El doblete particular de Joe Hodge

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Era uno de los principales alicientes del Noruega-Irlanda que estrenaba el Grupo B del Europeo sub-19. En un duelo entre dos equipos que cuajaron una fase de clasificación muy meritoria pero que han acudido a las rondas finales del campeonato sin sus mejores plantillas posibles, la presencia de un chico nacido en el año 2002 en la selección irlandesa suponía el principal foco de interés. La ausencia de hasta once futbolistas que podían haber viajado por edad a Armenia facilitó su introducción a la convocatoria definitiva, pero aun así Joe Hodge no solo llamaba la atención por su precocidad. Con 16 años, Hodge venía de ser uno de los elementos más llamativos de Irlanda en el Europeo sub-17 organizado alrededor de Dublín hace un par de meses y ahora empezaba el Europeo sub-19 de titular, con y contra chicos de dos años más que él.

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El menudo centrocampista del Manchester City, de largo el futbolista más bajo sobre el césped de la Academia de la Federación de Fútbol de Armenia situada en Ereván, no gozó de un contexto particularmente propicio para brillar en un encuentro en el que la pelota sobrevoló más a menudo el cielo armenio que rodó por encima del césped. Ni Noruega ni Irlanda disponían de plantillas capacitadas para llevar el peso de la posesión y someter al adversario a partir del dominio del esférico, así que encadenaron minutos de pelotazos arriba y abajo a la mínima que intentaban superar la línea del centro del campo. Ahí le tocó sobrevivir a Joe Hodge, un futbolista dinámico, al que le gusta combinar a pocos toques, y al mismo tiempo agresivo sin la pelota a pesar de que todavía debe desarrollar mucho más su físico para destacar en un duelo repleto de choques con los gigantescos delanteros de Noruega. Pese a las adversidades, Hodge demostró que piensa y ejecuta unos segundos antes que el resto en una selección irlandesa muy plana, con pocas ideas más allá del planteamiento de morder arriba para presionar y desplegarse a la contra.

Joe Hodge pelea con Ma
Joe Hodge pelea con Markus Solbakken.

Sin embargo, Joe Hodge pasó de completar un partido más que digno a protagonizar titulares en el momento en el que igualó el tanto inicial de Botheim con un zapatazo desde la frontal. Un mal despeje de la defensa noruega cayó a la media luna del área y ahí emergió el futbolista del Manchester City para perforar la red nórdica con un disparo de primeras, seco, ajustado a la cepa del poste. Fue el premio al futbolista más joven del once irlandés, uno de los cuatro convocados nacidos en el 2002 que integran la lista del elenco británico. Sin embargo, no todo lo que rodea el futuro de Joe Hodge con la selección irlandesa está teñido de rosa. Joe Hodge puede representar tanto a Irlanda como a Inglaterra y todavía está a tiempo de tomar una decisión definitiva antes de estrenarse con una selección absoluta, un objetivo que no parece tan lejano en el caso del combinado nacional que suele vestir de verde. Cumplirá 17 años en septiembre, pero hasta ahora ya ha vestido los colores tanto de Inglaterra como de Irlanda en los torneos de categorías inferiores, pese a que en los últimos tiempos se ha decantado por el conjunto irlandés. Aun así, como la decisión de Declan Rice de cambiar a Irlanda por Inglaterra incluso después de haber disputado un par de amistosos con The Green Army todavía escuece, si sigue rindiendo a este nivel cada vez que se enfunda de verde no sorprendería que Irlanda quisiera garantizar que uno de sus valores de más futuro representará su país durante toda su carrera profesional.

Fotografías: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

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