Los cuatro aspirantes a la Champions asiática

Xavi of FC Barcelona pictured ahead of the UEFA Champions League Final at Olympiastadion Berlin, Charlottenburg-Wilmersdorf
Picture by Ian Wadkins/Focus Images Ltd +44 7877 568959
06/06/2015

Octubre es sinónimo de la recta final de la Champions League de Asia. Esta semana arrancan las semifinales de la competición más prestigiosa de clubes en el continente y lo hace con cuatro representantes de cuatro países distintos. El formato del torneo ya lleva a dividir los caminos de los equipos occidentales y orientales de Asia hasta que se cruzan en la final y en esta ocasión han sobrevivido cuatro instituciones de prestigio y gran caché. Todos saben lo que es alzar el título en dos ocasiones y todos han jugado al menos una final en la última década. Alicientes no faltarán.

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Al Sadd-Al Hilal

Al-Sadd sueña con culminar un 2019 redondo para el fútbol catarí. El año que arrancó con la conquista de la Copa Asia por parte de la selección nacional, que luego compitió a buen nivel en la Copa América en verano, puede terminar con el tercer título continental por parte de Al-Sadd. Ya alzó el campeonato en 1989 y 2011 y ahora aspira a asaltar de nuevo el trono de la mano del entrenador más mediático entre los que siguen en la competición: Xavi Hernández. Ver las evoluciones del exjugador del Barcelona en los banquillos ha sido uno de los alicientes de la fase eliminatoria de la Champions League asiática y su presencia en el torneo ha despertado expectación. El técnico de Terrassa cuenta con una parte importante del bloque campeón de Asia con Catar, y el poso adquirido por los futbolistas nacionales en los últimos meses ha sido importante para explicar el avance de Al-Sadd en las rondas anteriores.

Tanto en octavos como en cuartos, Al-Sadd inclinó sus respectivas eliminatorias en el partido de vuelta disputado ante su afición. El único representante del fútbol catarí en el torneo puede alternar varios sistemas (con una línea de cinco atrás, o el 4-2-3-1, como se vio en cuartos ante Al Nassr sin ir más lejos), pero pretende llevar la iniciativa a partir de una posesión segura. Khoukhi y Salman garantizan una salida bastante limpia desde atrás y en las bandas Pedro Correia y Abdelkarim Hassan son futbolistas muy profundos. Junto al guardameta Al-Sheeb, todos los jugadores del primer tercio de campo son campeones de Asia. Por otra parte, el surcoreano Woo-Young Jung suele asumir la responsabilidad de mover la pelota con criterio en el centro del campo, acompañado por Gabi, importante para recuperar la posesión arriba después de cada pérdida. Al Haydos en la banda derecha y Akram Afif partiendo desde la izquierda son focos de desequilibrio permanentes y muy complementarios. El capitán Al Haydos participa por dentro y tiene calidad para filtrar el pase decisivo, mientras Afif destaca en contextos en los que puede recibir abierto para encarar o en los que puede castigar al espacio. El ex del fútbol español, una de las estrellas de la Copa Asia y autor de tres dianas en las eliminatorias, es la gran figura ofensiva del equipo con el permiso de Bounedjah, un delantero agresivo en el área contraria que también sabe lo que es proclamarse campeón de un torneo internacional con su selección: marcó dos goles en el triunfo de Argelia en la Copa África tras anotar 39 dianas el curso pasado en la liga de Catar. El colmillo de Afif y Bounedjah convierte a Al-Sadd en un equipo particularmente peligroso cuando goza de metros para correr.

Gabi of Atletico Madrid during the Atletico de Madrid press conference at the Estadio Santiago Bernabeu, Madrid Picture by Kristian Kane/Focus Images Ltd +44 7814 482222 01/05/2017
Gabi es uno de los jugadores más célebres de Al-Sadd. Foto: Focus Images Ltd.

