Ocho alicientes de la última jornada de la UEFA Nations League

General view of the stadium during the The FA Cup Final match at Wembley Stadium, London
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17/05/2014

Un partido condenado a romperse si sigue empatado

Inglaterra-Croacia, domingo a las 15:00h (Liga A, Grupo 4)

A España le interesa que sus dos últimos verdugos firmen tablas en Wembley para clasificarse para la Final Four, un resultado nada improbable en cualquier enfrentamiento entre ingleses y croatas pero algo más difícil en este. ¿Por qué? Si llegara empatado al tramo final, ambos contendientes estarían obligados a arriesgar, especialmente aquel que en ese instante ocupara la última posición (Croacia, si el empate fuera a cero; Inglaterra, si fuera a goles). Ello convertiría los instantes finales en un correcalles prácticamente sin defensores, con ocasiones de gol en ambas porterías. Promete, pues, ser un duelo de emociones fuertes, en el que el desacierto de los atacantes sería el aliado perfecto del equipo de Luis Enrique. Será la reedición del histórico encuentro disputado hace más de diez años en el que Luka Modric firmó una actuación colosal en Wembley dejando a Inglaterra sin Eurocopa 2008. Por aquel precedente en el mismo estadio y por el mucho más inmediato de la semifinal del Mundial de Rusia, los de Gareth Southgate acumulan motivos para convertir el partido en una revancha. A.T.

Una pareja de centrales nueva para una final

Suiza-Bélgica, domingo a las 20:45h (Liga A, Grupo 2)

Aunque Bélgica sigue sin poder contar con Vertonghen, Vermaelen, De Bruyne, Dembélé y mantiene la duda de Lukaku, son los helvéticos los que llegan al partido con una mayor preocupación por sus ausencias en la zaga. Petkovic no tiene disponibles a sus dos centrales titulares, Fabian Schär y Manuel Akanji, por lo que tendrá que presentar una pareja completamente nueva: la formarán, probablemente, Nico Elvedi (22 años, Borussia Mönchengladbach) y Leo Lacroix (26, Hamburgo). Tampoco fueron buenas las sensaciones en el amistoso previo frente a Catar, que acabó con una sorprendente derrota en casa por 0-1. El factor campo es el mayor argumento de Suiza, que no pierde como local en encuentro oficial desde que lo hiciera hace cuatro años ante Inglaterra. Prácticamente cualquier victoria clasificaría a los helvéticos para la Final Four (todas las que sean por más de un gol además del 1-0 y el 2-1; sólo no les vale ganar por un tanto a partir del 3-2). A Bélgica le sirve empatar, pero es consciente del potencial de un adversario en el que Shaqiri parece revitalizado tras el Mundial y su fichaje por el Liverpool. Roberto Martínez se debate entre seguir apostando por Batshuayi, autor de un doblete frente a Islandia, o arriesgar con Lukaku, su indiscutible opción preferida en la posición de nueve. A.T.

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El honor alemán contra las opciones neerlandesas de jugar la Final Four

Alemania-Holanda, lunes a las 20:45h (Liga A, Grupo 1)

Alemania, ya descendida a la Liga B, no se juega absolutamente nada más que el orgullo en el duelo contra los Países Bajos que cerrará su participación en la fase de grupos de la Nations League. La selección de Koeman puede superar a Francia y clasificarse para la Final Four con una victoria o un empate en Gelsenkirchen, pero Alemania necesita un buen resultado en partido oficial que refuerce su confianza tras un 2018 nefasto para los intereses teutones. En los últimos choques, Joachim Löw ha apostado por una línea de tres centrales, con dos carrileros y Kimmich en el centro del campo, por lo que seguramente este dispositivo táctico tendrá continuidad contra la selección oranje. La velocidad de Depay y Bergwijn puede castigar a Alemania a la contra si su transición defensiva no es lo suficientemente eficaz, como ya ocurrió en el encuentro disputado hace varias semanas en los Países Bajos. Tras casi cuatro años nefastos, con la selección ausente en las dos últimas grandes citas, Holanda vuelve a disfrutar de un equipo que ilusiona a su hinchada. T.M.

Joachim Loew of Germany during the International Friendly match at Worthersee Stadion, Klagenfurt Picture by EXPA Pictures/Focus Images Ltd 07814482222 02/06/2018 *** UK & IRELAND ONLY *** EXPA-ANG-180602-5168.jpg
La selección alemana de Joachim Löw ya ha descendido matemáticamente a la Liga B. Foto: Focus Images Ltd.

Duelo directo entre vecinos para evitar el descenso a la Liga C

República Checa-Eslovaquia, lunes a las 20:45h (Liga B, Grupo 1)

La goleada de Eslovaquia a una Ucrania ya ascendida refuerza la confianza del equipo centroeuropeo antes de jugarse la permanencia en la Liga B en un choque a cara o cruz con sus vecinos checos. La República Checa se impuso en Eslovaquia (1-2) en el precedente disputado hace un mes, por lo que el elenco dirigido por Pavel Hapal está obligado a ganar en Praga para mantener la categoría en la Nations League. La selección checa lamenta la baja de su delantero más en forma, Michael Krmencik, lesionado de gravedad. Sin él, la República Checa pierde a uno de sus elementos más competitivos en un duelo en el que seguramente Eslovaquia cuenta con futbolistas más cotizados en el mercado europeo. Se han intercambiado los papeles respecto a lo que sucedía hace unos diez años, pues ahora Eslovaquia disfruta de una selección conformada por jugadores que destacan en el Inter (Skriniar), Nápoles (Hamsik), Celta (Lobotka), o Hertha Berlín (Ondrej Duda), y otros jóvenes emergentes con aspiraciones a asentarse en las grandes ligas del continente. El nivel medio del futbolista eslovaco ha crecido en los últimos años y les toca demostrarlo en un duelo vital contra la República Checa. T.M.

