Las ligas de la periferia sueñan en la UEFA Youth League

Ünüvar volvió a salir desde el banquillo para ejercer de revulsivo.

En una semana marcada por los tres partidos que debían disputarse en el norte de Italia que han quedado aplazados por la amenaza del coronavirus, la UEFA Youth League ha brindado protagonismo a clubes de ligas secundarias en el continente europeo. No son clubes novatos en la competición, pero sí equipos que no siempre acceden a las fases finales del torneo. Dinamo Zagreb, Benfica, Midtjylland, Ajax y RB Salzburgo han superado el corte de los octavos de final en una ronda en la que han caído entidades procedentes de las principales potencias continentales (Bayern, Liverpool, Atlético y Derby County en condición de campeón inglés).

La actuación de mayor impacto posiblemente la firmó el Benfica, que apeó al Liverpool con una enorme contundencia. El conjunto encarnado, subcampeón en dos ocasiones en la Youth League, goleó al equipo inglés en un encuentro en el que pudo imponerse por una diferencia más amplia que el 4-1 definitivo. Con Tiago Dantas comandando las operaciones desde la banda izquierda, el Benfica penetró con muchísima facilidad en el sistema defensivo del Liverpool. Dantas abandonaba la banda para participar por el carril central y abría el flanco para las incorporaciones del lateral Nuno Tavares, titular en algunos encuentros con el primer equipo del Benfica a inicios de curso. Entre ambos despedazaron a su adversario con la inestimable contribución del delantero Gonçalo Ramos, autor de dos goles y protagonista en otra de las dianas encarnadas al provocar un penalty. Morato y Pedro Álvaro también transmitieron una autoridad en su área que envidió la zaga del Liverpool, que echó de menos especialmente a las figuras del lateral derecho Neco Williams y el atacante Curtis Jones, titulares ante el Chelsea esa misma noche en la FA Cup.

Gonçalo Ramos marcó dos de los goles del Benfica ante el Liverpool.
Gonçalo Ramos marcó dos de los goles del Benfica ante el Liverpool. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

Más ajustadas fueron las eliminaciones de Atlético de Madrid y Bayern, que se despidieron de la Youth League en dramáticas tandas de penaltis. El conjunto colchonero mantuvo a raya al Ajax en Ámsterdam y logró empatar a cero en un encuentro de escasas ocasiones de gol. La defensa se mostró muy firme ante el dinamismo del frente de ataque neerlandés, trufado por futbolistas que alzaron el Europeo sub-17 y alcanzaron las semifinales del Mundial de la categoría en los últimos meses (Ünüvar, Hansen, Taylor, Regeer…). La pareja de centrales formada por Manuel Lama y Marco Moreno protegió el área con enorme contundencia y Rodrigo Riquelme, desequilibrante a lo largo de toda la competición, se convirtió en el principal argumento colchonero para desplegarse a la contra. Ni Ajax ni Atlético lograron poner en muchos apuros a los guardametas rivales, por lo que el 0-0 derivó en una tanda de penaltis marcada por el cambio de portero del Ajax: Heitinga dio entrada a Daan Reiziger, que paró tres lanzamientos y anotó el tiro decisivo para eliminar al Atlético. El equipo neerlandés ha disputado sus últimos compromisos de Youth League sin futbolistas en edad de participar en el torneo como Ryan Gravenberch, en dinámica del primer equipo, o el delantero Brian Brobbey.

Manuel Lama ha rendido a gran nivel en el eje de la defensa. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).
Manuel Lama ha rendido a gran nivel en el eje de la defensa. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

En el caso del Bayern, el equipo alemán nadó para ahogarse en la orilla. A pesar de ser inferior al Dinamo Zagreb en largas fases del encuentro, el conjunto muniqués logró igualar un 0-2 desfavorable. El campeón croata se adelantó en el primer minuto de partido, lo que le permitió ceder la iniciativa y esperar sus oportunidades para desplegarse al contragolpe. Bartol Franjic sostuvo la medular del equipo visitante en una actuación de muchísima jerarquía por su capacidad para robar balones y multiplicarse en las ayudas y Leon Sipos brilló como delantero centro a la hora de trazar movimientos que desajustaron la zaga bávara y dejaron de cara a sus compañeros. Karrica por velocidad punta y Jankovic por potencia descosieron al Bayern por las bandas, del mismo modo que el lateral derecho Tin Hrvoj causó una grata impresión siempre que pudo incorporarse al ataque. Sin embargo, el Bayern se agarró al partido con un gol a la salida de un córner antes del descanso y revivió cuando Sipos perdonó una ocasión clarísima poco después del paso por los vestuarios. La insistencia alemana, con múltiples cambios ofensivos, obtuvo sus frutos cuando Gvardiol introdujo un centro lateral en su propia portería en la recta final y propició una tanda de penaltis en la que Josipovic se erigió como héroe al detener dos de los lanzamientos teutones. Incluso sin el ausente Antonio Marin, su individualidad más destacada, el Dinamo superó al Bayern y repetirá en cuartos, la ronda en la que cayó ante el Chelsea el curso pasado.

Hrvoj (14) y Franjic (6) destacaron en la victoria ante el Bayern.
Hrvoj (14) y Franjic (6), en una foto de archivo del Europeo sub-17, destacaron en la victoria ante el Bayern. Foto: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

El resto de eliminatorias siguieron la lógica prevista. El Midtjylland repetirá por segunda edición consecutiva en los cuartos de final tras golear al Estrella Roja en Belgrado (0-3) y se jugará en su estadio el acceso a la Final Four de Nyon ante un Ajax que jamás ha superado la barrera de la antepenúltima ronda. También era previsible la victoria del Salzburgo ante el Derby County, además jugándose el encuentro en Austria. El campeón de 2017 se impuso por 4-1 al atractivo campeón inglés, que en la ronda anterior había eliminado al Borussia Dortmund en Pride Park. En esta ocasión, sin Whittaker ni Sibley, el Derby County anduvo a remolque de un Salzburgo que marcó nada más empezar el partido y que anotó el 2-1 justo antes del descanso. Para la semana que viene deberían definirse los otros enfrentamientos (Atalanta-O. Lyon, Inter-Rennes y Juventus-Real Madrid) en una edición hasta ahora propicia para los clubes italianos en la Youth League. Los tres representantes transalpinos terminaron primeros en sus respectivos grupos, de un alto grado de dificultad, y en principio deberían ejercer de locales la próxima semana. Si los encuentros se vuelven a posponer, la UEFA se topará con un serio problema de calendario porque los cruces de cuartos están programados para el 17 y 18 de marzo.

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Foto de portada: MarcadorInt/T. Martínez (Todos los derechos reservados).

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