El último obstáculo de Al-Sadd será otro club que también ha alzado dos veces la Champions en Asia: Al-Hilal. Subcampeón en 2017, parte de la plantilla que disputó la final hace dos años (y el Mundial con Arabia Saudí en 2018) permanece en la entidad. Con permiso de Guangzhou Evergrande, Al-Hilal cuenta con los futbolistas extranjeros de mayor caché en la competición. En los últimos meses ha incorporado a un subcampeón de la Eurocopa con Italia como Sebastian Giovinco y ha sumado al proyecto al francés Bafetimbi Gomis y al peruano André Carrillo. Estos han sido los jugadores elegidos para competir en la Champions, mientras el ariete sirio Khribin (clave hace dos años) o el mediapunta brasileño Carlos Eduardo han quedado relegados a participar solo en los encuentros de la liga saudí.

El poderío de las estrellas de Al Hilal en ataque, donde hay que sumar al desequilibrante extremo Al Dawsari, le permite generar ocasiones de gol con facilidad. Sea por el desborde de los futbolistas que actúan por fuera, Al Dawsari en la izquierda o Carrillo en la derecha, como por la presencia de Gomis para descargar de espaldas y rematar de cabezas. O chispazos más esporádicos de sus talentos, como puede ser cualquier acción protagonizada por Giovinco, dominante allí donde ha jugado desde que salió de la Serie A. Los laterales también se despliegan en ataque, especialmente Al-Burayk. Por fuera es un equipo que genera mucho peligro y puede bombardear el área a centros para Gomis y la aparición de los jugadores de segunda línea. Sin embargo, el conjunto dirigido por Razvan Lucescu no es tan firme en defensa. Si le quitan la posesión y tiene que perseguir la pelota le cuesta más ser consistente. En la eliminatoria de cuartos, un error grosero del portero de Al-Ittihad le dio la vida cuando estaba por detrás en el encuentro de vuelta y no terminaba de controlar la situación. Ese error antes del descanso cuando perdía por 0-1 en casa, unido a un segundo gol nada más regresar del descanso, fue vital para que accedieran a semifinales.

Horarios:

Al Sadd-Al Hilal, martes 2 de octubre, 17:30h
Al Hilal-Al Sadd, martes 22 de octubre, 18:15h

Razvan Lucescu Manager of PAOK during the Greek Cup Final at Olympic Stadium, Athens Picture by Yannis Halas/Focus Images Ltd +353 8725 82019 11/05/2019
Razvan Lucescu es el entrenador de Al-Hilal. Foto: Focus Images Ltd.

Urawa Red Diamonds-Guangzhou Evergrande

En la otra eliminatoria, el pasado más reciente puede situar a Guangzhou Evergrande como favorito a alcanzar la final. Es el club más laureado de China en la Champions asiática y sus dos títulos están muy recientes en la memoria (2013 y 2015). Ahora quien dirige al equipo de Cantón es Fabio Cannavaro, que todavía cuenta con dos de las figuras extranjeras que conquistaron el último campeonato de la entidad: Paulinho y Elkeson. El centrocampista internacional por Brasil sigue siendo la gran referencia del equipo tras su paso por el Barcelona mientras Elkeson ahora ostenta la nacionalidad china e incluso ha debutado con la selección asiática. Ambos forman parte del elenco de atacantes temibles en el contexto de la competición mencionada junto al golpeo de Anderson Talisca, talentoso mediapunta que pasó por el Benfica y el Besiktas. Talisca ha marcado cinco goles en los seis partidos en los que ha participado en la Champions, más que Paulinho (3) o el propio Elkeson. Desde que Talisca fichó por el club chino, también ha marcado 24 goles en 31 partidos de liga. Guangzhou Evergrande posee la base de la selección nacional en los últimos años, con jugadores ya contrastados como Gao Lin (con algo menos de protagonismo este curso), los defensas Zhang Linpeng (baja en el último par de semanas) o Feng Xiaotiang o el veterano mediocentro Zheng Zhi, que ya dosifica sus apariciones con 39 años. Por otra parte, Shiahao Wei (9 goles en liga) puede ser un jugador emergente a tener en cuenta que puede presentarse al gran público en esta edición de la Champions.

