La última ronda clasificatoria de la FA Cup

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En el exterior de los estadios ingleses suele haber un cartel que indica la fecha del próximo encuentro y el nombre del rival. El 1 de abril de 2016, el campo del Belper Town, equipo de octava división, amaneció con un anuncio muy especial:

Next Match: REAL MADRID

El primero de abril es April Fool’s Day, el equivalente al Día de los Santos Inocentes. Aun así, doce individuos telefonearon a las oficinas del club para preguntar cuándo saldrían a la venta las entradas del partido contra el Real Madrid. Este mes, las oficinas del modesto Belper Town volvieron a recibir múltiples consultas preguntando por entradas. Eso sí, esta vez el interés era por un partido real. El sorteo de la cuarta ronda clasificatoria de la FA Cup, la última compuesta únicamente por equipos del non-league football, les había emparejado con uno de los clubes más históricos del país, el Notts County.

La fase de clasificación de la FA Cup arrancó en agosto con enfrentamientos entre equipos de décima, novena y octava división en las primeras rondas preliminares. Después se fueron uniendo los de séptima, los de sexta y finalmente los de quinta. Ahora que se ha llegado a la cuarta ronda preliminar, ya solo quedan cinco equipos de octava, entre los que se encuentra el Belper, y el resto son de séptima, sexta o quinta. Una vez superada esta cuarta ronda preliminar, se entrará en la primera ronda de la fase principal del torneo, en la que se incorporarán los clubes de League One (tercera) y League Two (cuarta). Es en enero, en la célebre tercera ronda, cuando entrarán en juego los de Championship y Premier League. Hasta entonces, es momento de disfrutar de las historias que nos ofrecen los clubes más pequeños que ya llevan meses compitiendo en esta edición de la FA Cup. Los ingresos que la copa les han aportado al superar rondas suponen un empujón extraordinario para las finanzas de muchos de ellos, equipos semiprofesionales con fuentes de ingresos muy limitadas. A nivel anímico, pocas experiencias en la vida de los equipos modestos se pueden comparar a la de dar la sorpresa en una memorable tarde copera.

La FA Cup siempre nos deja historias especiales. Foto: Russell Hart/Focus Images Ltd.
La FA Cup siempre nos deja historias especiales. Foto: Russell Hart/Focus Images Ltd.

Belper es una población del condado de Derbyshire de unos 20.000 habitantes. Como el pueblo tenía fama desde la Edad Media por su producción de clavos, nails en inglés, al equipo de fútbol de Belper también se le conoce como los nailers. Cuando llegó la Revolución Industrial, en Belper se construyeron grandes fábricas textiles que, aunque ya inactivas, siguen en pie aún a día de hoy. Una de ellas es la East Mill que se puede divisar desde Christchurch Meadow, el campo del Belper. Con esa fábrica de fondo, los nailers vencieron al Rushall Olympic de séptima división en la anterior ronda de la FA Cup gracias un gol en la recta final del encuentro. Contando esa, ya son cuatro las eliminatorias que han tenido que superar para plantarse en esta última ronda clasificatoria. En Belper sueñan con que su historia en esta FA Cup no termine aquí. A pesar de las evidentes distancias con respecto a su rival, tienen motivos para ser optimistas porque encadenan la increíble cifra de diecisiete partidos invictos: no pierden desde marzo. Pero superen o no esta ronda, el mero hecho de haber llegado tan lejos hace que para ellos esta ya sea una temporada para el recuerdo, y eso que todavía estamos en octubre.

En Belper recibieron con alegría el resultado del sorteo que les emparejó con el Notts County de quinta división. El County descendió de League Two la temporada pasada; es decir, se trata de un equipo que hace un año competía cuatro divisiones por encima del Belper. Este cruce limita las esperanzas de los nailers, pero garantiza que vivan una tarde de FA Cup única por el renombre del rival al que se enfrentan. El partido se jugará en Meadow Lane, la casa del Notts County desde hace más de cien años. En apenas unos días, el Belper vendió más de 1.500 localidades en la sección visitante, cuando su media de asistencia en casa ronda los 500 espectadores. El desplazamiento de los seguidores del Belper está facilitado por la corta distancia entre Belper y Nottingham: diecinueve millas.

El Notts County juega en Meadow Lane desde 1910. Foto: Tom Maddick/Focus Images Ltd.
El Notts County juega en Meadow Lane desde 1910. Foto: Tom Maddick/Focus Images Ltd.

