Caras nuevas en el subcampeón del Mundial

Jonny Williams of Wales and Nikola Vlasic of Croatia during the UEFA Euro 2020  Qualifiers match at the Cardiff City Stadium, Cardiff
Picture by Mike Griffiths/Focus Images Ltd +44 7766 223933
13/10/2019

La final del Mundial 2018 supuso un punto y final para una gran parte de la generación más gloriosa del fútbol croata. Con el subcampeonato y la medalla de plata, en un campeonato épico para el conjunto ajedrezado, llegó una catarata de retiradas de la selección nacional. Futbolistas vitales en el recorrido de la última década como Mario Mandzukic, Vedran Corluka y Danijel Subasic decidieron que ya habían tocado techo con Croacia y que debían dar paso a las nuevas generaciones. Otros jugadores, por diferentes circunstancias, dejaron de participar con sus clubes. Strinic padeció unos problemas en el corazón que impidieron que pudiera jugar con el Milan tras firmar con el club rossonero después del Mundial y las lesiones se cebaron con Marko Pjaca, Josip Pivaric o Sime Vrsaljko y más recientemente con Andrej Kramaric. Así pues, Zlatko Dalic ha tenido que dar un par de vueltas de tuerca a la selección croata en el proceso clasificatorio para la Eurocopa 2020. A falta de un partido por disputarse, Croacia lidera su grupo y depende de sí misma en el último compromiso en casa ante Eslovaquia.

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La resaca del Mundial y la regeneración en busca de nuevos sustitutos implicó una decepción en la Nations League, donde Croacia acabó tercera de grupo por detrás de Inglaterra y España, y le lastró en las primeras jornadas de la clasificación para la Eurocopa. Sin embargo, poco a poco, se han ido asentando las nuevas piezas. En la portería, Dominik Livakovic se ha impuesto a Lovre Kalinic. El guardameta del Dinamo Zagreb, ya con varias temporadas de experiencia en el transatlántico croata, es la opción de más garantías. Fiable bajo palos y con recorrido en la selección nacional a sus 24 años, ha transmitido mayor seguridad que la del arquero del Aston Villa, con buena fama en el Hajduk Split pero tendente al error tanto con su club como con su selección desde que salió del cascarón del fútbol croata hacia el Gent.

The Croatian squad line up before the UEFA Euro 2020 Qualifiers match at the Cardiff City Stadium, Cardiff Picture by Mike Griffiths/Focus Images Ltd +44 7766 223933 13/10/2019
Croacia ha renovado su plantilla en el último año y medio. Foto: Focus Images Ltd.

Otra demarcación que ha cambiado bastante en los últimos tiempos en la selección croata es la del lateral izquierdo. Con Pivaric y Strinic fuera de combate, Zlatko Dalic ha recurrido a Borna Barisic, asiduo en el flanco zurdo de la defensa del Rangers. El buen desempeño en el Osijek, donde incluso participó en una eliminatoria de Europa League muy sorprendente ante el PSV Eindhoven, llamó la atención del club escocés, pues hasta entonces apenas había tenido peso en las convocatorias de Croacia en cualquier categoría. Barisic, que ya tiene 26 años, no es particularmente profundo en ataque, pero goza de un físico imponente que también dota de seguridad a la retaguardia ajedrezada en el juego aéreo. Sufrió mucho en el primer partido de la fase de clasificación ante Hungría, en el que fue desbordado con facilidad por Dzsudzsak, pero se ha acabado afianzando. En la banda opuesta, ha jugado de forma esporádica Karlo Bartolec cuando Jedvaj no ha podido formar parte de las convocatorias. Lateral derecho del Copenhague, Bartolec ha seguido una trayectoria anómala pues se marchó a la liga danesa con 21 años. Entonces jugaba en el Lokomotiva Zagreb y firmó por el Nordsjaelland. Una de sus virtudes más específicas es lo que aporta en las jugadas de estrategia gracias a su poderoso saque de banda en largo.

Borna Barisic of Croatia during the UEFA Euro 2020 Qualifiers match at the Cardiff City Stadium, Cardiff Picture by Mike Griffiths/Focus Images Ltd +44 7766 223933 13/10/2019
Borna Barisic se ha afianzado como lateral izquierdo de Croacia en la fase de clasificación para la Eurocopa. Foto: Focus Images Ltd.

