Partido Polish Boyfriend: un club de Londres en una copa escocesa

Picture by Andrew Tobin/Focus Images Ltd. 07710 761829.. 4/12/11.  Sutton United fans cheer their team on during the FA Cup 2nd round match between Sutton United and Notts County at The Borough Sports Ground, Surrey.

¿Se puede disputar una competición internacional jugando en quinta división? El Sutton United, pese a que jamás ha subido por encima de esta categoría, ya puede presumir de haber jugado en dos torneos internacionales. Uno en los años 70 y 80. En el otro debuta esta temporada. Este año, tenemos un club de Londres, el Sutton United, jugando una copa escocesa. Este fin de semana juega contra el Airdrieonians, en Airdrie, al este de Glasgow.

El partido forma parte de una competición peculiar, la Challenge Cup. Una copa que estas últimas temporadas ha apostado por abrir fronteras convirtiendo este torneo en una oportunidad para ver duelos entre equipos de las diferentes ligas británicas. La Copa nació en 1990 y en su momento, buscando una comparación, fue como la Copa Federación española o la Coppa Italia Serie C. O sea, una Copa para equipos que no juegan en Primera o en Segunda, en categorías profesionales. Esta copa nació en 1990 para celebrar los 100 años de la Federación escocesa, con la idea de jugar una única edición. El primer año ganó la copa un histórico, el FC Dundee, delante más de 11.000 personas en Motherwell. Como la copa gustó, aún se juega. Y cada año se ha jugado con un nombre diferente en función del patrocinador. El primero fue una empresa de construcción llamada B&Q. En los últimos años fue la Petrofac Training Cup, por el dinero de una empresa petrolera. Y finalmente, ahora es la Irn-Bru Cup. En Escocia, todo el mundo conoce la bebida Irn-Bru, aunque fuera de Escocia pocos la conocen. Es una bebida ya centenaria muy particular, de color naranja, con gas y sin alcohol. Nadie tiene claro las razones por las que esta bebida, desde que nació en 1901, gusta tanto en tierras escocesas pero los escoceses casi la consideran un símbolo nacional y la llama “la segunda bebida nacional de Escocia”. Después del whisky, claro. Los propietarios de la marca han apostado fuerte para ligar su imagen a Escocia y en 2006 fue famosa su publicidad en televisión antes del Mundial de Alemania, cuando hicieron una serie de anuncios con el lema “Escocia en el Mundial”. Pese a que no se habían clasificado, usaron como imagen a Jason Scotland, el delantero de Trinidad y Tobago, que sí jugaba el Mundial. Scotland entonces jugaba en Escocia, en el Saint-Johnstone. Y en los anuncios, básicamente, se dejaba claro que los escoceses animarían a Scotland por su nombre, y para evitar tener que apoyar a los ingleses.

Con el apoyo de Irn-Bru, estas últimas temporadas la Copa ha apostado por modificar su formato. Del 2012 al 2016, la refundación del Glasgow Rangers en cuarta permitió que, por primera vez, uno de los dos gigantes de Glasgow jugará la copa (de sus cuatro participaciones, ganó una). Además, el descenso a Segunda de Hearts o Hibernian también permitió ver a los grandes de Edimburgo. Aunque estos no la pudieron ganar. Eso revitalizó mucho la Copa, aunque ahora estos clubes juegan en Primera. Y la Copa ha apostado por otros caminos para atraer interés. Las apuestas han sido dos: la última temporada, se invitó a participar los equipos sub-20 de los 12 clubes de Primera División. O sea, jugaron como siempre los 10 de segunda división, los 10 de Tercera y los 10 de Cuarta. Y los cuatro mejores equipos de las ligas amateurs del sur y el mejor equipo de la liga del norte, de las Highlands, con licencia de la Federación. En Escocia, por debajo de la cuarta categoría encontramos ligas amateurs independientes del sistema profesional de la Federación, divididos en función de su ubicación geográfica: tierras bajas (lowlands) o tierras altas (highlands).

Pues bien, además de apostar por los equipos sub-20 (solamente cuatro superaron el primer turno), se apostó por la vía internacional. En la temporada 2016/17, se invitó a participar a los dos mejores equipos de la liga galesa y los dos mejores de la liga de Irlanda del Norte. Y el The New Saints, el campeón de liga galesa, llegó hasta las semifinales del torneo, perdiendo con el Saint Mirren. En la temporada 2017/18 se fue más allá, invitando a dos equipos de la liga de la República de Irlanda, dos equipos que no se habían metido en la Europa League por poco. Otra vez, el The New Saints llegó hasta las semifinales. Volvió a perder. Y esta temporada, finalmente, se ha dado otro paso. Además de los 12 clubes sub-20 de Primera, los dos galeses, los dos de Irlanda del Norte y los dos irlandeses, han invitado a dos clubes de la National League, la quinta división inglesa. La primera por debajo del sistema profesional. Dos clubes, en este caso, que se quedaron a un paso del ascenso la última temporada, el Sutton United del sur de Londres y el Boreham Wood, de una ciudad a una hora al norte de la capital británica.

Picture by Andrew Tobin/Focus Images Ltd. 07710 761829 . 4/12/11. Sutton United fans cheer their team on during the FA Cup 2nd round match between Sutton United and Notts County at The Borough Sports Ground, Surrey.
El Sutton United se estrena en la Challenge Cup. Foto: Focus Images Ltd.

