namibia, Zimbabue, Etiopía, Yemen, Malawi, Togo, Bangladesh, Trinidad y Tobago, y Malta, hasta abril de 2018. Tres meses después estaba en Banjul, la capital de Gambia, firmando su nuevo contrato.

“La selección de Gambia estaba tan mal considerada que tuvo que empezar en una ronda preliminar para entrar en la fase de grupos de las eliminatorias de la CAN”, recuerda Saintfiet. “Nos enfrentamos a Yibuti. Yo estaba al principio de mi trabajo en Banjul y todavía no tenían conciencia de nuestro potencial. Viniendo de una victoria en los últimos cinco años, también era comprensible. Fue un enfrentamiento de ida y vuelta. En ambos casos terminó 1-1 y ganamos en la tanda de penaltis, en casa, con el gol decisivo de Lamin Jallow”. Les esperaba el Grupo D, formado por Angola, que había alcanzado los cuartos de final de la CAN en 2008 y 2010, la Gabón de Pierre-Emerick Aubameyang y la República Democrática del Congo de Cédric Bakambu y Yannick Bolasie. Eran, con diferencia, el equipo más débil del grupo.

Gambia es un país diminuto, uno de los más pequeños del continente. Es el más pequeño del África continental, prácticamente un enclave dentro de Senegal con salida al océano Atlántico. La superficie de norte a sur es de unos 50 kilómetros. Tiene una población de cerca de dos millones de habitantes y es extremadamente pobre; su economía se basa en la agricultura y el turismo. Es tan pobre que muchos jóvenes se marchan de Gambia como pueden en busca de mejores condiciones de vida en los países vecinos e, idealmente, en Europa. Este fue el caso, por ejemplo, de Ebrima Darboe, que abandonó su pueblo, Bakoteh, cuando aún tenía 14 años, dejando atrás a su familia. Se fue porque no había suficiente comida para su familia y había muchos problemas. Sufrió en un campo de detención en Libia antes de conseguir subir a un barco de migrantes y llegar a Sicilia. Hoy juega en la Roma y disputará la CAN representando a su país. Sin embargo, hay otras historias que no tuvieron un final feliz, como la de la portera de la selección femenina Fatim Jawara, de 19 años, que se ahogó en 2016 cuando intentaba cruzar el Mediterráneo para llegar a Italia.

“Hay un número sorprendente de jugadores gambianos que juegan en Europa -algunos de ellos antiguos refugiados-, una buena reserva de talento disponible”, señala Mark Gleeson. Pero mucho de eso tiene que ver con Saintfiet, quien, como la mayoría de los entrenadores de selecciones africanas en estos días, ha apelado a la diáspora. “Hemos convencido a Noah Sonko Sundberg, un defensa del Östersunds, nacido en Estocolmo de padre sueco y madre gambiana, para que jugara con nosotros. También, más recientemente, hemos incorporado a Saidy Janko, de Zúrich, que realizó toda su formación en las inferiores de la selección suiza”, explica.

Así, reuniendo el talento que podía y a través de los goles de Assan Ceesay y Musa Barrow, Gambia superó todas las expectativas y logró clasificarse para la CAN en ese grupo tan difícil. Como líder. Con una jornada de antelación. La confirmación de la clasificación llegó en el partido contra Angola, el 25 de marzo del año pasado en Banjul. “Vi a muchos aficionados derramando lágrimas de alegría”, declaró a la BBC Amadou Tamba, un periodista gambiano.

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“Este fue un gran logro y un momento histórico que nunca había sucedido. Toda la nación se alegró mucho. Gambia se lo merecía por el amor que siente por este deporte”, dijo Mohammed Mbye, centrocampista del Ifö Bromölla IF y de la selección. “Lo más significativo es que abrirá varios caminos para que surjan las jóvenes generaciones. Gambia es una nación futbolística donde se puede encontrar increíbles talentos”.