El Notts County jugará como local y es el gran favorito, el gigante a matar, pero no por ello su historia ha de ser ignorada. Fundado en 1862, un año antes que la propia Football Association, el Notts County es el club profesional más antiguo del mundo. Su indumentaria blanquinegra, que inspiró la equipación de la Juventus, les dio el apodo de magpies (urracas). En 1894 ganaron la FA Cup y se pasaron sus más de 150 años de historia compitiendo en los distintos escalones de la Football League. Hasta que al término del pasado curso descendieron de League Two. Por primera vez, el Notts County es un equipo de non-league. Y gracias. Podrían haber acabado mucho peor parados.

Endeudados hasta las cejas, los magpies afrontaban una situación similar a la que ha vivido el Bury esta temporada. Incluso la hinchada de su rival local, el Nottingham Forest, hizo una colecta de dinero para apoyarles, ya que se sabía que el County llevaba meses sin pagar a sus empleados. Entonces entraron a escena dos hermano daneses, Alexander y Christoffer Reedtz, dueños de la empresa de asesoramiento sobre apuestas Football Radar, que compraron el club y saldaron todas sus deudas. Desde la quinta división, el Notts County intentará regresar a la Football League siguiendo un modelo más sostenible. Por ahora se pueden conformar con celebrar que su historia continúe. Como curiosidad, cabe hacerse eco de la siguiente información que publicó el medio The Athletic la semana pasada: supuestamente Gerard Piqué también se había interesado en comprar el Notts County, pero sus cuentas pendientes con el fisco español no hacían viable la operación.

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La previa de este encuentro se ha vivido desde la cordialidad. Tal y como recoge el Non-League Paper, Grant Black, entrenador del Belper, quedó asombrado con la hospitalidad del Notts County cuando se dispuso a estudiarles. “Les contacté para pedirles un par de entradas para su partido contra el Dagenham & Redbridge y me dieron cinco en un palco y nos sirvieron una buena cena. Fue un gesto muy bonito por su parte”. Black también habló con el Belper News sobre esta eliminatoria tan especial: “La afición ha aportado mucha positividad al comprar tantas entradas y mandarnos tantos mensajes de apoyo. Los jugadores están al tanto de la reacción de la afición y no dejan de hablar de cómo de especial va a ser este día. Les parecerá más especial si cabe una vez salten al campo a las tres de la tarde y vean ese fondo amarillo. Queremos que sea un gran día porque los aficionados lo merecen”.

Foto de portada: ©stuartroyclarke.
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2 comments

Si hay una foto icónica del fútbol de non- league es la de la portada de este artículo en el campo del Belper Town. El fútbol auténtico, el radicado en los pueblos y en los corazones de la gente. Me encantaría ver jugar a mi equipo alguna vez en ese campo, quien sabe…

Lo que no entiendo es la obsesión generalizada de complicar las nomenclaturas y sistemas de competición de muchos torneos de fútbol. La FA Cup tiene la Extra Preliminar Round, la Preliminar Round, la 1ª, 2ª, 3ª, 4ª Ronda Clasificatoria y luego cuando llegan a treintaidosavos de final dicen estar en… Tercera Ronda…

Bueno, ellos tendrán su explicación… de lo que no estoy tan seguro es de que la tengan aquí con el “engendro” de mezclar rondas de Copa Federación con la Copa del Rey, de que entren equipos de regional y se dejen fuera equipos de Tercera División…

Yo espero que la Copa del Rey de este año (y supongo que el siguiente) sea un parche para que más adelante puedan entrar como mínimo todos los equipos no filiales de 2ª B y al menos la mitad de 3ª. Aunque también es cierto que tenemos una complicación y son los equipos filiales mezclados con no filiales, que harían que quedasen “huecos”. Yo lo solucionaría haciendo que su hueco pasase al equipo mejor clasificado de la federación territorial correspondiente, pero vamos, que en algunos casos posiblemente habría que bajar bastante. Y también choca con la idea que tienen de que los de Primera jueguen la primera ronda, ya que obligaría a jugar más partidos.

Que la copa Federación, que es el torneo de los modestos, clasifique para la Copa del Rey lo veo bien, igual que los equipos de regional tengan alguna posibilidad de entrar. Pero creo que esta copa la deberían jugar precisamente los equipos de Regional, podría ser también a lo largo del año y los que, pongamos, lleguen a octavos o cuartos de final se ganarían el derecho a jugar la Copa del Rey del año siguiente. Y la final se disputaría el mismo día que la Copa del Rey una horas antes, o por la mañana, y la emisión iría en el pack. Aunque tal vez todo esto sea una auténtica utopía

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