La Challenge Cup, pues, se ha convertido en una competición con clubes de cinco ligas independientes según la UEFA. Y con clubes de dos estados diferentes, el Reino Unido y la República de Irlanda. Una mezcla rara de competición en la que se unen campeones de liga que juegan previa de Champions, como el Crusaders de Belfast o el The New Saints de Gales, con clubes de ligas amateurs de las Highlands, un club de Londres y el equipo sub-20 de un club de primera escocés. La mezcla es tan rara como mezclar Irn-Bru con Whisky. Y como sucede en este caso, los escoceses lo aceptan y le encuentran el gusto.

Uno de los duelos más interesantes de la actual ronda, la primera con clubes de fuera de Escocia, será el duelo del Airdrieonians contra el Sutton United. El equipo local ganó la Challenge Cup en 2009. Se trata de un club con alma, pues ha sufrido mucho. En 2002, el Airdrieonians se convirtió en el primer club profesional escocés en más de 50 años en sufrir una bancarrota y desaparecer. O sea, lo mismo que vivió el Rangers hace poco. Entonces, fue un shock, pues este club se fundó en 1878 y era un histórico, con 4 finales de copa y una de ellas, esa de 1928, ganada. En 1994, el club jugó su última final de Copa, perdiendo con el Celtic. Con más de 40 temporadas en Primera y 4 subcampeonatos de liga en los años 20, esta entidad fue un auténtico gigante, aunque la mala gestión provocó su bancarrota. El club se refundó gracias al amor de los hinchas y poco a poco ha recuperado su sitio, ganado una Challenge Cup. Ahora juegan en Tercera, intentando subir a Segunda.

Sábado 8 de septiembre, 16:00h, Airdrieonians-Sutton United

Su rival, el Sutton United, es un clásico de las ligas regionales del sur de Londres. El club normalmente ha jugado en Séptima o Sexta, aunque en los últimos años lucha por ascender a Cuarta, lo que significaría entrar en la estructura de las ligas profesionales inglesas. El año pasado, perdieron en semifinales del play-off de ascenso. Lo curioso de este club es que jugar esta Challenge Cup no será su primera aventura internacional. En los años 70, el Sutton United jugó en cuatro ocasiones la Copa Anglo-Italiana, un torneo jugado con interrupciones de 1970 a 1996. Este torneo se fundó en 1969. Ese año, en Inglaterra se decidió que el campeón de la Copa de la Liga jugaría la Copa de Ferias. O sea, la copa que poco después evolucionó hasta ser la UEFA. El problema fue que en 1969 el Swindon Town, un club de Tercera, ganó la Copa de la liga inglesa. Y la UEFA no le permitió jugar en la Copa de Ferias porque entonces no tenía licencia profesional. La Federación inglesa propuso jugar un torneo entre el ganador de la Copa italiana y el ganador de la Copa de la liga inglesa. La Roma, campeona de copa, no se tomó muy en serio la primera edición y perdió contra el Swindon Town. En 1970, el Bolonia le ganó el torneo al Manchester City. Y en 1971, el Tottenham derrotó al Torino. La copa, igualmente, no encontró sitio en los calendarios y durante tres años no se jugó. En 1975 y 1976, volvió. Esta vez enfrentando al campeón de copa italiana con el campeón de la FA Cup, con victorias de Fiorentina y Nápoles contra West Ham y Southampton. En una era en que la violencia ya era un problema, el torneo empezó a provocar peleas entre hooligans y ultras. Y se acabó.

Curiosamente, en 1970, un agente de jugadores italiano que vivía en Inglaterra, Gigi Peronace, propuso crear un torneo anual entre clubes italianos e ingleses. Y compitiendo contra el torneo anterior, creó otra copa Anglo-italiana con fase de grupos y final. El torneo se jugó de 1970 a 1973, con victorias de Swindon Town, Blackpool, Roma y Newcastle, aunque desapareció ese año porque los clubes priorizaron las competiciones UEFA. Igualmente, en 1976 Peronace apostó por un nuevo negocio: el torneo se jugaría con equipos amateurs de los dos estados. El formato era fase de grupos, con 6 equipos italianos y 6 ingleses. Y así se jugó de 1976 a 1986, con victorias cada año de equipos italianos como la Cremonese, el Módena o el Cosenza. El único año con un triunfó inglés fue 1979. Y el campeón fue el Sutton United, subcampeón en 1980 y en 1982. El Sutton United ganó la final contra el Chieti, fuera de casa.

La copa desapareció en 1986, antes de volver de 1993 a 1996, con clubes de Segunda y final en Wembley. Por eso clubes como la Cremonese, el Brescia o el Genoa pueden decir que ganaron una final en Wembley. El torneo desapareció finalmente en 1996. Esa copa era la única experiencia internacional del Sutton United hasta ahora. Este fin de semana, un club de Londres jugará una copa escocesa. 

Foto de portada: Focus Images Ltd.

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3 comments

Pedazo de artículo, me ha encantado. Esta es una de vuestras señas de identidad. Enhorabuena 😉 ¡Y enhorabuena al Sutton por su victoria ante Airdrieonians !

El Sutton va camino de ser un equipo mítico. Por un lado, su portero comiendo un bocadillo en el banquillo. Por otro lado su increíble FA Cup, llegando a la quinta ronda. Y ahora siendo “pionero” en este torneo.

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