Ha cambiado el rostro de la defensa de Croacia, pero seguramente las novedades más estimulantes se han acumulado en el frente ofensivo. Uno de los jugadores que mayor peso está adquiriendo en los últimos compromisos oficiales es Nikola Vlasic. El futbolista del CSKA de Moscú, de 22 años, no cuajó en el Everton pero está ofreciendo un gran rendimiento en el fútbol ruso. También con la selección ajedrezada. Responde a un perfil inexistente hasta hace poco en el combinado nacional, que ha usado en ocasiones un centro del campo con dos interiores y un mediocentro o en el que Luka Modric ha ejercido a menudo de mediapunta. Vlasic, no obstante, es un centrocampista distinto a los que integran las convocatorias de Dalic. Más preparado para actuar en la mediapunta que el actual Luka Modric, Vlasic es un futbolista que revolotea entre líneas con muchísima naturalidad. Sabe moverse para recibir, se ofrece a la espalda de los centrocampistas rivales y luego se gira con rapidez. Ahí ya puede armar el remate, una de sus principales virtudes, pues el joven croata ve portería con facilidad. Vlasic ha marcado recientemente ante Gales y Eslovaquia y puede abrir un debate nacional en un momento en el que Ivan Rakitic está perdiendo protagonismo en el Barcelona. El futbolista azulgrana se ha perdido varias convocatorias recientemente y la selección croata ha funcionado bien con Brozovic como centrocampista más posicional, Luka Modric de interior de enlace y Vlasic entre líneas.

Por otro lado, el debate del nueve también parece sellado. Al menos hasta que regrese Kramaric de su lesión en el Hoffenheim. Bruno Petkovic, delantero centro del Dinamo Zagreb, ha crecido una barbaridad en los últimos meses. Ha sido un elemento clave en el buen hacer del Dinamo en las competiciones europeas -tanto el año pasado para alcanzar los octavos de la Europa League como este curso para disputar la fase de grupos de la Champions- y encaja bien con el resto de piezas que le acompañan en el combinado nacional. Petkovic es un delantero de 25 años de un elevado nivel técnico, excelente en la asociación y el juego de espaldas. Esa es su especialidad: proteger la pelota con mimo interponiendo su cuerpo ante el defensor para luego descargar para el compañero que aparece de cara. En eso Petkovic es un futbolista extraordinario. También sabe combinar a pocos toques, entiende a los futbolistas creativos, se gira bien para armar el remate y está mejorando sus registros goleadores. No es un ariete que intimide con espacios por delante, ni que resulte particularmente veloz, pero está marcando goles en escenarios relevantes tanto con el Dinamo como con la selección.

Joao Cancelo of Manchester City clashes with Bruno Petkovic of Dinamo Zagreb during the UEFA Champions League match at the Etihad Stadium, Manchester Picture by Matt Wilkinson/Focus Images Ltd 07814 960751 01/10/2019
Joao Cancelo y Bruno Petkovic pugnan por un balón en un partido reciente de Champions. Foto: Focus Images Ltd.

Por otro lado, con un protagonismo todavía incipiente, se encuentra el caso de Josip Brekalo. En una temporada en la que Rebic puede tardar en rendir en el Milan al nivel de sus últimas campañas en la Bundesliga, se puede abrir una puerta para el extremo de 21 años propiedad del Wolfsburgo. Futbolista diestro que suele actuar a pierna cambiada, en la banda izquierda, Brekalo es un recurso habitual para Dalic desde la pasada Nations League. Quizás no se haya convertido en el extremo tan desequilibrante que se intuía en los torneos de categorías inferiores, cuando resultaba dominante con Croacia, pero sigue siendo un futbolista interesante con capacidad para desbordar gracias a su habilidad para cambiar de ritmo, frenar y volver a acelerar. También goza de buen pie para tirar la diagonal, sensibilidad para combinar y en algún encuentro ha sumado como lateral derecho de emergencia cuando Croacia buscaba atacar de forma desesperada. Está atravesando un proceso de cocción más lento, pero es una alternativa a la que puede recurrir Dalic para agitar los partidos en las segundas partes.

Joe Morrell of Wales and Josip Brekalo of Croatia during the UEFA Euro 2020 Qualifiers match at the Cardiff City Stadium, Cardiff Picture by Mike Griffiths/Focus Images Ltd +44 7766 223933 13/10/2019
Josip Brekalo es una alternativa para las bandas de Croacia. Foto: Focus Images Ltd.
Foto de portada: Focus Images Ltd.

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2 comments

Enorme artículo, Tomás. Desconocía las novedades de la subcampeona, pero esto hace un equipo mucho más interesante.

Magnífico artículo, Tomàs. Una característica que comparten todos los protagonistas es que ninguno de ellos pertenece a un club de primer nivel en el fútbol europeo. Todos juegan en clubes secundarios, donde son importantes y eso lo trasladan a la selección. Si militaran en clubes de primer nivel (Vlasic en el Everton, por ejemplo), probablemente no serían titulares en la selección.

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