Sin embargo, pese al cartel que ostenta Guangzhou Evergrande por su pasado reciente en la competición, le ha costado mucho avanzar rondas. Superó la fase de grupos con una victoria en casa en el duelo decisivo ante el Daegu surcoreano y necesitó de la tanda de penaltis para eliminar a Shandong Luneng. En cuartos, fue el gol anotado fuera de casa el que deshizo el empate ante Kashima Antlers (0-0 en China, 1-1 en Japón). El vigente campeón de la Champions asiática generó las mejores ocasiones de la eliminatoria y tuvo en su mano imponerse en el duelo de ida disputado en China, pero no materializó sus ocasiones mientras Guangzhou Evergrande se mostró más efectivo y anotó fuera de casa a balón parado. Kashima Antlers o Shandong Luneng mostraron algunas de las carencias del único superviviente chino en la Champions asiática, cuya defensa no es especialmente contundente y sufre sobre todo a la hora de neutralizar los centros laterales.

Paulinho of Brazil in action during the 2018 FIFA World Cup Quarter-Final match at Kazan Arena, Kazan Picture by Paul Chesterton/Focus Images Ltd +44 7904 640267 06/07/2018
Paulinho es una de las grandes estrellas de Guangzhou Evergrande. Foto: Focus Images LTd.

En esa faceta puede hacerle daño Urawa Red Diamonds, campeón de la Champions por segunda vez en 2017, con la figura de Shinzo Koroki. El delantero japonés es una garantía en el área contraria en la Champions asiática y ha superado la docena de dianas anotadas en las últimas seis campañas con el conjunto rojo. También es su referencia realizadora esta campaña en la Champions, con siete dianas en diez partidos, en un camino con dificultades para los nipones. Urawa superó la fase de grupos después de imponerse en la sexta jornada al Beijing Guoan por 3-0. También le ha tocado remar a contracorriente en las rondas eliminatorias. Remontaron un cruce que se puso cuesta arriba ante Ulsan Hyundai, que ganó en Japón por 1-2, después de levantar el resultado adverso con un contundente 0-3 en la vuelta. En cuartos se cruzó en su camino otro equipo chino, Shanghai SIPG, al que apearon del antepenúltimo turno gracias a los goles anotados a domicilio. Empataron a dos en China (tras adelantarse por 0-2) y el 1-1 de la vuelta les valió para acceder a las semifinales. Así pues, visto el cuadro, no parece ninguna locura que pueda repetirse la final de 2017 ante Al-Hilal.

Sin nombres quizás tan mediáticos como el de Koroki, Urawa Reds ha armado un equipo competitivo en la Champions mientras pelea por alejarse de la zona de descenso en la liga. Nishikawa fue el guardameta de la selección japonesa durante gran parte del proceso mundialista de Rusia 2018, Aoki es un mediocentro ordenado, Nagasawa probó fortuna en la Bundesliga con el Colonia aunque no logró asentarse en el fútbol alemán y ahora marca diferencias filtrando pases decisivos en el último tercio y Makino es el jugador de más bagaje internacional en la retaguardia. Urawa ha pescado también a dos jugadores brasileños de buen rendimiento en el Portimonense (¿verían los partidos del club luso porque en Japón se seguía el rendimiento de Nakajima en Portugal?) para su juego ofensivo: Ewerton para la medular y Fabricio para ganar en potencia y contundencia cerca del área contraria. En las últimas ocho ediciones, el finalista procedente del sector oriental del continente ha sido quien se ha acabado alzando con la Champions asiática.

Horarios:

Urawa Red Diamonds-Guangzhou Evergrande, miércoles 3 de octubre, 12:30h
Guangzhou Evergrande-Urawa Red Diamonds, miércoles 23 de octubre, 14:00h

Foto de portada: Focus Images Ltd.

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2 comments

Gracias por esta magnífica previa, Tomás. Y por escribir sobre fútbol asiático 🙂 Va a ser un partidazo mañana en Saitama. Al-Hilal ya espera en la final 😐

Muy buen artículo Tomás, gracias por escribir sobre fútbol asiático. Interesante también la AFC Cup, la copa que la federación asiática prepara para los clubes en desarrollo.

Respecto a Fabricio, puede que le conozcan del Portimonense, o puede que le conozca de su etapa en los Antlers, como yo 🙂 .

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