Emoción hasta el final entre Noruega y Bulgaria

Chipre-Noruega, lunes a las 20:45h (Liga C, Grupo 3)

Noruega y Bulgaria llegan a la última jornada de la Nations League empatados a prácticamente todo. Han ganado tres partidos, empatado uno y perdido otro. Solo han tropezado a domicilio por 1-0 ante su rival directo por la primera posición de acceso a la Liga B (y que también garantiza la opción de disputar el play-off para la Eurocopa 2020). La diferencia de goles también es muy parecida: +3 para Noruega y +2 para Bulgaria, pese a que el elenco búlgaro ha marcado un gol más. Así pues, Bulgaria necesita mejorar el resultado que Noruega obtenga en Chipre para clasificarse. Si ambos ganan, Bulgaria tiene que hacerlo por un gol más que el cuadro escandinavo. Bulgaria recibe a Eslovenia, ya descendida, mientras Chipre apura sus opciones para no ser la peor tercera de la Liga C (compite con Albania y Montenegro por ese dudoso honor). Será un reto difícil para el conjunto dirigido por Lars Lagerback, que se suele sentir más cómodo en escenarios en los que no tiene que llevar la iniciativa pese a que en los últimos años ha desarrollado a futbolistas de cierto talento en ataque como los Eyounoussi, Odegaard, Henriksen y compañía. T.M.

Una final por el ascenso en Solna

Suecia-Rusia, martes a las 20:45h (Liga B, Grupo 2)

Tras evitar el descenso a la Liga C con una victoria ajustada en Turquía (0-1 con gol de penalty de Granqvist), Suecia tiene en su mano el ascenso a la primera división de la Nations League. Para ello debe superar a Rusia en Solna, pues no le vale otro resultado. Tres puntos separan a los suecos de los rusos, que solo han encajado un gol en los tres primeros encuentros del grupo. El equipo de Cherchesov ha mantenido en la Nations League el buen tono mostrado en el Mundial y de hecho solo ha perdido el último amistoso contra Alemania (3-0) desde la eliminación en la tanda de penaltis contra Croacia. El seleccionador ruso prescindió de Akinfeev -que luego anunció, en octubre, su retirada del combinado nacional- y para este parón ha convocado al delantero brasileño nacionalizado ruso Ari, que debutó esta semana contra Alemania. Si mantiene la fortaleza defensiva que le caracteriza, pondrá en dificultades a un elenco sueco que se siente mucho más cómodo cuando no debe llevar la iniciativa y juega con la necesidad del adversario. T.M.

Team managers Franco Foda of Austria and Stanislav Cherchesov of Russia during the International Friendly match at Tivoli Stadium, Innsbruck Picture by EXPA Pictures/Focus Images Ltd 07814482222 30/05/2018 *** UK & IRELAND ONLY *** EXPA-GRO-180602-5117.jpg
La selección rusa mantiene la buena dinámica del Mundial. Foto: Focus Images Ltd.

Aprovechar la inercia para volver a festejar un éxito

Escocia-Israel, martes a las 20:45h (Liga C, Grupo 1)

La afición de la selección escocesa, una de las fundadoras del fútbol internacional, no celebra un logro que vaya más allá de una simple victoria en un partido desde la clasificación para el Mundial 98. Ganar este grupo de la Nations League, ascender a la Liga B y asegurarse una plaza para el play-off de la Eurocopa no estaría a la misma altura que aquel éxito de hace veinte años, pero sí supondría la mayor conquista desde entonces. Para ello, los de Alex McLeish, que llegan eufóricos tras su 0-4 en Albania, deben ganarle a Israel en Hampden Park, valiéndoles a los visitantes el empate. El ex técnico del Rangers ha logrado devolver la esperanza a una hinchada antes deprimida que se desplazó en masa a Shköder y vibró con la exhibición de los dos extremos encaradores de su equipo, Fraser y Forrest, que rompen la dinámica de los últimos tiempos en los que los atacantes por debajo del 1.80 de altura no parecían tener cabida en el equipo. A.T.

Pristina se prepara para una fiesta o una desilusión

Kosovo-Azerbaiyán, martes a las 20:45h (Liga D, Grupo 3)

Tras golear en Malta por 0-5 firmando la victoria más contundente de la corta historia de la selección kosovar, a nadie se le pasa por la cabeza en el pequeño territorio balcánico que su equipo no vaya a lograr el martes el punto que necesita para ganar el grupo en un estadio Fadil Vokrri que estará abarrotado. El conjunto dirigido por el suizo Bernard Challandes fue capaz de empatar en Bakú en la jornada inaugural, un resultado que le serviría ante una Azerbayián que será primera si se sobrepone al ambiente hostil que se encontrará en Pristina y se convierte en la primera selección que gana en Kosovo en partido oficial (varias se llevaron los tres puntos en la fase de clasificación para el Mundial, pero todos esos choques se jugaron en Albania). Los azeríes esperan repetir una actuación similar a la que firmaron en las Islas Feroe, donde ganaron por 0-3 en su mejor encuentro del grupo. A.T.

Textos de Axel Torres (A.T.) y Tomàs Martínez (T.M.). Foto de portada: Focus Images Ltd.

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