El único país de África Occidental que nunca se había clasificado para la CAN participaría por fin en el torneo. “Llevábamos mucho tiempo esperando esto”, confesó el centrocampista Ebrima Sohna a la BBC. “Es una sensación increíble. Habrá muchos underdogs. Y la gente sin duda pensará que vamos a fracasar, pero se sorprenderá con esta CAN. Lo que creo es que avanzaremos en este grupo”. Y son, de hecho, los mayores underdogs. Al igual que Comoras, son debutantes en el torneo. Sin embargo, nadie tiene una clasificación en el ranking de la FIFA peor que Gambia (150), por detrás de países como Lesoto, Hong Kong e Islas Salomón.

“Es una demostración del trabajo de su entrenador belga, Tom Saintfiet, que ha conseguido movilizar los recursos de una federación casi en quiebra y de un ministerio de deportes igualmente pobre para dar a su equipo una oportunidad ideal”, valora Gleeson. “Tom ha desempeñado un papel muy importante en su clasificación”, afirma el periodista liberiano T. Kla Wesley Jr. “Ha puesto en práctica una táctica que ha funcionado para nosotros, en la que intentamos no encajar goles y marcar más que los rivales”, explica Mbye. “Es matemática”.

“No son los favoritos, pero existe la posibilidad de que Gambia se clasifique para la siguiente ronda”, comenta Wesley Jr. “Tienen jugadores jóvenes con ganas de más. Tienen algunos jugadores que son excelentes pero que no están jugando en las mejores ligas del mundo. Ven el torneo como una oportunidad para mostrarse al mundo. En este sentido, lo darán todo en el terreno de juego. Durante las eliminatorias, estuvieron en un grupo con Gabón, Angola y la República Democrática del Congo. Estos son equipos fuertes en África. Al final, Gambia quedó primera de grupo. Ahora están en el grupo con Malí, Túnez y Mauritania. Todos los partidos serán competitivos y no se puede descartar la posibilidad de que los Scorpions lleguen a la siguiente ronda”.

La preparación del equipo se vio dificultada por un brote de Covid-19 en el grupo la semana pasada. Los Escorpiones tuvieron que cancelar sus partidos amistosos de preparación contra Argelia y Siria. Pero, aun así, llegan confiados al torneo. El gran nombre de este equipo es sin duda Musa Barrow, el delantero del Bologna de 23 años. Pero hay otros. “Assan Ceesay ha sido prolífico en la selección y también en su club [FC Zürich], con 11 goles y cinco asistencias en 17 partidos de la primera división suiza esta temporada. Dembo Darboe es prácticamente la máquina desconocida en el equipo. Se ha incorporado recientemente tras su espléndida participación en la liga bielorrusa [con el Shakhtyor Soligorsk], donde se proclamó máximo goleador”, afirma Wesley Jr.

Un grupo con dos rivales fuertes como Túnez y Malí no será nada fácil para el equipo de Tom Saintfiet. Pero como el reglamento permite que los cuatro mejores terceros pasen a la siguiente ronda, las esperanzas de Gambia siguen vivas. En este sentido, el partido inaugural contra Mauritania en el estadio Omnisport de Limbe será crucial para sus aspiraciones en el torneo. El pequeño país que ha sorprendido a todo un continente al llegar hasta aquí quiere seguir haciendo historia. Para muchos jugadores que tuvieron que marcharse pronto o que nacieron en el extranjero, es una oportunidad de honrar a su tierra. “Nací en Gambia y, desde que me fui de niño, he visitado el país con frecuencia, así que nunca me he separado de Gambia”, explica Mbye, que llegó a Suecia cuando tenía 11 años. “Sé de dónde soy, y nunca lo olvidaré”.

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Foto de portada: Ikiwaner bajo licencia Creative Commons 3.0.

3 comments

Buen artículo. Ahora mismo Gambia lidera su grupo tras una única jornada, así que está bastante cerca de una posible clasificación

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